Diamantes azules: Coloreados por el boro en las profundidades extremas

Coloreado por el boro que podría haber estado en el océano de la Tierra.

El diamante Hope es el diamante azul más famoso del mundo. Pesa 45,52 quilates y está expuesto en el Museo Nacional de Historia Natural de Washington, D.C. El diamante Hope tiene un color azul grisáceo Fancy Dark. Esta fotografía muestra la profundidad del color azul. Fotografía de los archivos del Instituto Smithsoniano.

¿Qué son los diamantes azules?

Los diamantes azules son diamantes con un color corporal azul. Los diamantes con un color azul natural son extremadamente raros, y suelen tener muy pocas inclusiones minerales. [1] Su raro color y su alta claridad los convierten en gemas extremadamente valiosas.

Sólo unas pocas minas producen diamantes azules, y esas minas normalmente producen sólo unos pocos diamantes azules en un año determinado. Su color azul suele estar causado por trazas de boro en la red cristalina del diamante. El diamante Hope, de la colección del Instituto Smithsoniano, es el ejemplo más famoso de diamante azul.

Hay otras dos fuentes de diamantes azules: 1) los diamantes cultivados en laboratorio fabricados por personas; y, 2) los diamantes naturales que han sido tratados para producir un color azul. Estos diamantes azules no son raros, y su valor es sólo un pequeño porcentaje de los precios pagados por los diamantes naturales con un color azul natural.

Sustitución del boro en el diamante: Cuando los átomos de boro sustituyen a los átomos de carbono en la red cristalina del diamante, esto hace que el diamante absorba selectivamente las longitudes de onda del rojo y transmita selectivamente el azul. Las longitudes de onda azules son las que llegan al ojo del observador. Ilustración modificada a partir de una imagen de Creative Commons de Materialscientist.

Causas del color azul

Un diamante compuesto totalmente por átomos de carbono, sin impurezas ni defectos será incoloro. Los defectos en la red cristalina del diamante son los que causan los diamantes de color. Las causas de los defectos incluyen: A) otros elementos que sustituyen al carbono; B) vacantes en la red cristalina del diamante causadas por la falta de átomos de carbono; C) partículas de materia mineral no diamantina incluidas en el diamante.

El color azul del cuerpo de los diamantes naturales suele producirse cuando un pequeño número de átomos de boro sustituye a los de carbono en la red cristalina del diamante. Esto ocurre raramente porque el boro no suele estar presente donde se forman los diamantes naturales en el entorno de la Tierra profunda. [1]

No se requiere una gran cantidad de boro para producir un color azul en el diamante. Una concentración de boro de sólo una parte por millón puede ser suficiente para producir un color azul. [2] Cuanto más boro sustituya al carbono, más fuerte será el color azul. [3]

El boro es uno de los pocos elementos que tienen átomos lo suficientemente pequeños como para entrar en la red cristalina del diamante y sustituir a un átomo de carbono. Pero el átomo de boro no encaja perfectamente; tiene un electrón menos disponible que el carbono. Cuando el boro sustituye al carbono en la red cristalina del diamante, la deficiencia de electrones provoca un defecto en la estructura cristalina del diamante. Este defecto cambia la forma en que la luz atraviesa el cristal de diamante. Hace que el diamante absorba selectivamente la luz en la parte roja del espectro visible y transmita selectivamente la luz en la parte azul del espectro visible. Cuando la luz transmitida llega al ojo de un observador humano, éste ve un diamante azul. [2]

La presencia de boro en un diamante no garantiza el color azul. Pequeñas cantidades de nitrógeno en el diamante pueden producir defectos que reducen el impacto del color inducido por el boro. Los diamantes con un color azul intenso deben contener muy poco nitrógeno. El boro tampoco garantiza el color azul. El color azul también puede estar asociado a la exposición a la radiación y a los defectos relacionados con el hidrógeno. [3]

Origen superprofundo de los diamantes azules

Durante décadas, los geólogos han creído que prácticamente todos los diamantes encontrados en la superficie de la Tierra se formaron a partir de materiales del manto a una profundidad de entre 100 y 150 kilómetros por debajo de la superficie terrestre. Luego, en 2018, un equipo de investigadores sorprendió a casi todo el mundo cuando encontró una serie de diamantes azules que se formaron a presiones equivalentes a profundidades de al menos 410 a 660 kilómetros y que contenían inclusiones que solo podían proceder de materiales de la corteza oceánica.

Estos diamantes eran notables porque: 1) Se formaron a una profundidad cuatro veces superior a la esperada; 2) Las inclusiones de los diamantes procedían probablemente de material de la corteza que había subyugado hasta la zona de transición del manto inferior; y, 3) ¡El boro que produjo su color azul podría haber estado alguna vez en el agua de un antiguo océano! [1]

Aunque estas ideas fueron sorprendentes, pueden proporcionar una explicación lógica de por qué los diamantes azules se encuentran sólo en un pequeño número de minas. Se trata de ubicaciones de minas que se situaron por encima de losas de corteza oceánica profundamente subducidas cuando el material de esa gran profundidad ascendió rápidamente a la superficie de la Tierra, sin fundirse.

Diamantes azules famosos

El azul de Okavango

En abril de 2019, la Compañía de Diamantes de Okavango, una empresa propiedad del gobierno de Botsuana, presentó el «azul de Okavango», un diamante azul de 20,46 quilates. El Instituto Gemológico de América calificó el color de la gema como Fancy Deep blue, y su claridad como VVS.

¡Los diamantes azules no son mucho mejores que éste!

El Okavango Blue fue tallado a partir de un diamante en bruto de 41,11 quilates descubierto en la mina Orapa de Botsuana. La mina Orapa es la mayor mina de diamantes a cielo abierto del mundo por su superficie. Es propiedad de Debswana, una empresa conjunta del gobierno de Botsuana y De Beers.

El diamante Hope es el diamante azul más famoso del mundo y probablemente el más famoso de cualquier color. El ejemplar de la foto es una réplica de la famosa gema. Se muestra un diamante de un quilate como comparación de tamaño. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / DiamondGalaxy.

El Azul Tavernier fue un diamante azul de acabado tosco comprado por Jean-Baptiste Tavernier en la India en 1666. Fue cortado en el Azul Francés unos años más tarde, y luego cortado en lo que se llamaría el Diamante Hope alrededor de 1839. Un boceto de dominio público realizado por Jean-Baptiste Tavernier.

El diamante Hope

El diamante Hope es un diamante azul grisáceo Fancy Dark de 45,52 quilates de talla cojín antigua propiedad de la Smithsonian Institution. Ha estado en su colección y en exposición pública casi continua desde 1958. Tiene un valor estimado de entre 200 y 250 millones de dólares. [4]

El diamante siempre ha sido una de las principales atracciones del Smithsonian. También es la exposición más popular de la colección de gemas del Smithsonian. Esa atención -y una historia que se remonta a 1653- han hecho del diamante Hope la piedra preciosa más conocida de todos los tiempos.

Jean-Baptiste Tavernier, un comerciante de gemas francés, compró la piedra precursora del diamante Hope en la India en 1666. Este diamante, el Tavernier Blue de 115,16 quilates (véase la imagen adjunta), fue vendido a Luis XIV de Francia unos años más tarde. Luis XIV hizo tallar el diamante en el Azul Francés de 68 quilates, que fue robado y luego se cree que reapareció como la gema azul de 45,52 quilates, que ahora se llama el Diamante Hope, en 1839.

Luna Azul de Josefina

La Luna Azul de Josefina es un diamante azul Fancy Vivid de 12,03 quilates en forma de cojín. Se vendió en una subasta de Sotheby’s en Hong Kong en 2015 por 48,4 millones de dólares. Se talló a partir de un bruto encontrado en la mina Cullinan de Sudáfrica en 2014. [5]

David Bennett, jefe de la división de joyería internacional de Sotheby’s, dijo que la subasta de Blue Moon rompió múltiples récords. Fue «el diamante más caro, independientemente del color, y la joya más cara jamás vendida en una subasta». [6]

El diamante Wittelsbach era un diamante azul grisáceo Fancy Deep de 35,56 quilates, que se cree que fue tallado a partir de un bruto extraído en una de las minas Kollur de la India en la década de 1600. Tras pasar por numerosos propietarios, el Wittelsbach fue adquirido por Laurence Graff en 2008. Graff pagó 23,4 millones de dólares, el precio más alto jamás pagado por un diamante en una subasta en ese momento. Graff sorprendió entonces al mundo de los diamantes al hacer que el histórico diamante fuera recortado para mejorar su talla, claridad y color. El nuevo diamante Wittelsbach-Graff se vendió por un precio que se sospecha superó los 80 millones de dólares. El ejemplar de la foto es una réplica de la famosa gema. Se muestra un diamante de un quilate como comparación de tamaño. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / DiamondGalaxy.

El diamante Wittelsbach / Wittelsbach-Graff

Este diamante azul tiene una de las historias más largas e interesantes de la gemología. Conocido como Der Blaue Wittelsbacher, era un diamante azul grisáceo facetado de 35,56 quilates con una claridad maravillosa. Se cree que el diamante fue tallado a partir de un bruto extraído en una de las minas de Kollur, en la India, en el siglo XVII. El rey Felipe IV de España lo adquirió y lo regaló a su hija Margarita Teresa en 1664. En su posesión, y a través del matrimonio, pasó por las joyas de la corona de Austria y Baviera. [7]

La Casa Real de Wittelsbach puso el diamante a la venta a través de Christie’s de Londres en 1931, pero no alcanzó su precio de reserva. [8] Más tarde pasó a ser propiedad privada y su paradero fue desconocido durante décadas. Luego, en 2008, fue adquirido por Laurence Graff, un multimillonario comerciante de diamantes, por 23,4 millones de dólares, el precio más alto jamás pagado en una subasta por un diamante en ese momento.

Graff sorprendió entonces a la industria del diamante haciendo que se recortara. A continuación, lo rebautizó como diamante Wittelsbach-Graff. Estos hechos le valieron a Graff severas críticas públicas. Un director de museo dijo que era como «pintar sobre un Rembrandt, en un esfuerzo imprudente por aumentar su valor de mercado». [9]

El corte de la gema eliminó 4,45 quilates de peso. El corte también: 1) mejoró su grado de color GIA de azul grisáceo Fancy Deep a azul Fancy Deep, 2) mejoró su grado de claridad de VS2 a internamente impecable [10], 3) eliminó algunas astillas y abrasiones causadas por el desgaste y, 4) ayudó a Graff a vender el entonces llamado diamante Wittelsbach-Graff por al menos 80 millones de dólares.

El certificado de clasificación del diamante es ahora ejemplar, pero una piedra de gran valor histórico fue cambiada permanentemente. Hay diversidad de opiniones sobre el resultado, pero Graff obtuvo un enorme beneficio.

Importantes diamantes azules de Golconda, India

Minas que se sabe que producen diamantes azules

Muy pocas minas producen diamantes azules, y la mayoría de los diamantes azules importantes que se conocen proceden de sólo tres lugares 1) una pequeña zona de la India, 2) la mina Cullinan de Sudáfrica y 3) la mina Argyle de Australia Occidental.

Minas de la India

Los diamantes de color azul natural se conocen desde el año 1600. En esos primeros tiempos, todos los diamantes azules de los que se tiene constancia se encontraban en el sultanato de Golconda, en la India. Esta zona se encuentra en los actuales estados indios de Telangana y Andhra Pradesh. Los grandes trozos de azul en bruto utilizados para tallar los ahora llamados diamantes Hope y Wittelsbach-Graff se encontraron en las minas de diamantes de esa zona.

La Colección Letlapa Tala: Estos cinco diamantes azules en bruto fueron encontrados durante una sola semana en septiembre de 2020 en la mina Cullinan, propiedad de Petra Diamonds. Pesan 25,75, 21,25, 17,57, 11,42 y 9,61 quilates. La mina Cullinan es la fuente de diamantes azules más importante del mundo. Fotografía de Petra Diamonds.

Importantes diamantes azules de la mina Cullinan

La mina Cullinan (antes mina Premier)

La fuente más importante del mundo de diamantes azules ha sido la mina de diamantes Cullinan en Sudáfrica. La mina comenzó a producir diamantes en 1902 bajo la dirección de Thomas Cullinan, quien descubrió el campo de diamantes en el que se encuentra la mina. En aquella época se conocía como la mina Premier.

Desde entonces, la mina Cullinan ha producido la mayor parte de los diamantes azules del mundo, el mayor diamante en bruto del mundo, el mayor diamante facetado del mundo y una parte importante de los diamantes del mundo de más de 100 quilates.

La mina fue conocida originalmente desde su fundación en 1902 como la Mina Premier. Más tarde, bajo la propiedad de De Beers, el nombre fue cambiado a la mina Cullinan en 2003. En la actualidad, la mina es propiedad de Petra Diamonds, que la explota. La mayoría de los diamantes azules en bruto de 20 quilates o más producidos en los últimos 100 años se han encontrado en Cullinan.

La mina de Argyle

La mina de Argyle, propiedad de Río Tinto y situada en Australia Occidental, ha sido la mayor mina productora de diamantes del mundo por su volumen. Es más conocida por producir un pequeño pero constante suministro de diamantes rojos y rosas y una abundancia de diamantes marrones. Argyle produce una cantidad muy pequeña de diamantes azules. En 2009 pusieron a la venta su colección «Once in a Blue Moon». Incluía 287 quilates de diamantes azules y violetas que la empresa había acumulado a lo largo de varios años.

Otras fuentes de grandes diamantes azules

Dos importantes diamantes azules de otras fuentes son: El Copenhagen Blue, un azul Fancy de 45,85 quilates, fue tallado en bruto de la mina Jagersfontein de Sudáfrica; y el Graff Imperial Blue, un azul Fancy Light de 101,5 quilates, fue tallado en bruto de la mina Aredor de Guinea.

Diamantes azules vendidos en subasta

Precios de los diamantes azules

Los diamantes azules más valiosos son diamantes naturales con un agradable color azul puro que se distribuye uniformemente por la gema. Estos diamantes son extremadamente raros y pueden venderse a precios que a menudo superan el millón de dólares por quilate. La tabla adjunta muestra los precios de subasta recientes de algunos diamantes azules excepcionales.

Los diamantes azules naturales suelen estar modificados por un color secundario como el verde o el gris. Estos diamantes de color azul verdoso y azul grisáceo también son raros, pero generalmente se venden a precios inferiores al color azul puro más preferido. Los diamantes azules naturales con un color azul tenue o claro también se venden a precios más bajos. Mucha gente goza de estos diamantes y es feliz de comprarlos en estos precios más comprables.

Diamantes azules tratados

La gente ha descubierto formas de producir diamantes azules tratando los diamantes que tienen un color menos valioso. La irradiación y los tratamientos de alta presión y alta temperatura se utilizan para producir el color azul en los diamantes. Cada vez que se modifica el color de un diamante de esta manera, el vendedor siempre debe ofrecerlo a la venta como un diamante con color tratado. El vendedor también debe revelar el tipo de tratamiento y si el diamante requiere un cuidado especial. [12]

Los diamantes con un color producido por un tratamiento no deberían tener un precio espectacular. Como mucho, deberían venderse por una pequeña prima sobre el coste del mismo diamante sin tratamiento. El tratamiento no hace que el diamante sea «raro». Es simplemente un servicio realizado para alterar el color del diamante. Los diamantes con un color producido por un tratamiento deben venderse siempre con ese tratamiento revelado y con el cliente entendiendo lo que se está comprando.

Otro tratamiento utilizado para producir el color azul en los diamantes es el recubrimiento. Se aplica a la superficie del diamante una fina capa de material colorido pero transparente. Los recubrimientos de cualquier material que no sea diamante cultivado en laboratorio serán menos duraderos que el diamante. Si el diamante se engasta en una joya que se usa, mostrará signos de abrasión con el tiempo. El coste de un diamante revestido no debería suponer más que una pequeña prima sobre el coste del mismo diamante sin tratamiento.

Diamantes azules cultivados en laboratorio

Los fabricantes de diamantes cultivados en laboratorio llevan más de una década produciendo material azul. Lo hacen introduciendo boro en el entorno de crecimiento del diamante. También lo hacen mediante irradiación posterior al crecimiento o tratamientos de alta presión y alta temperatura. Los diamantes cultivados en laboratorio con color azul no son rarezas, y suelen venderse a precios inferiores a los de los diamantes naturales de tamaño y claridad similares en la escala de color de D a Z.

Uno de los eventos más significativos en el mercado de los diamantes ocurrió el 29 de mayo de 2018 cuando De Beers anunció su colección de joyas Lightbox. De Beers tiene una larga historia como minero y fuente de diamantes naturales sin pulir para el comercio de gemas y joyas. Sin embargo, De Beers también es el accionista mayoritario de Element Six, una empresa que produce diamante sintético y otros supermateriales para uso industrial.

De Beers anunció y comenzó a vender diamantes cultivados en laboratorio en joyería por el sorprendente precio de sólo 800 dólares por quilate, más una cantidad adicional razonable por los engastes de metal. Por ese precio ofrecían diamantes cultivados en laboratorio sin clasificar en colores «blanco», rosa y azul. Su precio era sorprendentemente más bajo que el de cualquier otro fabricante de diamantes cultivados en laboratorio. El precio era sólo del 10% al 50% de lo que cualquier otro vendedor de diamantes cultivados en laboratorio estaba cobrando en ese momento. Algunas personas de la industria del diamante especularon que el precio de Lightbox estaba por debajo del coste de producción. De Beers comenzó la construcción de un edificio que albergaría las máquinas que producirían diamantes para Lightbox Jewelry en Gresham, Oregón. Esperan producir 500.000 quilates al año en 2020.

La línea de productos Lightbox, y su precio en particular, tomó por sorpresa a gran parte de la industria del diamante. Los bajos precios anunciados por De Beers presionarán a otros productores de diamantes sintéticos. La ventaja de Lightbox es para el consumidor, porque ahora casi cualquier persona podrá comprar un diamante cultivado en laboratorio a un precio que puede pagar. También ofrece un producto alternativo, atractivo y de bajo coste para quien quiera un par de pendientes de diamantes azules naturales pero no pueda permitírselos.

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