Diabasa: Una roca ígnea intrusiva de grano fino y color oscuro

Utilizada como piedra de construcción durante miles de años.

Stonehenge es una de las estructuras de piedra más famosas jamás realizadas por el ser humano. Las piedras del círculo interior del monumento están hechas de diabasa. Fueron transportadas unos 240 kilómetros desde Gales hasta el emplazamiento del monumento en Inglaterra en torno al año 2100 antes de Cristo. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / bonetiz.

Diabasa: Un ejemplar de mano de diabasa de aproximadamente diez centímetros de diámetro. La parte inferior de color sal y pimienta es una superficie pulida que muestra los minerales de plagioclasa (blanco) y piroxeno (negro) que componen este espécimen de una roca ígnea intrusiva. La parte superior muestra una corteza gris claro, típica de la diabasa. Fotografía y espécimen de CrankyScorpion, expuestos aquí bajo licencia Creative Commons.

¿Qué es la diabasa?

En los Estados Unidos y Canadá, el nombre «diabasa» se utiliza para una roca ígnea intrusiva de grano fino, de color gris oscuro a negro, que tiene una composición similar a la del basalto y el gabro. La diferencia entre el basalto, la diabasa y el gabro radica en el tamaño de los granos, que viene determinado por su velocidad de enfriamiento.

Basalto: el rápido enfriamiento en un flujo de lava produjo cristales individuales que son tan pequeños que son difíciles de ver a simple vista.

Diabasa: un enfriamiento más lento en intrusiones poco profundas como sills, diques, lopolitos o lacolitos permitió que los cristales individuales crecieran ligeramente, hasta unos dos milímetros de tamaño.

Gabro: el enfriamiento más lento por debajo de la superficie de la Tierra permitió que los cristales crecieran durante más tiempo – algunos pueden tener más de un centímetro de diámetro o más.

En el Reino Unido y algunos otros países, la diabasa se conoce como «dolerita». Las dos palabras son sinónimos.

Diabasa: Una muestra de diabasa en la que los cristales de plagioclasa son de color gris oscuro a negro. No tiene el aspecto de sal y pimienta del espécimen de la parte superior de esta página. Esta roca tiene aproximadamente ocho centímetros de diámetro.

Composición mineral de la diabasa

La diabasa suele tener una composición mineral dominada por el feldespato plagioclasa conocido como labradorita (aproximadamente del 40% al 70% de la roca). La mayor parte del resto está formada por minerales de piroxeno (normalmente augita). En algunas rocas de diabasa pueden encontrarse cantidades menores de hornblenda, olivino, magnetita y cuarzo.

Aunque las especies minerales presentes en la diabasa a menudo tienen un clivaje perfecto, cuando están presentes en pequeños granos entrelazados, el clivaje no suele ser una preocupación importante de durabilidad cuando la roca se utiliza como material de construcción.

Vista de cerca de la diabasa: En esta vista de cerca, se puede ver la textura de la diabasa. Incluso con este aumento sería difícil identificar los granos minerales individuales, que tienen menos de dos milímetros de diámetro.

He aquí dos datos sobre la diabasa y su uso comercial:

1) La plagioclasa de la diabasa suele ser de la variedad labradorita. La diabasa de algunas canteras contiene abundantes cristales de labradorita que son capaces de producir reflejos coloridos conocidos como «labradorescencia». Cuando se corta y se pule, esta diabasa puede servir como una atractiva piedra arquitectónica.

2) Los minerales de piroxeno de la diabasa, así como los feldespatos, formarán una corteza de intemperie cuando estén expuestos a los elementos. Así, una piedra de construcción inicialmente negra puede cambiar a un color blanco calcáreo, gris o bronceado. Esto debe esperarse a menos que la piedra haya sido pulida, tratada o utilizada en un lugar no expuesto a los elementos.

Pórfido de diabasa: Este espécimen manual de diabasa tiene dos tamaños de cristal claramente diferentes. Hay grandes cristales de color claro, conocidos como fenocristales, suspendidos en una matriz de finos cristales de color oscuro, conocidos como masa base. Una roca ígnea compuesta por minerales con dos tamaños de cristal diferentes se conoce como pórfido. Fotografía del Servicio de Parques Nacionales.

Pórfido de diabasa

Algunas rocas ígneas tienen una historia de enfriamiento compleja que hace que contengan granos de tamaños de cristal claramente diferentes. Estas rocas, con grandes cristales (conocidos como «fenocristales») suspendidos en una matriz de cristales finos (conocidos como «masa de tierra»), suelen tener una historia de enfriamiento similar a la siguiente descripción:

3 El magma madre de la roca comenzó a enfriarse lentamente, en las profundidades del subsuelo, y en él comenzaron a formarse algunos cristales grandes de minerales con una alta temperatura de cristalización. A continuación, el magma salió a la superficie o se trasladó a un lugar poco profundo, como un dique o un umbral, donde se produjo la siguiente parte de su enfriamiento, a menudo la última. La velocidad de enfriamiento a esta poca profundidad fue más rápida y la masa de la roca se compone de pequeños cristales de minerales que tienen una temperatura de enfriamiento más baja.

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Gran parte de la diabasa contiene dos tamaños de cristal claramente diferentes y se conoce como «pórfido de diabasa». Cuando se corta y se pule, puede ser una piedra interesante y atractiva para su uso en baldosas, encimeras, alféizares de ventanas, peldaños de escaleras, piedra de revestimiento u otros usos.

Diabasa erosionada: Este espécimen de diabasa ha formado una corteza erosionada de color marrón rojizo. Un geólogo que quiera examinar bien esta roca debe romperla para exponer una superficie recién rota. Este espécimen mide unos 9,7 cm (3-7/8 pulgadas) de ancho y fue recogido cerca de Dillsburg, Pennsylvania.

Problemas para identificar la diabasa

La textura de grano fino de la diabasa hace que su identificación en el campo o en el aula sea una tarea difícil. El observador debe tener suficiente habilidad para ver las propiedades físicas de los diminutos granos minerales, y suficiente conocimiento para identificar los minerales. Conseguir una identificación segura en estos lugares puede ser difícil.

La diabasa se identifica mejor en sección fina con un microscopio petrográfico, con difracción de rayos X, o con otros instrumentos que puedan identificar los minerales que la componen y sus abundancias relativas. Por ello, mucha gente toma el camino más fácil y llama al espécimen desconocido «roca trampa» (un nombre lego que se ajusta a una serie de rocas ígneas oscuras y de grano fino) o se arriesga a declarar un nombre científico incorrecto. Cuando oigas el nombre «diabasa», debes examinar la roca para confirmar su identidad, si el nombre de la roca es importante.

Diabase Sill: Fair Head, el afloramiento de una diabasa en la costa de Irlanda del Norte. Los lados de Fair Head son de roca con juntas columnares. Es un mirador paisajístico, una bonita vista desde los cruceros y un lugar de escalada muy popular, con más de 400 rutas, muchas de las cuales siguen las juntas verticales de las columnas de roca. Foto de Rossographer de Geograph, utilizada aquí bajo una licencia de Creative Commons.

Ocurrencia geológica de la diabasa

La formación de la diabasa tiene dos requisitos:

1) una fuente de magma basáltico

2) un emplazamiento y enfriamiento poco profundos en una estructura subsuperficial relativamente pequeña, como un sill, un dique, un lopolito o un laccolito.

En este artículo se pueden encontrar explicaciones, ilustraciones y fotos de estas estructuras.

Diabase Dikes: Numerosos diques de diabasa de color oscuro han penetrado en el granito rosa del Parque Nacional de Acadia, Maine. Foto del Servicio de Parques Nacionales por Georgia Hybels.

Usos de la diabasa

La mayor parte de la diabasa que se extrae se utiliza en la industria de la construcción. Hay varios tipos de uso:

1) Piedra triturada: La diabasa es uno de los muchos tipos de «roca trampa» utilizados como piedra triturada en la industria de la construcción. Son rocas duraderas que tienen muchos usos. Para la mayoría de estos usos, el agregado debe cumplir ciertas especificaciones de resistencia a la abrasión, resistencia a la intemperie y resistencia al aplastamiento. Algunos ejemplos de uso son:

El Palacio de Vorontsov, construido a principios del siglo XIX en Yalta, Crimea, Rusia, tiene diabasa utilizada en gran parte del exterior. Fotografía con copyright iStockphoto / Natalia Garmasheva.

2) Piedra dimensional: La diabasa se puede cortar o cizallar en bloques de tamaños específicos o aleatorios. Estas son algunas categorías de uso de la diabasa:

a) Piedra de construcción: piezas en forma de bloque utilizadas como elementos estructurales de cimientos, muros, estribos, sillares, etc.

b) Piedra arquitectónica: piezas de forma especial utilizadas como peldaños de escaleras, dinteles de ventanas, alféizares de ventanas, encimeras, baldosas, piedra de revestimiento, columnas, etc. Cuando se utiliza como piedra arquitectónica, la diabasa se denomina a menudo «granito negro». (En el comercio de la piedra dimensional, la palabra «granito» se utiliza para cualquier roca que contenga feldespato con cristales entrelazados lo suficientemente grandes como para ser vistos a simple vista).

c) Adoquín: piezas cortadas para su uso como piedras de patio, bordillos, pavimento, etc.

d) Piedra para monumentos: piedra dimensional cortada para su uso como monumentos, marcadores de entierro, puertas, directorios, monumentos conmemorativos, etc.

Amanecer en Stonehenge: Las piedras en pie de Stonehenge se colocaron para que estuvieran alineadas con la puesta de sol en el solsticio de invierno y la salida del sol en el solsticio de verano. Fotografía con copyright iStockphoto / Stephen Barnes.

La diabasa en Stonehenge

La diabasa desempeñó un papel importante en la construcción de Stonehenge, una de las estructuras de piedra más famosas y reconocibles de la historia de la humanidad. Los pilares de «piedra azul» de diabasa que se utilizaron inicialmente para el círculo interior de la estructura se llevaron al lugar alrededor del año 2100 a.C., hace unos 4.000 años.

Stonehenge se construyó en Wiltshire (Inglaterra), pero los pilares de diabasa procedían de la cantera de Carn Meini, en las montañas Preseli del suroeste de Gales. Los pilares pesaban hasta 4,5 toneladas cada uno y se transportaron unos 386 km por tierra y agua. No hace falta decir que fue una tarea monumental llevar unas 80 de estas grandes y pesadas piedras a través de una distancia tan grande. Para justificar este esfuerzo, este tipo de roca debía tener una importancia especial.

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