Casiterita – Propiedades del mineral – Se utiliza como mineral de estaño

Propiedades y usos de los minerales

Arena de casiterita del estado de Plateau, Nigeria, África. El estaño extraído de las minas de placer se suele llamar «estaño de arroyo». Se trata de partículas de casiterita de tamaño limo a arena.

¿Qué es la casiterita?

La casiterita es un mineral de óxido de estaño con una composición química de SnO2. Es la fuente más importante de estaño, y la mayor parte del suministro mundial de estaño se obtiene mediante la extracción de casiterita. Se encuentran pequeñas cantidades de casiterita primaria en rocas ígneas y metamórficas de todo el mundo. También es un mineral residual que se encuentra en suelos y sedimentos. La casiterita es más resistente a la intemperie que muchos otros minerales, lo que hace que se concentre en los sedimentos de arroyos y costas. Aunque la casiterita es el mineral más importante de estaño, sólo se ha encontrado en concentraciones explotables en unos pocos lugares.

Propiedades físicas de la casiterita

Propiedades físicas de la casiterita

La casiterita tiene varias propiedades que ayudan a su identificación y permiten encontrarla en cantidades minables. Su brillo adamantino, su elevada dureza, su veteado claro y su elevado peso específico ayudan a su identificación. Su elevado peso específico, su resistencia a la intemperie y su durabilidad física le permiten sobrevivir al transporte por arroyos y concentrarse en depósitos aluviales.

Casiterita procedente de las cercanías de Keystone, Dakota del Sur. El espécimen mide aproximadamente 4 pulgadas (10 centímetros) de ancho.

Partículas de casiterita de un depósito aluvial cerca de Tinton, Dakota del Sur. Los especímenes son aproximadamente de 1/8 de pulgada a 3/8 de pulgada (0,3 centímetros a 0,95 centímetros) de ancho.

Aparición geológica de la casiterita

Los depósitos primarios de casiterita que merecen ser explotados se encuentran casi siempre en las vetas hidrotermales de alta temperatura que acompañan a las intrusiones graníticas. Allí, la casiterita puede estar asociada con turmalina, topacio, fluorita y apatita. Existen importantes yacimientos de casiterita primaria en Australia, Bolivia, Brasil, China, la República Democrática del Congo, Inglaterra, Perú, Portugal, Rusia, Ruanda, España y los países del sudeste asiático.

Cristales de casiterita: Un grupo de cristales de casiterita de la provincia de Yunnan, China. Estos cristales muestran el potencial brillo de la casiterita. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

La mayor parte de la casiterita del mundo se produce a partir de yacimientos aluviales secundarios. Se trata de concentraciones de casiterita alojadas en sedimentos en los valles de los arroyos y a lo largo de las costas. La dureza de la casiterita le permite sobrevivir al transporte por los arroyos, y su elevado peso específico hace que se concentre en depósitos lo suficientemente grandes y ricos como para ser explotados. En estos yacimientos también pueden aparecer otros minerales de alta gravedad específica, lo que mejora la economía de la minería. En la actualidad se explotan yacimientos de casiterita en Birmania, China, la República Democrática del Congo, Indonesia, Malasia, Nigeria y Ruanda.

Los Estados Unidos no tienen ninguna fuente nacional importante de casiterita u otros minerales de estaño y dependen de otros países. Existen yacimientos en Alaska, Dakota del Sur y otros estados, pero estos yacimientos son pequeños, de baja ley o se encuentran en lugares donde su desarrollo será difícil.

Gema de casiterita: La casiterita es extremadamente rara como mineral transparente de calidad gema. Esta gema de talla cojín de 9 x 11 pasos tiene un rico color marrón y un brillo adamantino. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

La casiterita como piedra preciosa

La casiterita de calidad gema es muy rara. Para ser apta para el corte de gemas facetadas, la casiterita debe ser transparente, estar libre de fracturas, ser de alta claridad y tener un color atractivo. Cuando se corta correctamente, la casiterita puede ser una hermosa piedra preciosa. Se sabe que se presenta en color marrón, amarillo, naranja, rojo y verde. Algunas piedras tienen un fuerte fuego que rivaliza con el del diamante. [1]

Probablemente no encontrará casiterita en una joyería. Muy poca gente ha oído siquiera el nombre de «casiterita». Por ello, casi no hay demanda de ella. Además, es tan rara que no se dispone de las cantidades adecuadas para apoyar una campaña de comercialización. En consecuencia, la casiterita se corta principalmente para coleccionistas y exposiciones en museos.

Una propiedad de la casiterita que puede convertirla en una piedra preciosa espectacular es su alta dispersión. La dispersión es la capacidad de un material para separar la luz blanca en sus colores espectrales. Esta es la propiedad que produce el colorido «fuego» de un diamante.

La casiterita tiene una dispersión de 0,071, que es considerablemente superior a la del diamante, que es de 0,044. La alta dispersión de la casiterita le permite producir un fuego que supera al del diamante. El fuego intenso sólo se observa en las gemas de casiterita de color claro. En muchas piedras, el color oscuro del cuerpo enmascara parcialmente el fuego.

La mejor manera de aprender sobre los minerales es estudiar con una colección de pequeños ejemplares que se puedan manipular, examinar y observar sus propiedades. En la tienda de Geology.com hay colecciones de minerales baratas.

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