Artículo y mapa de la zona sísmica de Nuevo Madrid con riesgo de terremoto

Peligro de terremoto en la zona sísmica de Nuevo Madrid

Los científicos siguen preocupados por la posibilidad de que se produzca un gran terremoto destructivo

Publicado de nuevo a partir de la hoja informativa 2009-3071 del Servicio Geológico de Estados Unidos de agosto de 2009.

Mapa de terremotos de Nuevo Madrid: Mapa topográfico que muestra los terremotos de magnitud superior a 2,5 (círculos) del centro de Estados Unidos. Los círculos rojos son terremotos ocurridos después de 1972 del catálogo de Determinación Preliminar de Epicentros del USGS. Los círculos azules son terremotos ocurridos antes de 1973 según el catálogo de Determinación Preliminar de Epicentros del USGS y el catálogo histórico. Los terremotos más grandes están representados por círculos más grandes. Las manchas amarillas muestran las zonas urbanas con una población superior a 10.000 habitantes. Imagen del USGS. Ampliar el mapa.

Comunidades vulnerables en el valle del Mississippi

Existe un amplio acuerdo en la comunidad científica de que existe una preocupación continua por un gran terremoto destructivo en la zona sísmica de Nuevo Madrid. Muchas estructuras de Memphis, Tennessee, San Luis, Mo. y otras comunidades de la región central del valle del río Mississippi son vulnerables y corren el riesgo de sufrir fuertes sacudidas del suelo. Esta evaluación se basa en décadas de investigación sobre los terremotos de Nuevo Madrid y los fenómenos relacionados, realizada por docenas de científicos de la tierra federales, universitarios, estatales y consultores.

Recientemente se ha despertado un gran interés por los informes de los medios de comunicación que afirman que la zona sísmica de Nuevo Madrid podría estar cerrándose. Estos informes se derivan de investigaciones publicadas que utilizan instrumentos del sistema de posicionamiento global (GPS) con resultados de mediciones geodésicas de la tensión en la corteza terrestre. Debido a la falta de deformación medible en la superficie en algunas áreas de la zona sísmica durante los últimos 14 años, se ha argumentado que no hay acumulación de tensión en profundidad dentro de la zona sísmica de Nuevo Madrid y que la zona ya no puede suponer un peligro significativo.

Como parte del proceso de creación de consenso utilizado para desarrollar los mapas nacionales de peligro sísmico, el Servicio Geológico de los Estados Unidos convocó un taller de expertos en 2006 para evaluar los últimos hallazgos en materia de peligro sísmico en el este de los Estados Unidos. Estos expertos consideraron los datos del GPS de Nuevo Madrid disponibles en ese momento que también mostraban poco o ningún movimiento del suelo en la superficie. Los expertos no consideraron que los datos del GPS fueran una razón convincente para rebajar la evaluación del peligro de terremotos en la región de Nuevo Madrid, especialmente a la luz de los muchos otros tipos de datos que se utilizan para construir la evaluación del peligro, varios de los cuales se describen aquí.

El registro geológico

Existen relatos históricos de grandes terremotos en la región de Nuevo Madrid durante 1811-12. El registro geológico de los terremotos anteriores a 1811 también revela que la zona sísmica de Nuevo Madrid ha producido repetidamente secuencias de grandes terremotos, incluyendo varios de magnitud 7 a 8, durante los últimos 4.500 años. Estos terremotos prehistóricos provocaron fallos graves y generalizados del terreno en la región de Nuevo Madrid, muy parecidos a los causados por la secuencia de terremotos de 1811-12. La prueba clave de los grandes terremotos que se produjeron en el pasado son los golpes de arena que se formaron cuando la arena y el agua del subsuelo salieron a la superficie como resultado de las violentas sacudidas. Las fuertes sacudidas del suelo durante los terremotos de 1811-12 crearon numerosos golpes de arena de gran tamaño en una amplia zona. Se produjeron golpes de arena prehistóricos igualmente grandes, extendidos y abundantes en la misma zona durante las sacudidas del suelo de grupos anteriores de grandes terremotos en torno a 1450, 900 y 2350 a.C. Los tamaños y la distribución del área de los golpes de arena prehistóricos indican que los terremotos más antiguos fueron similares en ubicación y magnitud a las sacudidas de 1811-12.

Actividad sísmica continua

La zona sísmica de Nuevo Madrid es una fuente de continuos terremotos pequeños y moderados, que atestiguan la elevada tensión de la región e indican que los procesos que produjeron los grandes terremotos de los 4.500 años anteriores, siguen funcionando. Es la zona de mayor actividad sísmica de Estados Unidos al este de las Rocosas. No hay señales de que la tasa de estos pequeños terremotos esté disminuyendo con el tiempo, como cabría esperar si fueran réplicas de los terremotos de 1811-12.

Datos GPS de la zona sísmica de Nuevo Madrid

Desde hace varios años se sabe que las mediciones GPS realizadas desde aproximadamente 1996 no muestran una deformación significativa en parte de la zona sísmica de Nuevo Madrid. Los nuevos resultados de los que se ha informado recientemente no difieren sustancialmente de los derivados de los datos GPS anteriores. Estas observaciones a corto plazo, aunque importantes, deben atemperarse al contexto de los procesos tectónicos desarrollados a lo largo de muchos miles o millones de años. Es poco probable que estos procesos a largo plazo se desactiven en unas pocas décadas con la consiguiente disminución del riesgo de terremotos. La región de Nuevo Madrid está situada en el centro de la vasta placa tectónica norteamericana. A diferencia de lo que ocurre en los entornos de los límites de las placas, como las costas de California o Alaska, donde se puede medir la deformación continua en la superficie, algunos modelos predicen que se producirá poca deformación durante el periodo entre grandes terremotos en las zonas sísmicas de una placa.

El USGS ha llevado a cabo un amplio proceso de consenso en el desarrollo y actualización de los mapas nacionales de peligrosidad sísmica. Estos mapas son la base de las disposiciones sísmicas en los códigos de construcción modelo adoptados en casi todos los Estados Unidos. Se realizaron muchos talleres en los que participaron cientos de científicos e ingenieros, y se llevó a cabo un exhaustivo proceso de revisión por pares en el desarrollo de los mapas de peligrosidad sísmica. En algunos talleres, los científicos evaluaron los resultados del GPS de Nueva Madrid de los últimos 12 años y debatieron su significado. También consideraron la clara evidencia geológica de los grandes terremotos ocurridos en los últimos 4.500 años y los continuos terremotos moderados en la zona. El consenso de este amplio grupo de científicos fue que (1) las pruebas indican que podemos esperar que se produzcan en el futuro grandes terremotos similares a los de 1811-12 con un tiempo medio de recurrencia de 500 años y que (2) se pueden esperar terremotos de magnitud 6, que también pueden causar graves daños, con más frecuencia que las grandes sacudidas de 1811-12.

Basándose en este historial de terremotos pasados, el USGS estima que la probabilidad de tener un terremoto similar a uno de la secuencia de 1811-12 en los próximos 50 años es de entre el 7 y el 10 por ciento, y la probabilidad de tener un terremoto de magnitud 6 o mayor en 50 años es de entre el 25 y el 40 por ciento.

Impactos probables de futuros grandes terremotos

Los peligros de los terremotos implican algo más que fuertes sacudidas del suelo por el paso de las ondas sísmicas. Los terremotos de 1811-12 causaron muchos tipos de fallas en el suelo, incluyendo deslizamientos de tierra a lo largo de los acantilados del río Mississippi desde Mississippi hasta Kentucky. Los fallos del suelo también incluyeron la propagación lateral y el hundimiento del suelo por licuefacción en la llanura de inundación del río Misisipi y a lo largo de los afluentes del río Misisipi en al menos 15.000 kilómetros cuadrados. Hoy en día, se podría esperar que un evento repetido produjera efectos similares en el noreste de Arkansas, el sureste de Missouri, el oeste de Tennessee y Kentucky, y el sur de Illinois. Las carreteras del valle del Mississippi de Arkansas y Missouri (como la Interestatal 55) podrían quedar intransitables debido a la rotura de puentes y al agrietamiento del firme. La salida de grandes cantidades de agua, arena y lodo como resultado de la licuefacción podría inundar los campos y las carreteras y perturbar la agricultura durante semanas o meses. La inundación de tierras de cultivo, donde se almacenan productos químicos agrícolas, podría contaminar ríos y arroyos. El fallo de los diques, especialmente durante la crecida, contribuiría a las inundaciones, y los fallos en las riberas podrían dificultar la navegación por el río Misisipi y sus afluentes durante muchas semanas.

La ciudad de Memphis y el área metropolitana circundante, de más de un millón de habitantes, se verían gravemente afectadas. Memphis tiene una infraestructura envejecida, y muchos de sus grandes edificios, incluyendo las escuelas no reforzadas y las estaciones de bomberos y de policía, serían particularmente vulnerables cuando se sometieran a fuertes temblores de tierra. Relativamente pocos edificios fueron construidos utilizando códigos de construcción que tienen disposiciones para el diseño sismorresistente. En el centro de Memphis, a lo largo del río Mississippi y a lo largo del río Wolf que pasa por Memphis, es probable que se produzca la licuefacción del suelo y los fallos del terreno relacionados con ella. Las autopistas y los puentes ferroviarios más antiguos que cruzan el río Misisipi, así como los pasos elevados más antiguos, probablemente sufrirían daños o se derrumbarían en caso de un gran terremoto en Nueva Madrid. Algunos de los puentes y tuberías que cruzan el río Wolf podrían resultar dañados o destruidos. Aunque es probable que Memphis sea el centro de los principales daños en la región, St. Louis, Mo., Little Rock, Ark. y muchas ciudades pequeñas y medianas también sufrirían daños.

Se necesita una preparación continua

El registro geológico de grandes terremotos repetidos, los relatos históricos de los grandes terremotos de 1811-12 y la continua actividad sísmica en la zona son pruebas convincentes de que la región de Nuevo Madrid tiene un alto riesgo de terremotos. La preponderancia de las pruebas nos lleva a concluir que cabe esperar que en el futuro se produzcan terremotos con la misma frecuencia y gravedad que en los últimos 4.500 años. Esta alta peligrosidad requiere medidas prudentes, como códigos de construcción adecuados para proteger la seguridad pública y garantizar la resistencia social y económica de la región ante futuros terremotos.

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