Cráter de impacto de Vredefort – Sudáfrica

La mayor estructura de impacto con evidencia visible en la superficie de la Tierra.

Sección transversal del cráter Vredefort: Esta sección transversal muestra la estructura del cráter de impacto Vredefort en un momento poco posterior a su formación. Las rocas de la cuenca de Witwatersrand, la lava de Ventersdorp, la dolomita de Ghaap y el subgrupo de Pretoria se depositaron originalmente en una posición casi horizontal, pero fueron plegadas y deformadas por el impacto. La línea horizontal azul representa la superficie terrestre actual, producida por la erosión profunda del cráter. Las rocas del supergrupo Karoo se depositaron después del impacto y ocultan la mitad sureste de la estructura desde la vista actual de la superficie. Esta imagen fue creada por Oggmus y se utiliza aquí bajo una licencia Creative Commons.

Mapa del cráter Vredefort: Mapa que muestra la huella aproximada del cráter Vredefort en el país de Sudáfrica. La línea de puntos marca la ubicación aproximada del borde original del cráter, que ha quedado oculto por la erosión en el noroeste y cubierto por los sedimentos en el sureste. El elemento marcado como «Vredefort Dome» es una zona de estratos elevados en el centro del cráter. Esta imagen fue creada por Oggmus y se utiliza aquí bajo una licencia Creative Commons.

¿Qué es el cráter de impacto de Vredefort?

El cráter de impacto Vredefort se formó cuando un asteroide chocó con la Tierra hace unos dos mil millones de años en una zona que hoy es el país de Sudáfrica. En el momento de su formación, se cree que el cráter tenía unos 300 kilómetros de diámetro.

Desde entonces, el cráter y sus eyecciones han sido eliminados por la meteorización y la erosión. Las pruebas visibles que quedan en la actualidad incluyen: A) unidades rocosas deformadas que una vez estuvieron bajo el suelo del cráter; B) evidencias de impacto a pequeña escala, como estructuras minerales transformadas y estructuras de conos astillados; y, C) un domo de roca levantada que una vez formó un pico central dentro del cráter.

Con un diámetro original estimado de 300 kilómetros, el cráter de impacto de Vredefort es la mayor estructura de impacto de asteroide que todavía tiene evidencia visible en la superficie de la Tierra. También es la segunda estructura de impacto más antigua con evidencias visibles en la superficie de la Tierra. Sólo el cráter de Suavjärvi, en Rusia, es más antiguo.

Imagen Landsat del Domo Vredefort: Una imagen Landsat GeoCover del Domo Vredefort, la parte central del Cráter de Impacto Vredefort de Sudáfrica. (Imagen ampliada del Domo de Vredefort)

¿Qué es el Domo de Vredefort?

Un núcleo de granito basal marca el centro del cráter Vredefort. Este núcleo está rodeado por unidades de roca inclinadas que se alejan del núcleo de granito en todas las direcciones para formar una cúpula estructural. Esta característica en forma de cúpula tiene unos 70 kilómetros de diámetro y se conoce como el «Domo de Vredefort».

Las unidades rocosas de buzamiento en la parte noroeste del domo forman un patrón semicircular de crestas superficiales que pueden reconocerse en los mapas topográficos y en las imágenes de satélite. La parte sureste del domo no es visible porque ha sido cubierta por sedimentos del Supergrupo Karoo.

En la imagen Landsat de esta página se pueden ver claramente partes de la mitad noroeste del domo de Vredefort. Se puede reconocer como un patrón aproximadamente semicircular de crestas concéntricas. El río Vaal puede verse atravesando la parte norte de la estructura. En algunas zonas, el curso del río forma un arco en la vista del mapa, donde está confinado en un valle entre las crestas elevadas. Amplíe la imagen Landsat para obtener una vista detallada.

Cráter de impacto complejo: El cráter de impacto de Vredefort es un cráter complejo. En la formación de un cráter simple, se produce una depresión en forma de cuenco cuando un impacto pulveriza la roca objetivo y arroja gran parte de ella sobre el terreno circundante. En un cráter complejo, se forma un levantamiento central en el instante posterior al impacto, cuando el material del fondo del cráter intenta volver a un estado de equilibrio gravitatorio. Imagen de dominio público creada por la NASA.

Un cráter complejo

Los cráteres de impacto van desde pequeños cráteres simples hasta cráteres complejos más grandes. Los cráteres simples son depresiones en forma de cuenco que se forman cuando la fuerza de un impacto rompe la roca objetivo y la expulsa sobre el terreno circundante (ver ilustraciones en esta página).

Los cráteres complejos tienen estructuras adicionales que pueden incluir: A) una cúpula central levantada; B) un suelo plano y poco profundo cubierto de eyecta infalible; C) un anillo concéntrico de crestas alrededor del levantamiento central; y, D) bordes aterrazados.

El cráter de impacto de Vredefort es un cráter complejo. Es posible que tuviera todas estas características cuando se formó, pero desde entonces se han erosionado y eliminado. Hoy en día sigue teniendo una cúpula central elevada rodeada por un anillo concéntrico de crestas. Éstas son visibles en el lecho rocoso deformado que antes estaba debajo del suelo del cráter original.

El asteroide de Vredefort

Se cree que el asteroide que produjo el cráter de Vredefort tenía entre 5 y 10 kilómetros de diámetro. La razón por la que un asteroide tan pequeño pudo producir un cráter de 300 kilómetros de diámetro fue su velocidad. Se cree que viajaba a una velocidad de unos 20 kilómetros por segundo. El impacto de un objeto denso a esa velocidad habría vaporizado decenas de kilómetros cúbicos de roca en una explosión de gran intensidad energética. Así es como un pequeño asteroide pudo producir un cráter tan grande.

Patrimonio de la Humanidad

La cúpula de Vredefort ha sido seleccionada como Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO. La intención es desarrollar disposiciones legislativas, sociales y físicas que conserven y gestionen este sitio único de historia natural para la educación y el estudio científico.

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