Batiscafo Trieste | Fosa de las Marianas | Profundidad del Challenger

El Bathyscaphe Trieste transportó a dos hidronautas a las profundidades del Challenger en 1960

Bathyscaphe Trieste: El Bathyscaphe Trieste sacado del agua, alrededor de 1958-59. Fotografía del Centro Histórico Naval de los Estados Unidos.

El 23 de enero de 1960, Jacques Piccard y Don Walsh subieron a bordo del buque marítimo Bathyscaphe Trieste y descendieron a lo más profundo del océano: Las profundidades del Challenger en la Fosa de las Marianas.

¿Dónde está la Fosa de las Marianas? La Fosa de las Marianas se encuentra en el oeste del Océano Pacífico. Fue descubierta a 10.924 metros de profundidad en 1951 por investigadores a bordo del buque de exploración británico Challenger. El Trieste fue el primer vehículo que exploró la fosa con una tripulación de dos personas. Mapa de Geology.com y MapResources.

El barco: El batiscafo Trieste

Un batiscafo (se pronuncia BA-thi-skaf; significa: «barco de las profundidades») es una nave sumergible con una cámara esférica para la investigación y la observación. Esta cámara de observación está unida al fondo de un tanque lleno de gasolina. La gasolina es más flotante que el agua y es muy resistente a la compresión, lo que la hace muy adecuada para la alta presión de las inmersiones en aguas profundas.

Trieste fue el nombre dado al batiscafo que haría historia al adentrarse en las profundidades del Challenger el 23 de enero de 1960. Llevaba el nombre de la ciudad en la que se construyó, en la frontera entre Italia y Yugoslavia. El Trieste transportó a los hidronautas Don Walsh y Jacques Piccard a unos 11.000 metros bajo el agua, es decir, a unos 11 kilómetros (o 7 millas) en la parte más profunda del Océano Pacífico.

Los instrumentos del buque registraron inicialmente una profundidad de 11.521 metros, pero posteriormente se recalculó a 10.916 metros. Las mediciones más recientes indican que el fondo del Challenger Deep está a unos 11.000 metros por debajo del nivel del mar.

Sección transversal de la Fosa de las Marianas: La Fosa de las Marianas es el límite entre dos placas tectónicas: la del Pacífico y la de las Marianas. Imagen de la NOAA.

La parte más profunda del océano: Challenger Deep

El punto más bajo de la superficie de la corteza terrestre está bajo el agua, en el oeste del Océano Pacífico Norte. Hay un límite de placa convergente en el que la Placa del Pacífico está siendo forzada a descender al manto por debajo de la Placa de las Marianas. En este tipo de límite de placas, se forma una depresión alargada llamada «fosa» – en este caso, es la Fosa de las Marianas. (Véase el mapa y la ilustración.)

Dentro de la Fosa de las Marianas, hay un pequeño valle que se adentra aún más en la corteza terrestre – este punto, llamado el Abismo Challenger, es la parte más profunda del océano. La distancia entre la superficie del océano y el fondo del Abismo Challenger (11.000 metros) es mayor que la altura del Monte Everest (8.850 metros). Eso significa que si se pusiera la montaña más alta del mundo dentro de la parte más profunda del océano, ¡el pico de la montaña seguiría estando a más de 2 kilómetros bajo el agua!

Don Walsh y Jacques Piccard: El teniente Don Walsh, USN, y Jacques Piccard en el batiscafo TRIESTE. Lugar: Fosa de las Marianas, 1960. Colección de barcos de la NOAA.

Los exploradores: Don Walsh y Jacques Piccard

El oceanógrafo Jacques Piccard (1922-2008) trabajó con su padre Auguste en el diseño del Trieste. Auguste Piccard, un científico suizo, había experimentado con métodos de flotación para sus vuelos en globo; de hecho, batió el récord de vuelo en globo a mayor altura en 1931-1932. Aplicó estos conocimientos sobre la flotabilidad para diseñar el Trieste. Así que, curiosamente, la familia Piccard tiene el récord tanto del vuelo en globo a mayor altura como de la inmersión más profunda en el océano.

El oceanógrafo Don Walsh (nacido en 1931), teniente de la Marina de los Estados Unidos, fue el otro explorador de la pequeña esfera de presión del Bathyscaphe Trieste. Lleva más de 50 años dedicado a la investigación oceánica y la revista Life lo considera uno de los grandes exploradores del mundo.

El viaje

El descenso a las profundidades del Challenger duró casi cinco horas. Una vez que el Bathyscaphe Trieste llegó al fondo marino, Walsh y Piccard observaron su entorno. La luz del barco les permitió ver lo que describieron como un «exudado diatomáceo» de color marrón oscuro que cubría el fondo marino, junto con camarones y algunos peces que parecían ser platijas y lenguados. Como la ventanilla de plexiglás se había roto durante el descenso, los hombres sólo pudieron pasar unos veinte minutos en el fondo marino. A continuación, descargaron los lastres (nueve toneladas de gránulos de hierro y tanques llenos de agua) y comenzaron a flotar de vuelta a la superficie del océano. El ascenso fue mucho más rápido que la inmersión, ya que sólo duró tres horas y quince minutos.

Desde este monumental viaje, naves no tripuladas y operadas por control remoto se han aventurado en las profundidades del Challenger, como el Kaiko a finales de la década de 1990 y el Nereus en 2009. Sin embargo, Jacques Piccard y Don Walsh siguen siendo las dos únicas personas que han viajado al fondo de la Fosa de las Marianas y han visto la parte más profunda del océano de primera mano.

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