El misterio de las rocas deslizantes de Racetrack Playa

Una roca deslizante que ha dejado una larga huella en la superficie de Racetrack Playa. Algunas huellas tienen cientos de metros de largo. (Ver más abajo otras fotos de rocas deslizantes). Imagen con copyright iStockphoto / Steve Geer.

El misterio de las rocas deslizantes

Uno de los misterios más interesantes del Parque Nacional del Valle de la Muerte son las rocas deslizantes de Racetrack Playa (una playa es el lecho de un lago seco). Estas rocas se encuentran en el suelo de la playa con largos senderos detrás de ellas. De alguna manera, estas rocas se deslizan a través de la playa, cortando un surco en el sedimento a medida que se mueven.

Algunas de estas rocas pesan varios cientos de kilos. Eso hace que la pregunta: «¿Cómo se mueven?» un gran desafío.

Imagen Landsat de Racetrack Playa. Es la zona blanca y plana en el centro de la imagen. Haga clic para ver más detalles.

Sobre Racetrack Playa

Racetrack Playa es un lecho de lago que es casi perfectamente plano y casi siempre seco. Tiene unos 4 kilómetros de largo (2,5 millas) – de norte a sur y unos 2 kilómetros de ancho (1,25 millas) de este a oeste. La superficie está cubierta de grietas de lodo y el sedimento está compuesto principalmente por limo y arcilla.

El clima en esta zona es árido. Sólo llueve un par de centímetros al año. Sin embargo, cuando llueve, las escarpadas montañas que rodean Racetrack Playa producen una gran cantidad de escorrentía que convierte el suelo de la playa en un amplio lago poco profundo que puede tener sólo unos pocos centímetros de profundidad en el punto más bajo de la playa. Cuando están húmedos, los sedimentos de la superficie de la playa se transforman en un barro muy blando y resbaladizo. Cuando el barro se seca, se forman las grietas de barro que suelen cubrir el suelo de la playa.

Rocas de muchos tamaños y formas dejan huellas a través de Racetrack Playa. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / David Choo.

¿Las mueven las personas o los animales?

La forma de los rastros detrás de las rocas sugiere que se mueven durante las épocas en que el suelo de Racetrack Playa está cubierto de un barro muy blando. La falta de barro alterado alrededor de los senderos de las rocas elimina la posibilidad de que un humano o animal empuje o ayude al movimiento de las rocas.

Vista más cercana de la roca deslizante en la imagen superior de esta página. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / Skye Bajoul.

¿Son movidas por el viento?

Esta fue una vez la explicación favorita. Los vientos predominantes que atraviesan Racetrack Playa soplan del suroeste al noreste. La mayoría de los senderos de roca son paralelos a esta dirección. Esto es una fuerte evidencia de que el viento podría ser la fuerza que mueve las rocas o al menos está involucrado con el movimiento de las rocas.

En un principio se pensó que las fuertes ráfagas de viento o «vientos huracanados» empujaban las rocas al movimiento. Se pensaba que esto ocurría cuando la playa estaba muy húmeda, inmediatamente después de una lluvia que convertía la superficie de la playa en un barro resbaladizo. Una vez que una roca comenzaba a moverse, un viento de velocidad mucho menor podía mantenerla en movimiento mientras se deslizaba por el barro blando y muy resbaladizo. Las curvas en los senderos de las rocas se explicaban por los cambios en la dirección del viento o en la forma en que el viento interactuaba con una roca de forma irregular.

El problema de que el viento mueva las rocas es que muchas de ellas pesan varios cientos de kilos y están incrustadas unos pocos centímetros en el barro de la playa. Es poco probable que el viento por sí solo pueda mover estas grandes rocas.

Esta roca es una de las que es fácil de imaginar deslizándose por la parte superior de una superficie resbaladiza de barro. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / Mike Norton.

¿Se mueven por el hielo?

En raras ocasiones, aproximadamente una vez cada varios años, el ocasional lago poco profundo que cubre la superficie de Racetrack Playa se congela, cubriendo la playa con una fina capa de hielo, que flota sobre una fina capa de agua. ¿Podría un viento, soplando a través de la superficie del hielo, mover el hielo, junto con las rocas incrustadas, a través de la superficie de la playa? Las rocas en movimiento cortarían surcos en la superficie de la playa que, después de que el hielo se derrita y el agua retroceda, se convertirían en los senderos que ven los visitantes de la playa cuando el tiempo mejora.

A veces, varias rocas vecinas tienen senderos que parecen haber cambiado de dirección simultáneamente. Estos rastros altamente congruentes en múltiples rocas apoyan fuertemente la teoría de «rocas que se mueven por el viento incrustadas en una capa de hielo». Uno de los primeros informes que proporcionó una fuerte evidencia de que las rocas se mueven de esta manera es un video de 2006 de Brian Dunning.

Rocas de muchas formas dejan rastros a través de Racetrack Playa. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / sartriano.

Muchas rocas deslizantes y senderos en Racetrack Playa. Image copyright iStockphoto / Stephan Hoerold.

¡Cómo se resolvió el misterio!

Hasta 2013, todas las mejores explicaciones implicaban al viento como fuente de energía y a una capa de hielo que capta suficiente energía eólica para arrastrar una roca de seiscientos kilos por la superficie de la playa. El gran avance en la resolución del misterio se produjo en noviembre de 2013, cuando un lago de hasta cinco centímetros de profundidad cubrió la playa y luego se congeló. Los investigadores observaron entonces muchas rocas incrustadas en el hielo que se movían lentamente por la playa en varias fechas de diciembre de 2013 y enero de 2014. Esta evidencia de las rocas en movimiento ha sido compartida en un video por la Institución Scripps de Oceanografía.

En febrero de 2014 el lago se había secado, y en la superficie del sedimento de la playa se podían ver nuevos rastros dejados por las rocas recién movidas. Algunas de las rocas habían sido equipadas con un pequeño registrador GPS, y sus registros indican que algunas rocas se habían movido más de setecientos pies durante al menos cuatro episodios de movimiento.

Este trabajo demostró el movimiento de las rocas y lo atribuyó al viento que las movía mientras estaban incrustadas en una gran capa de hielo que flotaba sobre una fina capa de agua. Por fin se resolvió el misterio!

Rocas de muchas formas dejan rastros a través de Racetrack Playa. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / John Alcorn.

Fotos de las «Rocas deslizantes» !

El movimiento de una gran roca a través de una superficie árida es casi imposible de creer. Varias buenas fotos de grandes rocas y sus senderos por Steve Geer, Stephan Hoerold, David Choo, Skye Bajoul, sartriano, John Alcorn, y Mike Norton se publican en esta página para aquellos que no pueden viajar al Parque Nacional del Valle de la Muerte.

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