¿Cómo se forman los copos de nieve? — ¿Por qué cada copo de nieve es diferente?

La vida de un copo de nieve comienza en lo alto de la atmósfera terrestre, y si el copo tiene mucha suerte puede llegar al suelo.

Los copos de nieve tienen formas únicas: Fotografías de muchos copos de nieve que muestran cómo cada uno tiene una estructura cristalina hexagonal pero una geometría única. Las formas de los copos están determinadas por las condiciones atmosféricas experimentadas al caer por el cielo. Las condiciones de temperatura y humedad pueden cambiar a medida que el copo cae y provocar variaciones en el crecimiento de los cristales. Imagen de la NOAA. Haga clic para ampliarla.

Una diminuta partícula en lo alto de la atmósfera terrestre

Un copo de nieve comienza cuando una diminuta partícula de polvo o polen entra en contacto con el vapor de agua en lo alto de la atmósfera terrestre. El vapor de agua recubre la pequeña partícula y se congela formando un pequeño cristal de hielo. Este pequeño cristal será la «semilla» a partir de la cual crecerá un copo de nieve.

Estructura cristalina de un copo de nieve: Fotografía de un copo de nieve que revela su estructura cristalina hexagonal (seis lados). Esta estructura cristalina convierte al hielo en un «mineral». Imagen de la NOAA.

Cristales «minerales» hexagonales

Las moléculas de agua que forman cada diminuto cristal de hielo se organizan naturalmente en una estructura hexagonal (de seis lados). El resultado será un copo de nieve con seis lados o seis brazos. Los cristales de hielo son «minerales» porque son sólidos naturales con una composición química definida y una estructura interna ordenada.

El copo de nieve crece al caer

El cristal de hielo recién formado (copo de nieve) es más pesado que el aire que lo rodea y comienza a caer. A medida que cae hacia la Tierra a través del aire húmedo, más vapor de agua se congela en la superficie del pequeño cristal. Este proceso de congelación es muy sistemático. Las moléculas de agua del vapor se ordenan de forma que se repite la estructura cristalina hexagonal del hielo. El copo de nieve crece cada vez más a medida que cae, ampliando el patrón hexagonal.

¡Cada copo de nieve es diferente!

Aunque todos los copos de nieve tienen una forma hexagonal, otros detalles de su geometría pueden variar. Estas variaciones se producen por las diferentes condiciones de temperatura y humedad por las que cae el copo de nieve. Algunas combinaciones de temperatura y humedad producen copos con brazos largos en forma de aguja. Otras condiciones producen copos con brazos anchos y planos. Otras condiciones producen brazos delgados y ramificados.

Estas diferentes formas tienen un número ilimitado de variaciones, cada una de las cuales representa las condiciones de temperatura y humedad y de vapor de agua que el copo de nieve encontró durante su caída.En la parte superior de esta página se muestra una colección de copos de nieve. Fíjate en la gran variedad de formas.

Condiciones atmosféricas para la nieve: Los copos de nieve se forman en lo alto de la atmósfera. Llegarán al suelo si la temperatura del aire es inferior a la de congelación en toda su extensión. Imagen de la NOAA.

¿Llegarán al suelo en forma de nieve?

La formación de copos de nieve en lo alto de la atmósfera terrestre no garantiza la caída de nieve en la superficie de la Tierra, que sólo se producirá si la temperatura del aire está por debajo del punto de congelación hasta el suelo, como se muestra en la ilustración adjunta.

Condiciones atmosféricas para el aguanieve: Los copos de nieve se forman en lo alto de la atmósfera. Si se derriten parcialmente al descender y luego se vuelven a congelar antes de aterrizar, el resultado será aguanieve. Imagen de la NOAA.

¡Granizo!

Si los copos de nieve atraviesan una fina capa de aire caliente, podrían experimentar una fusión parcial. Cuando salgan del aire cálido, se volverán a congelar al descender en forma de una pequeña bola de hielo. Así es como se forma la escarcha.

Condiciones atmosféricas para la lluvia helada: Los copos de nieve se forman en lo alto de la atmósfera. Si se derriten por completo al descender, y luego aterrizan en una Tierra fría, el resultado será una lluvia helada. Imagen de la NOAA.

Lluvia helada

Si los copos de nieve atraviesan una capa de aire caliente lo suficientemente gruesa como para derretirse por completo, y luego aterrizan en una superficie terrestre fría, el resultado podría ser una lluvia helada.

El complejo trabajo de los meteorólogos

Los meteorólogos tienen un trabajo difícil. Si pronostican nieve, tienen que determinar cuándo pasará una masa de aire cargada de humedad sobre un área y si la temperatura alta en la elevación donde se forman los copos de nieve estará por debajo del punto de congelación. También tienen que determinar si las temperaturas en las elevaciones inferiores permitirán que el copo de nieve caiga al suelo. Por último, necesitan conocer las condiciones del terreno para determinar si la nieve se acumulará o se derretirá.

Si crees que esto es interesante y te gustan los retos, entonces podrías ser un gran meteorólogo. 🙂

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