Asteroides cercanos a la Tierra | ¿Qué son? ¿De dónde vienen?

¿Qué son y de dónde vienen?

Desde que la Tierra se formó hace 4.500 millones de años, ha sido bombardeada con rocas procedentes del espacio. Cada año, unas 50.000 toneladas de material asteroidal entran en la atmósfera terrestre y la mayor parte se quema en la ionosfera debido a la fricción con el aire. Pero unas pocas rocas logran pasar. Los impactos en el océano pasan desapercibidos, aunque los más grandes pueden producir tsunamis. Otras golpean la tierra y dejan cráteres. Esto ha sucedido desde los albores del tiempo y se espera que continúe mucho después de que el Sol haga hervir nuestros océanos en unos 5.000 millones de años.

Las grandes rocas espaciales se llaman asteroides, y las pequeñas, meteoroides. Cuando atraviesan la atmósfera se denominan meteoros o «estrellas fugaces». Si llegan al suelo, se llaman meteoritos.

¿De dónde vienen?

El origen de los cometas y asteroides no se conoce del todo. Se cree que algunos asteroides son restos de la formación del sistema solar. Otros se cree que son fragmentos de una colisión de grandes asteroides o protoplanetas. Se sabe que los cometas son restos del sistema solar primitivo, pero su número es muy incierto. Cada año se descubren varias docenas de cometas nuevos.

La mayoría de los asteroides orbitan el Sol en trayectorias casi circulares situadas entre Marte y Júpiter.Los cometas se originan en los márgenes exteriores del sistema solar, mucho más allá de Plutón. Tienen órbitas elípticas extremadamente alargadas y cada viaje alrededor del Sol dura miles o millones de años.

En general, ni los asteroides ni los cometas son una amenaza para la Tierra. Esto se debe a que sus órbitas son las mismas año tras año, al igual que la de la Tierra. Una vez que se identifica un asteroide y se determina su órbita, se puede predecir su trayectoria futura con gran precisión. La mayoría de los asteroides no se acercan a la Tierra. Sin embargo, algunos han sido desplazados de sus órbitas originales por un encuentro cercano con Júpiter o una colisión con otros asteroides. Sus nuevas órbitas -que también son predecibles- los llevan al interior del Sistema Solar, donde pueden amenazar a la Tierra. Se trata de las llamadas familias de asteroides «que cruzan la Tierra»: Apollos, Amors y Atens.

¿De qué están hechos?

La mayoría de los asteroides y meteoritos están compuestos por rocas similares a las de la Tierra: olivino, piroxeno, etc. Se denominan «condritas» o «piedras». Las piedras ricas en carbono se denominan «condritas carbonosas» y algunas de ellas contienen aminoácidos, los componentes básicos de la vida. Algunos astrónomos creen que la vida en la Tierra fue sembrada por cometas y meteoritos.

Alrededor del 10% de los meteoritos se llaman hierros. Los hierros son aleaciones de níquel y hierro y cuerpos densometálicos. La mayoría de los meteoritos expuestos en los museos son hierros porque son lo suficientemente resistentes como para sobrevivir a nuestra atmósfera. Los hierros también son más fáciles de identificar en el sueloporque las condritas suelen parecerse a las rocas ordinarias. El cráter del meteorito en Arizona fue causado por un hierro.

Los cometas son mucho menos comunes que los asteroides, pero de vez en cuando también golpean la Tierra. Los cometas son bolas irregulares de hielo polvoriento – «bolas de nieve sucias»- de unos pocos kilómetros de diámetro. Son prácticamente inertes, excepto cuando se calientan al pasar cerca del sol y liberan gas y polvo para formar sus colas. Se cree que el objeto que golpeó Siberia en 1908 era un cometa. Se calcula que una explosión de entre 10 y 20 megatones devastó más de 2.000 km2 de bosques cerca de Tunguska. No se encontraron fragmentos, por lo que se cree que fue un cometa, cuyo hielo se evaporó. En 1994, el cometa Shoemaker-Levy 9 se estrelló contra Júpiter, recordando que las colisiones cósmicas siguen produciéndose.

¿Con qué frecuencia golpean la Tierra?

¡Cada día! Pero sólo en raras ocasiones llega uno al suelo. Dependiendo de su composición, los meteoritos de menos de 10 m de diámetro no sobreviven a su paso por la atmósfera. Un hierro más pequeño probablemente lo lograría, pero se necesitaría un mercurio más grande para sobrevivir a nuestra atmósfera. La tabla de esta página muestra la frecuencia y la energía aproximadas de los asteroides, junto con las estimaciones del número de muertes humanas para asteroides de distintos tamaños. Cuanto más grande es el asteroide, más raro es.

¿Cráteres y daños por impacto?

La cantidad de daños por impacto y su alcance dependen de la energía cinética delasteroide. Los que se mueven más rápido llevan más energía que los que se mueven más lento, y los más masivos tienen más energía que los más pequeños. Aunque es posible que un balín tenga la misma energía que una bala de cañón, el balín tendría que viajar cien veces más rápido. La energía de impacto se mide en términos de toneladas métricas de TNT. La bomba atómica lanzada sobre Hiroshima tenía unos 15 kilotones.

Los meteoritos llegan tan rápido que forman cráteres de forma un poco sorprendente. A una velocidad de hasta 72 km/seg, se introducen en el suelo y forman un estrecho túnel al comprimirse y evaporarse a sí mismos y a las rocas de su trayectoria. Esto forma una burbuja de gas caliente. La presión de este gas se expande de forma explosiva y lanza el material hacia arriba y hacia fuera.Lo que queda es un cráter circular poco profundo. Gran parte de los restos caen cerca y forman una manta de eyección elevada. Salvo en el caso de los asteroides más lentos, no importa el ángulo en el que entre el meteorito. La explosión subterránea produce el cráter, no la penetración inicial. Tampoco importa el tamaño de la partícula, como revelaron los microcráteres esféricos de la nave espacial LDEF de la NASA.

Los objetos de 1-2 km de diámetro representan un umbral crítico para la catástrofe global. Por encima de estos tamaños, el material lanzado a la atmósfera rodea el globo y reduce la luz solar y el crecimiento de las plantas. Los asteroides aún más grandes provocarán una lluvia de material caliente por toda la tierra. Esto provocará incendios y el humo bloqueará aún más la luz solar. Estos cambios provocan un enfriamiento global y la pérdida de plantas, lo que provoca una hambruna masiva y la extinción de grandes animales. Los impactos en el océano pueden crear tsunamis que devastarán las zonas costeras. La vida marina en las proximidades de la zona de impacto será aniquilada. Afortunadamente, los impactos de este tipo de asteroides son extremadamente raros.

Se conocen menos de 200 cráteres de impacto en la Tierra. Pero la Luna tiene millones de ellos. ¿Por qué no tenemos más?

La primera razón es el clima. El viento y la lluvia, la congelación y la descongelación, y el calentamiento y el enfriamiento, desintegran las rocas y las rompen en pedacitos. Las plantas crecen y cubren las rocas expuestas y también las rompen. Si pudiéramos ver a través de los bosques y las selvas, las fotografías aéreas mostrarían seguramente más cráteres.

Pero la tectónica de placas es aún más importante que la erosión. Cuando los continentes se mueven y chocan entre sí, las rocas se doblan, se levantan, se entierran y se rompen. Cada 200 millones de años aproximadamente, se crea y se destruye el 75% de la superficie de la Tierra, sobre todo en los océanos.Los continentes flotan sobre el fondo marino, pero también están sujetos a una enorme remodelación.La erosión y las fuerzas tectónicas acaban borrando todas las estructuras geológicas de la superficie de la Tierra: montañas, ríos, desiertos, costas marinas… y cráteres de impacto. Por eso la mayoría de los cráteres que conocemos son relativamente jóvenes.

Aprende más: Asteroides que cruzan la Tierra: ¿Cómo podemos detectarlos, medirlos y desviarlos?

David K. Lynch, PhD, es un astrónomo y científico planetario que vive en Topanga, CA. Cuando no está rondando la falla de San Andrés o utilizando los grandes telescopios de Mauna Kea, toca el violín, colecciona serpientes de cascabel, da conferencias públicas sobre el arco iris y escribe libros (Color and Light inNature, Cambridge University Press) y ensayos. El último libro del Dr. Lynch es Field Guide to the San Andreas Fault. El libro contiene doce viajes en coche de un día de duración a lo largo de diferentes partes de la falla, e incluye registros de carretera kilométricos y coordenadas GPS de cientos de características de la falla. Casualmente, la casa de Dave fue destruida en 1994 por el terremoto de magnitud 6,7 de Northridge.

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