Depósitos de esquisto bituminoso en Australia | Mapa, geología y recursos

Reimpresión de: United States Geological Survey Scientific Investigations Report 2005-5294By John R. Dyni

Mapa de los depósitos de pizarra bituminosa en Australia (localizaciones según Crisp y otros, 1987; y, Cook y Sherwood 1989). Haga clic para ampliar el mapa.

Los yacimientos de pizarra bituminosa de Australia van desde los pequeños y no rentables hasta los suficientemente grandes para su desarrollo comercial. Los recursos «demostrados» de pizarra bituminosa de Australia ascienden a 58.000 millones de toneladas, de las que se pueden recuperar unos 3.100 millones de toneladas de petróleo (24.000 millones de barriles) (Crisp y otros, 1987, p. 1).

Los yacimientos australianos de esquisto bituminoso tienen una edad que va del Cámbrico al Terciario y son de origen diverso. Los yacimientos se encuentran en el tercio oriental del país, incluyendo Queensland, Nueva Gales del Sur, Australia del Sur, Victoria y Tasmania. Los yacimientos con mayor potencial de desarrollo económico son los situados en Queensland e incluyen los yacimientos lacustres de Rundle, Stuart y Condor, de edad terciaria. El esquisto bituminoso marino Toolebuc, de edad cretácea temprana, ocupa una amplia zona, principalmente en Queensland. Los yacimientos de torbanita de Joadja Creek y Glen Davis, en Nueva Gales del Sur, y los yacimientos de tasmanita de Tasmania se explotaron en busca de petróleo de esquisto en la última mitad del siglo XIX y a principios del XX. Los recursos restantes de estos depósitos de alta calidad no tienen importancia comercial (Alfredson, 1985, p. 162). Knapman (1988) describe parte de la colorida historia de las operaciones de pizarra bituminosa en Joadja Creek. Glen Davis, que cerró en 1952, fue la última explotación de pizarra bituminosa en Australia hasta que el Proyecto Stuart empezó a funcionar a finales de los años noventa. Entre 1860 y 1952 se extrajeron en Australia unos 4 millones de toneladas de pizarra bituminosa (Crisp y otros, 1987, su fig. 2).

Torbanita

Gran parte de la primera producción de pizarra bituminosa en Australia procedía de los yacimientos de torbanita de Nueva Gales del Sur. Entre los años 1860 y 1960 se explotaron hasta 16 yacimientos. Durante los primeros años de explotación, la torbanita se utilizaba para el enriquecimiento del gas en Australia y en el extranjero, pero también se producía parafina, queroseno y aceites lubricantes y para conservar la madera. Más tarde, en la década de 1900, la torbanita se utilizó para producir gasolina. Aunque la torbanita llegó a ensayar hasta 480 o 600 l/t, la media de alimentación de la retorta era probablemente de 220 a 250 l/t. De 30 yacimientos en Nueva Gales del Sur, 16 fueron explotados comercialmente (Crisp y otros, 1987, p. 6).

Se han investigado dos pequeños depósitos de torbanita en Queensland. Entre ellos se encuentra el yacimiento Alpha, pequeño pero de alta ley, que constituye un recurso potencial in situ de 19 millones de barriles estadounidenses (Noon, 1984, p. 4) y un yacimiento más pequeño en Carnarvon Creek.

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Tasmanita

Varias empresas intentaron explotar los yacimientos marinos de tasmanita de edad pérmica en Tasmania a principios del siglo XX. Entre 1910 y 1932, se produjo un total de 1.100 m3 (unos 7.600 barriles) de petróleo de esquisto en varias operaciones intermitentes. Es improbable que se produzcan más explotaciones a menos que se encuentren nuevos recursos (Crisp y otros, 1987, p. 7-8).

Esquisto bituminoso de Toolebuc

El esquisto bituminoso de la Formación Toolebuc, de origen marino y de edad cretácea temprana, subyace en unos 484.000 km2 en partes de las cuencas de Eromanga y Carpenteria en Queensland y estados adyacentes. La zona de pizarra petrolífera tiene un grosor de entre 6,5 y 7,5 m, pero sólo produce una media de 37 l/t, lo que la convierte en un recurso de baja calidad. Sin embargo, se calcula que la formación Toolebuc contiene 245.000 millones de m3 (aproximadamente 1,7 billones de barriles) de petróleo de pizarra in situ. Excluyendo la pizarra bituminosa erosionada desde la superficie hasta una profundidad de 50 m, alrededor del 20% (49.000 millones de m3 o 340.000 millones de barriles) de los recursos de pizarra bituminosa entre las profundidades de 50 a 200 m podría producirse mediante minería a cielo abierto (Ozimic y Saxby, 1983, p. 1). La pizarra bituminosa también contiene recursos potenciales de uranio y vanadio. Una de las localidades más favorables para el desarrollo de la pizarra bituminosa se encuentra cerca de Julia Creek, donde la pizarra bituminosa Toolebuc está cerca de la superficie y es susceptible de ser explotada a cielo abierto. Los recursos de esquisto bituminoso en la formación Toolebuc aptos para la explotación a cielo abierto ascienden a 1.500 millones de barriles estadounidenses, pero el esquisto bituminoso es de muy baja calidad para su desarrollo en la actualidad (Noon, 1984, p. 5).

La materia orgánica de la pizarra bituminosa Toolebuc está compuesta en gran parte por bituminita, liptodetrinita y lamalginita (Hutton, 1988, p. 210; Sherwood y Cook, 1983, p. 36). La relación hidrógeno atómico/carbono (H/C) de la materia orgánica es de aproximadamente 1,1 ±0,2 con una alta aromaticidad (>50%). Sólo el 25% de la materia orgánica se convierte en aceite por medio de la retorta convencional (Ozimic y Saxby, 1983).

Queensland oriental

Como consecuencia del aumento del precio del petróleo relacionado con la crisis del petróleo de 1973-74, se aceleró enormemente la exploración de pizarra bituminosa en Australia. Varias empresas identificaron o confirmaron importantes recursos de pizarra bituminosa en Rundle, Condor, Duaringa, Stuart, Byfield, Mt. Coolon, Nagoorin y Yaamba, en el este de Queensland, a finales de la década de 1970 y principios de la de 1980. Sin embargo, en 1986, los precios del crudo cayeron drásticamente y disminuyó el interés por la explotación del esquisto bituminoso (Crisp y otros, 1987, p. 9).

Se han investigado nueve yacimientos de pizarra bituminosa del Terciario en el este de Queensland mediante perforaciones exploratorias: Byfield, Condor, Duaringa, Lowmead, Nagoorin, Nagoorin South, Rundle, Stuart y Yaamba. La mayoría de estos depósitos son lamositas que se depositaron en lagos de agua dulce situados en grabens, comúnmente en asociación con pantanos de formación de carbón.

La fracción mineral se compone típicamente de cuarzo y minerales de arcilla con cantidades menores de siderita, minerales de carbonato y pirita. El tamaño de los yacimientos oscila entre 1 y 17.400 millones de toneladas de petróleo de pizarra in situ con grados de corte de alrededor de 50 l/t. Tres de los mayores yacimientos son Condor (17.400 millones de toneladas), Nagoorin (6.300 millones de toneladas) y Rundle (5.000 millones de toneladas) (Crisp y otros, 1987).

El yacimiento de esquisto bituminoso de Stuart, que se calcula que contiene 3.000 millones de barriles de petróleo in situ, está siendo explotado por las empresas Southern Pacific Petroleum (SPP) y Central Pacific Minerals (CPM). En febrero de 2003, se extrajeron 1,16 millones de toneladas de pizarra bituminosa a cielo abierto, de las que se recuperaron 702.000 barriles de petróleo de pizarra mediante el proceso de retorta Taciuk. La producción de petróleo de esquisto durante 87 días de explotación, del 20 de septiembre de 2003 al 19 de enero de 2004, alcanzó un máximo de 3.700 barriles diarios y una media de 3.083 barriles diarios (Informe trimestral de SSP/CPM de diciembre de 2003, 21 de enero de 2004). La operación de Stuart se cerró en octubre de 2004 para una mayor evaluación.

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