Conglomerado: Roca sedimentaria – Fotos, definición y más

¿Qué es un conglomerado? ¿Cómo se forma? ¿Para qué se utiliza?

Conglomerado: El espécimen mostrado tiene unos cinco centímetros de diámetro. Está formado por clastos de cuarzo y caliza unidos en una matriz de partículas de tamaño arena y arcilla.

¿Qué es un conglomerado?

El conglomerado es una roca sedimentaria clástica formada por clastos redondeados de más de dos milímetros de diámetro. Los espacios entre los clastos suelen estar rellenos de partículas de arena y arcilla. La roca está unida por un cemento que suele estar compuesto por calcita o cuarzo.

Conglomerado de cerca: Una vista detallada del conglomerado que muestra los clastos del tamaño de los guijarros con arena y partículas de menor tamaño llenando los espacios entre ellos. Los guijarros más grandes en esta vista tienen unos diez milímetros de diámetro. Imagen del Servicio Geológico de los Estados Unidos.

¿Cuál es la composición del conglomerado?

El conglomerado puede tener una variedad de composiciones. Como roca sedimentaria clástica, puede contener clastos de cualquier material rocoso o producto de la meteorización que sea arrastrado por la corriente.

Los clastos redondeados del conglomerado pueden ser partículas minerales como el cuarzo o el feldespato, o pueden ser fragmentos de rocas sedimentarias, metamórficas o ígneas. Los clastos de cuarcita, arenisca, caliza, granito, basalto y gneis son especialmente comunes.

La matriz que une los clastos puede ser una mezcla de arena, barro y cemento químico. Los cementos químicos más comunes son la calcita o el cuarzo.

Entorno de formación de conglomerados: Una playa en la que las fuertes olas han depositado rocas redondeadas del tamaño de un guijarro. Si se entierran y litifican, estos materiales pueden transformarse en un conglomerado. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / Jason van der Valk.

Clastos sedimentarios de tamaño de conglomerado: Clastos de tamaño de guijarro de muchas composiciones depositados juntos en una playa. Los clastos de cuarzo, arenisca y caliza son fácilmente reconocibles. El fragmento más grande mide unos cinco centímetros de diámetro. Derechos de autor de la imagen: iStockphoto / Ivan Ivanov.

¿Cómo se forma el conglomerado?

El conglomerado se forma cuando se acumulan sedimentos de clastos redondeados de al menos dos milímetros de diámetro. Se necesita una fuerte corriente de agua para transportar y producir una forma redondeada en partículas tan grandes. Es poco probable que el transporte por el viento produzca un conglomerado.

El entorno de la deposición podría ser a lo largo de un arroyo de corriente rápida o una playa con fuerte oleaje. Estas condiciones podrían darse sólo durante los momentos de flujo extremo o de acción de las olas. Sin embargo, es durante estos momentos que gran parte de los sedimentos de la Tierra son recogidos, movidos y depositados.

Para formar un conglomerado, también debe haber una fuente de partículas sedimentarias de gran tamaño en algún lugar de la corriente. La forma redondeada de los clastos revela que han sido arrastrados a cierta distancia por aguas corrientes u olas en movimiento. Estas condiciones se dan en arroyos, lagos y océanos de muchas partes del mundo.

Los conglomerados suelen aparecer cuando se deposita un sedimento formado principalmente por clastos del tamaño de guijarros y cantos rodados. La arena y la arcilla de tamaño más fino, que llenan los espacios entre los clastos más grandes, suelen depositarse posteriormente sobre los clastos grandes y luego se tamizan entre ellos para llenar los espacios intersticiales. Después de la compactación, la precipitación de un cemento químico entre los granos unirá el sedimento en una roca.

La brecha es una roca similar al conglomerado; sin embargo, los clastos de la brecha tienen forma angular en lugar de redondeada como en el conglomerado. La forma de los clastos es la única diferencia física entre el conglomerado y la brecha. El espécimen mide unos cinco centímetros de diámetro.

Conglomerado vs. Brecha

El conglomerado y la brecha son rocas similares. Ambas están formadas por clastos de más de dos milímetros de diámetro. ¿Cuál es la diferencia entre conglomerado y brecha?

La diferencia está en la forma de los clastos. El conglomerado se compone principalmente de clastos subredondeados a redondeados. Sin embargo, la brecha se compone principalmente de clastos subangulares a angulares.

Los clastos sedimentarios pueden ser angulares o redondeados. ¿Qué determina la diferencia? Ambos comienzan en un afloramiento (un lugar donde una unidad de roca queda expuesta en la superficie de la Tierra). Este afloramiento se conoce como la «zona de origen» de los clastos.

En la zona de origen, la meteorización química y física actúa sobre la roca, provocando su rotura o desintegración en trozos más pequeños. Estos trozos suelen ser de subangulares a angulares. Si los clastos se acumulan cerca del afloramiento y forman una roca, esa roca tendrá piezas angulares y será una brecha.

Sin embargo, si los trozos son transportados por una corriente o por la acción de las olas, los clastos se desgastarán unos contra otros y contra otros clastos en el fondo de la corriente. Esa abrasión hará que, con el tiempo, sus formas angulares pasen a ser de subredondeadas a redondeadas. Si los clastos redondeados se depositan y forman una roca, esa roca con clastos redondeados será un conglomerado.

La diferencia entre el conglomerado y la brecha está en la historia del transporte de sus clastos.

Conglomerado rojo: Esta fotografía muestra una porción de una losa de piedra dimensional que fue cortada de un conglomerado rojo. El conglomerado se compone de fragmentos bien redondeados de cuarzo y rocas sedimentarias de varios tamaños y tipos, junto con una matriz de grano fino. Para que funcione bien como piedra dimensional, este conglomerado tendría que estar fuertemente ligado con un cemento muy competente. Si es competente, este material podría hacer espectaculares paneles de pared, baldosas para el suelo, peldaños de escaleras y otros elementos arquitectónicos. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / Violetastock.

Usos del conglomerado

El conglomerado tiene muy pocos usos comerciales. Su incapacidad para romperse limpiamente lo convierte en un mal candidato para la piedra dimensional, y su composición variable lo convierte en una roca de resistencia física y durabilidad poco fiables.

El conglomerado puede triturarse para obtener un árido fino que puede utilizarse en aquellos casos en los que resulta adecuado un material de bajo rendimiento. Muchos conglomerados son rocas coloridas y atractivas, pero rara vez se utilizan como piedra ornamental.

El análisis del conglomerado puede utilizarse a veces como herramienta de prospección. Por ejemplo, la mayoría de los yacimientos de diamantes están alojados en kimberlita. Si un conglomerado contiene clastos de kimberlita, entonces la fuente de esa kimberlita debe estar aguas arriba del lugar donde se depositó el clastos de kimberlita. Esto parece sencillo, pero el clasto de kimberlita podría haberse depositado hace unos millones de años en un paisaje diferente, pero la gente ha tenido éxito al utilizar este tipo de pista para localizar con éxito un depósito de diamantes.

En raras ocasiones, el conglomerado puede ser un «depósito de placer fósil» que contiene oro, diamantes u otros minerales valiosos. Estos conglomerados se extraen, se trituran y se procesan como minerales.

Piedra de Pudding: La piedra de Pudding es un conglomerado compuesto por clastos que contrastan fuertemente con la matriz de la roca. Esta roca de la foto es un ejemplar de puddingstone de Hertfordshire, del Eoceno inferior de la cuenca de Londres. Está formada por guijarros de sílex de colores en una matriz de silicato de color blanco a marrón. Este tipo de roca se encuentra en muchos lugares del condado de Hertfordshire, Inglaterra. Imagen de John Cancalosi / Alamy Stock Photo.

Conglomerado de Puddingstone

Puddingstone es un nombre no científico para un conglomerado formado por clastos que contrastan fuertemente con el color de la matriz de la roca. Los habitantes del actual Reino Unido fueron los primeros en utilizar este nombre. Afirmaban que las rocas les recordaban a un «budín de ciruelas». Las piedras de pudding se encuentran en muchas partes del mundo. Tenemos un artículo con imágenes de piedras de pudding de Francia, Canadá, India, Maryland (Estados Unidos), Reino Unido y Marte. Aprenda más sobre la piedra de pudding aquí!

Conglomerado marciano: Esta imagen fue adquirida por el rover Curiosity de la NASA en la superficie de Marte. Muestra un afloramiento de conglomerado y algunos restos de meteorización del tamaño de un guijarro. Los guijarros redondos son demasiado grandes para haber sido movidos y moldeados por el viento, por lo que tuvieron que haber sido transportados una distancia significativa por el agua. Esta foto de septiembre de 2012 era la prueba más contundente de la existencia de agua en Marte que se había obtenido hasta el momento. Ver más rocas similares a la Tierra en Marte.

Conglomerado en Marte

En septiembre de 2012, el robot Curiosity de la NASA descubrió un afloramiento de conglomerado expuesto en la superficie de Marte. Los clastos redondeados del conglomerado demuestran que un arroyo o una playa han movido las rocas y las han convertido en guijarros redondeados. Este conglomerado es una de las pruebas más convincentes de que el agua fluyó alguna vez en la superficie de Marte (véase la foto adjunta).

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