El mayor tsunami del mundo | 1720 pies de altura – Lituya Bay, Alaska

Un tsunami con una altura récord de 1720 pies se produjo en Lituya Bay, Alaska

Lituya Bay: La foto de arriba muestra Lituya Bay, desde un avión sobre el Golfo de Alaska. El deslizamiento de tierra que desencadenó el tsunami se originó en la parte superior de los escarpados acantilados a lo largo del extremo izquierdo de la bahía. Alrededor de 40 millones de pies cúbicos de roca cayeron en Gilbert Inlet (no visible en esta vista). La roca desplazó gran parte del agua de la ensenada Gilbert para formar una ola que sobrepasó el talud del lado opuesto de la ensenada. Cuando la ola avanzó por la bahía de Lituya, arrancó millones de árboles a lo largo de ambas costas. Estas áreas deforestadas pueden verse en esta foto de D.J. Miller, U.S. Geological Survey.

En la noche del 9 de julio de 1958, un terremoto a lo largo de la falla de Fairweather en el Panhandle de Alaska desprendió unos 40 millones de yardas cúbicas (30,6 millones de metros cúbicos) de roca en lo alto de la costa noreste de la bahía de Lituya. Esta masa de roca se precipitó desde una altura de aproximadamente 914 metros (3000 pies) hacia las aguas de Gilbert Inlet (ver mapa más abajo). La fuerza del impacto de la roca generó un tsunami local que se estrelló contra la costa suroeste de la ensenada Gilbert.

La ola golpeó con tal fuerza que barrió completamente el espolón de tierra que separa la ensenada Gilbert del cuerpo principal de la bahía Lituya. La ola continuó a lo largo de la Bahía Lituya, sobre La Chaussee Spit y en el Golfo de Alaska. La fuerza de la ola eliminó todos los árboles y la vegetación de elevaciones de hasta 1720 pies (524 metros) sobre el nivel del mar. Millones de árboles fueron arrancados y arrastrados por la ola. Esta es la mayor elevación jamás registrada para un tsunami.

Mapa de la Bahía de Lituya

Vídeo de la BBC

¿Qué causó el tsunami de la Bahía de Lituya?

Relatos de los supervivientes

Colección de imágenes

Conclusiones

¿Fue un tsunami real?

Mapa detallado: Lituya Bay, Alaska

Lituya Bay es una ensenada de marea con hielo en la costa noreste del Golfo de Alaska. Tiene unas siete millas de largo (11,3 kilómetros) y hasta dos millas de ancho (3,2 kilómetros). Tiene una profundidad máxima de unos 720 pies (219 metros), pero un umbral de sólo 32 pies (9,7 metros) de profundidad la separa del Golfo de Alaska entre La Chaussee Spit y Harbor Point. La erosión glaciar ha aprovechado la zona débil a lo largo de la falla para producir una larga depresión lineal conocida como la Fosa de Fairweather. El glaciar Lituya y el glaciar Crillón Norte han erosionado partes de la fosa Fairweather en la zona de la bahía de Lituya. La cala Gilbert y la cala Crillon ocupan la fosa Fairweather en el extremo noreste de la bahía Lituya.El desprendimiento de rocas del 9 de julio de 1958 se produjo en unos acantilados escarpados sobre la orilla noreste de la cala Gilbert. Está marcado en el mapa de arriba en rojo. Las rocas cayeron desde una altura de unos 3000 pies (914 metros). El impacto de 40 millones de yardas cúbicas (30,6 millones de metros cúbicos) de roca que golpearon el agua produjo un tsunami local que barrió toda la longitud de la bahía de Lituya y sobre el espigón de La Chaussee. Esta ola arrancó toda la vegetación y el suelo de los bordes de la bahía. Esta zona dañada se muestra en amarillo en el mapa de arriba. Los números son elevaciones (en pies) del borde superior de la zona dañada por la ola y representan la elevación aproximada de la ola en su recorrido por la bahía. Mapa redibujado a partir de los datos incluidos en el documento profesional 354-C del Servicio Geológico de los Estados Unidos.

¿Qué causó el tsunami de la bahía de Lituya?

Causa del tsunami de la bahía de Lituya: La viñeta de arriba ilustra los acontecimientos que causaron el tsunami de la bahía de Lituya.1) Un terremoto en la falla de Fairweather provocó la caída de unos 40 millones de metros cúbicos de roca desde la pared este de la ensenada Gilbert.2) Cuando los 40 millones de metros cúbicos de roca cayeron en la ensenada Gilbert, la velocidad de la roca y su masa produjeron una poderosa ola que se precipitó a través de la ensenada.3) Esa ola subió por la pared oeste de la ensenada Gilbert hasta una elevación de unos 1720 pies (el agua de la ensenada Gilbert tiene una elevación del nivel del mar).4) La ola sobrepasó la pared oeste de la ensenada Gilbert, descendió a la bahía Lituya, y se precipitó a través de la bahía hacia el Golfo de Alaska, arrancando millones de árboles a lo largo de ambas costas de la bahía Lituya.La imagen de arriba es de dominio público y fue creada por un wikipedista llamado SirGorg.

Relatos de testigos oculares de los supervivientes

(Según lo informado por Don J. Miller en United States Geological Survey Professional Paper 354-C, Giant Waves in Lituya Bay, Alaska, 1960)

Relato de Howard G. Ulrich

3 «La ola definitivamente comenzó en Gilbert Inlet, justo antes del final del terremoto. Al principio no era una ola. Fue como una anexión, o un desprendimiento de un glaciar. La ola salió de la parte inferior, y parecía la parte más pequeña de todo. La ola no subió 1.800 pies, el agua salpicó allí».

4

Relato de William A. Swanson

Imagen Landsat: Lituya Bay, Alaska

Esta es una imagen Landsat Geocover de Lituya Bay producida con datos Landsat recogidos por la NASA unos cuarenta años después del tsunami. Las zonas en las que se removió el suelo y la vegetación aún son claramente visibles. Las zonas dañadas por las olas son las áreas de color verde claro de diferente color de la vegetación alrededor del borde de la bahía.

Foto aérea oblicua: Lituya Bay, Alaska

Lituya Bay unas semanas después del tsunami de 1958. Las áreas de bosque destruido a lo largo de las costas son claramente reconocibles como las áreas de luz que bordean la bahía. Un barco de pesca anclado en la cala de abajo a la izquierda fue arrastrado por el espigón en primer plano; un barco en marcha cerca de la entrada se hundió; y un tercer barco, anclado cerca de la parte inferior derecha, aguantó la ola. Foto de D.J. Miller, United States Geological Survey.

Mapa isosísmico: Terremoto de Alaska de magnitud 7,7 del 9 de julio de 1958

Este es un mapa isosísmico que muestra el impacto del Terremoto de Alaska de magnitud 7,7 del 9 de julio de 1958 en unidades de la Escala Mercalli Modificada. La bahía de Lituya se encontraba en la zona de XI intensidad. Los contornos isosísmicos cerca del epicentro son paralelos a la Falla de Fairweather. Información del mapa extraída de Seismicity of the United States, 1568-1989 (Revised), por Carl W. Stover y Jerry L. Coffman, U.S. Geological Survey Professional Paper 1527, United States Government Printing Office, Washington: 1993.

Origen de la caída de rocas: El acantilado con vistas a la ensenada Gilbert

El acantilado en la pared noreste de la ensenada Gilbert mostrando la cicatriz del desprendimiento de 40 millones de yardas cúbicas (30,6 millones de metros cúbicos) que se produjo el día anterior a esta foto. La cabeza del deslizamiento estaba a una altitud de unos 3.000 pies (914 metros), justo debajo del campo de nieve en la parte superior central. La elevación del agua en la Bahía Lituya es el nivel del mar. El frente del glaciar Lituya es visible en la esquina inferior izquierda. Foto de D.J. Miller, United States Geological Survey.

Mirando hacia abajo de la fosa de la falla de Fairweather

Foto mirando hacia abajo de la fosa de la falla de Fairweather en la cabeza de la bahía de Lituya. Se ve el frente del glaciar Lituya con morrenas laterales y mediales que terminan en la ensenada Gilbert. El acantilado donde se originó el desprendimiento de rocas está en el lado derecho de la ensenada Gilbert. La pared del valle opuesto en el lado izquierdo de la ensenada Gilbert recibió toda la fuerza de la gran ola, despojándola de suelo y árboles. Foto de D.J. Miller, United States Geological Survey.

Espolón de tierra entre Gilbert Inlet y Lituya Bay

El espolón de tierra entre Gilbert Inlet y Lituya Bay que recibió toda la fuerza de la ola. Los árboles y el suelo fueron despojados hasta una altura de 1720 pies (524 metros) sobre la superficie de la Bahía Lituya. Foto de D.J. Miller, United States Geological Survey.

La ensenada de Gilbert, el talud de desprendimiento de rocas y los daños causados por las olas

Una foto aérea mirando la cabeza de la bahía de Lituya. El talud de caída de rocas está en la esquina superior derecha de la foto. La ensenada de Gilbert y el final del glaciar Lituya están inmediatamente a la izquierda del talud. Las costas deforestadas pueden verse a ambos lados de la bahía de Lituya. La vista es desde el sur. Foto de D.J. Miller, United States Geological Survey.

Abeto desprendido por la ola – a siete millas de su origen

Tocón de abeto vivo desprendido por la ola gigante en Harbor Point, boca de la bahía de Lituya. El borde del sombrero tiene un diámetro de 12 pulgadas. Este árbol se encuentra a unas siete millas (11,3 kilómetros) de donde se originó la ola. Foto de D.J. Miller, United States Geological Survey.

Daños causados por las olas en la boca de la bahía de Lituya

Daños causados por las olas en la costa sur de la bahía de Lituya, desde Harbor Point hasta La Chaussee Spit, al suroeste de Crillon Inlet. Se pueden ver troncos de árboles en el agua y tocones de árboles a lo largo de la costa inferior. Este lugar está a siete millas (11,3 kilómetros) de donde se originó la ola. Foto de D.J. Miller, United States Geological Survey.

Conclusiones

Un tercer barco se encontraba en la bahía de Lituya en el momento del tsunami. Estaba anclado cerca de la boca de la bahía y fue hundido por la gran ola. No se conocen supervivientes de esta embarcación y se cree que había dos personas a bordo.

Antes del tsunami de julio de 1958, Don J. Miller, del Servicio Geológico de los Estados Unidos, había estudiado las pruebas de la ocurrencia de grandes olas en la bahía de Lituya. Había documentado pruebas de al menos cuatro grandes olas anteriores con fechas estimadas de 1936, 1899, 1874 y 1853 (o 1854). Todas estas olas tenían un tamaño considerable, pero las pruebas de la costa de todas ellas fueron eliminadas por la ola de 1958. El Sr. Miller estaba en Alaska cuando se produjo la ola de julio de 1958 y voló a Lituya Bay al día siguiente. Tomó las fotografías que se muestran arriba en julio y agosto y documentó las olas más antiguas en United States Geological Survey Professional Paper 354-C, Giant Waves in Lituya Bay, Alaska, 1960.

Con semejante historial de grandes olas, la bahía de Lituya debe ser considerada como una peligrosa masa de agua propensa a unas cuantas olas grandes cada siglo. ¿Cuándo se producirá la próxima?

¿Fue esta ola realmente un tsunami?

Poco después de publicar esta página, recibimos varios mensajes de correo electrónico en los que se nos informaba de que la ola de la bahía de Lituya NO era un tsunami.

Antes de publicar esta página, confirmamos que el USGS ha utilizado el nombre «tsunami» para esta ola en numerosas publicaciones e informes de archivos abiertos. Tan recientemente como el 9 de julio de 2021, el USGS publicó otro informe y siguen llamándolo tsunami. Por favor, vea a continuación…

Evaluación preliminar del potencial generador de olas de los deslizamientos de tierra en Barry Arm, Prince William Sound, Alaska: por Katherine R. Barnhart, Ryan P. Jones, David L. George, Jeffrey A. Coe, y Dennis M. Staley; publicado como informe de archivo abierto 2021-1071, 28 páginas, por el Servicio Geológico de Estados Unidos, 2021.

3 Cita de la publicación: «Los ejemplos de grandes deslizamientos tsunamigénicos en terrenos recientemente deglaciados incluyen el 9 de julio de 1958, Lituya Bay, Alaska (Miller, 1960a, b; Ward y Day, 2010); 27 de abril de 1975, Kitimat, Columbia Británica (Kirby y otros, 2016); 17 de octubre de 2015, fiordo Taan, Alaska (George y otros, 2017; Haeussler y otros, 2018; Higman y otros, 2018); y 17 de junio de 2017, fiordo Karrat, Groenlandia (Bessette-Kirton y otros, 2017; Poli, 2017; Gauthier y otros, 2018).»

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Cita de la publicación: «Ejemplos de grandes deslizamientos tsunamigénicos en terrenos recientemente deglaciados incluyen 9 de julio de 1958, Lituya Bay, Alaska (Miller, 1960a, b; Ward y Day, 2010); 27 de abril de 1975, Kitimat, Columbia Británica (Kirby y otros, 2016); 17 de octubre de 2015, fiordo Taan, Alaska (George y otros, 2017; Haeussler y otros, 2018; Higman y otros, 2018); y 17 de junio de 2017, fiordo Karrat, Groenlandia (Bessette-Kirton y otros, 2017; Poli, 2017; Gauthier y otros, 2018).»

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