Ágata Turritella: La gema en bruto con caracoles fósiles

Llamada «Turritella» por error hace décadas. El nombre correcto sería «Ágata Elimia».

Agata Turritella / Ágata Elimia: Una foto de primer plano de una superficie aserrada de Ágata Turritella que muestra numerosas conchas de caracol en forma de espiral. Este tipo de vista muestra cómo las cavidades internas de las conchas y los huecos entre las conchas han sido rellenados con el ágata translúcida a transparente. Esta vista tiene unos cinco centímetros de ancho.

¿Qué es el ágata Turritella?

El ágata Turritella es el nombre popular utilizado para un ágata fosilífera marrón, translúcida a semitransparente, encontrada en la Formación Green River de Wyoming. Es muy fácil de reconocer porque contiene grandes caracoles fósiles que destacan en un color entre blanco y marrón que contrasta con el ágata pardusca.

Este material orgánico en forma de gema recibió un nombre incorrecto hace décadas, cuando el bautizador pensó que los espectaculares fósiles de gasterópodos (caracoles) en forma de espiral enterrados dentro de la piedra eran miembros del género marino Turritella . Fue un error. En cambio, los fósiles son del caracol de agua dulce, Elimia tenera , miembro de la familia Pleuroceridae.

Antes de que se conociera el nombre correcto y se publicara ampliamente, el material de la gema se hizo bastante popular y el nombre «Turritella» se extendió en las revistas de lapidarios, libros de gemas, minerales y fósiles, catálogos y exposiciones. Hoy en día se suele ver sin nota correctiva en todas esas fuentes, junto con sitios web, subastas en línea y programas informáticos. Sólo una fracción de las personas que han recogido el material, lo han cortado en cabujones, lo han vendido, lo han comprado o lo han usado en joyería tienen conocimiento de que Elimia es un nombre más apropiado.

Es posible que la mal llamada Turritella sea el fósil más conocido de la Formación Green River.

Cabujón de ágata Turritella: Un cabujón tallado en ágata Turritella que presenta una de las conchas de caracol en forma de espiral. Este cabujón tiene un tamaño aproximado de 1 1/2 por 1 pulgada.

¿Cómo se formó el Ágata Turritella?

Hace unos 50 millones de años, durante la época del Eoceno, las jóvenes Montañas Rocosas estaban casi terminadas de crecer, y el paisaje de lo que ahora son partes de Colorado, Utah y Wyoming consistía en montañas escarpadas separadas por amplias cuencas intermontañosas. Las lluvias que caían en las laderas de estas montañas se desprendían del terreno y se acumulaban en arroyos que arrastraban arena, limo, barro y materiales disueltos hacia los lagos que ocupaban las cuencas intermontañosas. Con el tiempo, estos sedimentos fueron llenando los lagos y en ellos se conservaron muchos tipos de fósiles.

En los márgenes de estos lagos crecían abundantes plantas y algas, proporcionando un hábitat y una fuente de alimento perfectos para Elimia tenera , el caracol de agua dulce. Cuando los caracoles morían, sus conchas se hundían en el fondo del lago. Los caracoles eran tan prolíficos que lentes enteras de sedimento estaban compuestas casi en su totalidad por sus conchas.

Una vez enterradas estas capas, las aguas subterráneas se movieron a través de los sedimentos. Pequeñas cantidades de sílice microcristalina disuelta en el agua subterránea comenzaron a precipitar, posiblemente en forma de gel, dentro de las cavidades de las conchas de caracol y los espacios vacíos entre ellas. Con el tiempo, toda la masa de fósiles se silicificó, formando el ágata fosilífera marrón (también conocida como calcedonia) que hoy conocemos como ágata Turritella.

La Formación Green River es una de las unidades rocosas más conocidas del mundo por sus fósiles. Algunos geólogos la llaman «lagerstätte», nombre que recibe una unidad de roca excepcionalmente rica en fósiles. En la Formación Green River se han encontrado espectaculares fósiles de peces, plantas, insectos y animales.

Plancha de Turritella: Una plancha de ágata Turritella de unos 15 centímetros de ancho y 3/8 de grosor. Losas como esta se utilizan para cortar cabujones. El lapidario selecciona una escena bonita en la losa, sierra un contorno aproximado y muele el material hasta convertirlo en un cabujón.

Ágata Turritella: El material gema

Desde hace al menos cincuenta años, el ágata Turritella es apreciada como un material gema único y bello. Cuando está completamente silicificada, se puede aserrar en losas que se pulen y se utilizan para sujetar libros, juegos de escritorio, esferas de reloj y otros artículos de artesanía lapidaria.

Muchos lapidarios marcan óvalos, círculos, cuadrados y otras formas en las losas y las cortan en cabujones. Con ellos se consiguen estupendos colgantes, hebillas de cinturón, bolos, piedras para anillos y pendientes. Los trozos y piezas demasiado pequeños para cortarlos en láminas o para hacer otros artículos pueden colocarse en un tambor de roca para producir algunas de las piedras más interesantes.

Las personas que ven estos hermosos proyectos se maravillan de que se conserven tantos fósiles espectaculares en la roca. También se sorprenden de los cortes transversales de los fósiles que son visibles con gran detalle en las losas, cabinas y cantos rodados. La Turritella es uno de los materiales gema más fascinantes y una lección de anatomía de caracol.

El material rocoso que contiene los caracoles fósiles va desde una pizarra hasta una arenisca. Sólo una pequeña parte de esta unidad de roca se ha silicificado en la densa ágata que se necesita para servir como material de gemas. El resto de la unidad de roca está sólo algo silicificada, o no silicificada.

Al comprar o recoger ágata turritella para trabajos lapidarios, hay que inspeccionarla cuidadosamente y asegurarse de que está totalmente silicificada y de que los fósiles están firmemente cementados en la roca. Algunos de los vendedores que la venden no conocen las cualidades necesarias para el trabajo lapidario. El material incompletamente silicificado es una pérdida de tiempo y dinero. Es frustrante de cortar, da un producto de baja calidad, y ni siquiera hace bonitas piedras en tambor.

Agata Turritella en bruto: Otra foto en primer plano de Agata Turritella. El ancho de esta vista es de unos cinco centímetros.

¿Qué pasa con la Elimia tenera?

Si usted va a una tienda de rocas o a una exposición de gemas, minerales y fósiles y pregunta por » Agata Elimia ,» mucha gente dirá que nunca ha oído hablar de ella. Sin embargo, si pregunta por la Turritella, casi todo el mundo a su alrededor sabrá lo que es. El nombre incorrecto está así de arraigado en el comercio lapidario.

Si quiere saber más sobre Elimia tenera y el mejor nombre para el Ágata Turritella, le recomendamos una visita a la Institución de Investigación Paleontológica – gente que sabe de lo que habla cuando se trata de fósiles. Su artículo sobre el Ágata Turritella fue escrito por el Dr. Warren D. Allmon, Director de la Institución.

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