El Monte Rainier: Uno de los volcanes más peligrosos de nuestro país

Monte Rainier – Vivir con seguridad con un volcán en el patio trasero

Por Carolyn L. Driedger y William E. Scott, USGS — Publicado de la hoja informativa 2008-3062 del USGS.

Monte Rainier: El suelo plano del valle del río Puyallup, cerca de Orting, Washington, está formado por los depósitos del lahar Electron, de 500 años de antigüedad, que descendió del monte Rainier (al fondo). Los lahares, o flujos de lodo volcánico, son flujos rápidos de lodo y rocas que destruyen o entierran la mayoría de las estructuras hechas por el hombre a su paso. Los lahares del monte Rainier pueden recorrer decenas de kilómetros a lo largo de los valles fluviales y llegar a Puget Sound. (Fotografía del USGS por D.E. Wieprecht.)

Un volcán activo en reposo entre erupciones

El Monte Rainier, un volcán activo actualmente en reposo entre erupciones, es el pico más alto de la cordillera de las Cascadas. Su edificio, cubierto por nieve y 25 glaciares, ha sido construido por innumerables erupciones durante los últimos 500.000 años. La última vez que entró en erupción fue en 1894-95, cuando observadores de Seattle y Tacoma informaron de pequeñas explosiones en la cumbre. La próxima erupción del Monte Rainier podría ser de tamaño similar o mayor y podría producir cenizas volcánicas, flujos de lava y avalanchas de roca intensamente caliente y gases volcánicos, llamados «flujos piroclásticos.»

Algunos de estos eventos derriten rápidamente la nieve y el hielo y podrían producir torrentes de agua de deshielo que recogen rocas sueltas y se convierten en lodos y cantos rodados que fluyen rápidamente, conocidos como «lahares». A diferencia de los flujos de lava y los flujos piroclásticos, que probablemente no se extiendan más allá de 10 millas desde la cumbre del volcán y permanezcan dentro del Parque Nacional del Monte Rainier, los lahares más grandes pueden viajar decenas de millas y llegar a Puget Sound.

Las cenizas volcánicas se distribuirán a favor del viento, con mayor frecuencia hacia el este, lejos de los grandes centros de población de Puget Sound. Los penachos de ceniza volcánica en el aire pueden poner en gran peligro a las aeronaves en vuelo y perturbar gravemente las operaciones de aviación. Aunque rara vez suponen una amenaza para la vida, la lluvia de cenizas volcánicas en el suelo puede ser una molestia para los residentes, afectar a los sistemas de servicios públicos y de transporte, y suponer importantes costes de limpieza.

Armero, Colo/b>mbia, was battered in 1985 by/b> lahars generated by an erupt/b>ion of glacierclad Nevado del Ruiz volcano. More than 20,000 people died in the/b> city. Note e.b>mpty street blocks where stru/b>ctures were swept away. Tragically, safety lay nearby in areas of/b> higher/b> ground. (USGS photograph by R.J. Janda.)

Los lahares suponen el mayor riesgo

En el monte Rainier, el riesgo de los lahares es mayor que el de los flujos de lava, la caída de cenizas volcánicas u otros fenómenos volcánicos porque algunas vías de futuros lahares están densamente pobladas y contienen importantes infraestructuras como carreteras, puentes, puertos y tuberías. Los lahares tienen el aspecto y el comportamiento del hormigón que fluye, y destruyen o entierran la mayoría de las estructuras hechas por el hombre en su camino. En el pasado, los lahares probablemente viajaban a entre 45 y 50 millas por hora y tenían un grosor de hasta 100 pies o más cuando estaban confinados en los valles cercanos al volcán. Se adelgazaron y se extendieron en los amplios valles río abajo, disminuyendo su velocidad a 15 ó 25 millas por hora. Los depósitos de lahares pasados se encuentran en todos los valles que comienzan en los flancos del Monte Rainier.

Zonas de peligro del Monte Rainier: Este mapa muestra las áreas que podrían verse afectadas por flujos de escombros, lahares, flujos de lava y flujos piroclásticos procedentes del Monte Rainier si se produjeran en la actualidad eventos de tamaño similar a los del pasado. Dado que los lahares pequeños son más comunes que los grandes, la mayoría de los lahares serían menos extensos que la zona de peligro mostrada en el mapa y unos pocos serían más extensos. El riesgo de lahar no es igual en todos los valles. Por ejemplo, el mayor peligro de lahares generados por desprendimientos se encuentra en el lado oeste del volcán, ya que contiene la mayor cantidad de roca debilitada por la hidrotermia. Los científicos siguen reevaluando las zonas de peligro a medida que van conociendo mejor el volcán. Las presas y los embalses de varios ríos podrían reducir el alcance de futuros lahares al atrapar todo o gran parte del caudal, pero también podrían aumentar el alcance de un lahar si éste desplazara el agua de los embalses y provocara la ruptura de las presas. Sólo se muestra una zona de inundación y sedimentación posterior al lahar en los valles de los ríos Green y Duwamish (véase Efectos a largo plazo de los lahares), ya que en otros valles está incluida en la zona de peligro de lahar. El sombreado gris oscuro indica las zonas urbanizadas. (Mapa simplificado a partir del U.S. Geological Survey Open-File Report 98-428.) Mapa más grande.

¿Cuál es la peligrosidad del Monte Rainier?

El monte Rainier ha entrado en erupción con menos frecuencia y de forma menos explosiva en los últimos milenios que su conocido vecino, el monte Santa Helena. Sin embargo, la proximidad de grandes centros de población en los valles susceptibles a los lahares del Monte Rainier lo convierte en una amenaza mucho mayor para la vida y la propiedad que el Monte St:

3 Población y desarrollo en riesgo: Unas 80.000 personas y sus hogares están en peligro en las zonas de riesgo de lahar del Monte Rainier. Estas zonas están atravesadas por infraestructuras clave, como las principales carreteras y servicios públicos, y en ellas se encuentran también empresas de importancia económica, presas hidroeléctricas y grandes puertos marítimos.Tamaño y frecuencia de los lahares: Durante los últimos miles de años, grandes lahares han llegado a las tierras bajas de Puget Sound, por término medio, al menos una vez cada 500 a 1.000 años. Los flujos más pequeños que no se extienden hasta las tierras bajas ocurren con más frecuencia. Si en el futuro se producen grandes lahares a un ritmo similar al del pasado, hay aproximadamente una probabilidad de 1 entre 10 de que un lahar llegue a las tierras bajas del estrecho de Puget durante una vida humana media, y puede haber poco o ningún aviso previo: Los estudios realizados por los científicos del Servicio Geológico de EE.UU. (USGS) muestran que al menos uno de los grandes lahares generados recientemente por el Monte Rainier puede haber ocurrido cuando el volcán estaba tranquilo y no daba las señales de advertencia típicas de un volcán inquieto y en erupción. En un caso tan raro, la única advertencia podría ser un informe de que un lahar ya está en marcha.

4

Dos tipos de lahares

El Monte Rainier puede generar dos tipos de lahares que pueden amenazar los valles circundantes:

3 Lahares generados por el agua de deshielo: El monte Rainier soporta más de una milla cúbica de hielo glacial, tanto como todos los demás volcanes de la cordillera de las Cascadas juntos. Durante episodios eruptivos pasados, la rápida fusión de la nieve y el hielo por flujos piroclásticos y otros eventos causaron numerosos lahares. Dichos lahares estarían precedidos por eventos que advierten de una erupción inminente.Lahares generados por deslizamientos de tierra: Los deslizamientos de tierra pueden desencadenarse cuando la roca fundida (magma) penetra en un volcán y lo desestabiliza, como ocurrió en el Monte Santa Helena en 1980, o pueden ser provocados por grandes terremotos. También pueden ser el resultado de la eventual ruptura de rocas debilitadas por la acción de fluidos ácidos. El magma libera gases y calor creando aguas subterráneas calientes y ácidas que, con el tiempo, pueden convertir la roca volcánica dura en roca débil y rica en arcilla mediante un proceso llamado alteración hidrotermal. Cuando las masas de roca rica en arcilla saturada de agua se deslizan, se transforman rápidamente en un lahar. Aunque la mayoría de los grandes deslizamientos de tierra del monte Rainier se produjeron durante periodos eruptivos y probablemente fueron provocados por la intrusión de magma o por erupciones explosivas que sacudieron el volcán, el origen de al menos uno, el lahar Electron, de 500 años de antigüedad, puede no estar relacionado con las erupciones. Este lahar dejó depósitos de hasta 6 metros de grosor y sepultó un antiguo bosque en los alrededores de la actual Orting.

4

Señales de evacuación del volcán dirigen el tráfico a un terreno más alto en el condado de Pierce, Washington (fotografía del USGS por C.L. Driedger).

¿Son todas las partes del volcán susceptibles de sufrir desprendimientos?

El flanco oeste del Monte Rainier, incluyendo la cabecera del río Puyallup, tiene el mayor potencial para desencadenar grandes deslizamientos de tierra que se conviertan en lahares de gran recorrido, porque tiene la mayor cantidad de roca rica en arcilla debilitada a gran altura. Por lo tanto, el valle del río Puyallup y, en menor medida, el valle del río Nisqually, cuya cuenca incluye parte de la roca debilitada, son los que corren más riesgo de sufrir tales eventos.

El Pequeño Pico Tahoma en el lado este del volcán y muchos otros acantilados y laderas empinadas pueden fallar en deslizamientos de tierra, como uno en diciembre de 1963 que viajó varias millas, pero tales eventos son demasiado pequeños para generar lahares. A diferencia de los desprendimientos, los lahares generados por las erupciones podrían descender por cualquiera de los valles que se originan en el Monte Rainier.

Efectos a largo plazo de los lahares

Los lahares llenan los canales de los arroyos y entierran los suelos de los valles con depósitos de rocas, arena y lodo de unos pocos pies a decenas de pies de espesor. Estos depósitos se erosionan fácilmente a medida que los ríos y arroyos restablecen sus canales, arrojando abundantes sedimentos río abajo durante años o décadas. Por ello, los fondos de los valles que no se han visto afectados por un lahar pueden sufrir posteriormente un aumento de las inundaciones y un progresivo enterramiento por los sedimentos removilizados. Estudios recientes han revelado la existencia de extensas capas de sedimentos arenosos procedentes del monte Rainier que se extienden hasta el puerto de Seattle a lo largo de los valles de los ríos Green y Duwamish. Este sedimento se erosionó rápidamente a partir de los depósitos de lahares causados por las erupciones de hace unos 1.000 años, aunque los lahares en sí no se extendieron mucho más allá de la actual Auburn, que se encuentra a unos 32 kilómetros al sur del centro de Seattle.

Los flujos de escombros amenazan zonas del Parque Nacional del Monte Rainier

Datos sobre el Monte Rainier

Casi anualmente, el agua liberada por los glaciares o la escorrentía de las lluvias intensas incorpora rocas y sedimentos para formar «flujos de escombros» que afectan a los valles de los flancos del Monte Rainier. Estos flujos de escombros se comportan como lahares, pero suelen ser de un tamaño tan pequeño que rara vez se desplazan más allá de la base del volcán y sólo afectan a zonas vulnerables dentro de los límites del Parque Nacional del Monte Rainier. El verano y el otoño son las estaciones en las que los flujos de escombros son más comunes, épocas en las que los glaciares están produciendo grandes cantidades de agua de deshielo y las lluvias intensas pueden caer sobre zonas poco vegetadas y sin nieve con abundantes escombros sueltos. Dado que los flujos de escombros suponen un riesgo para los visitantes y las infraestructuras del parque, especialmente los senderos, las carreteras y los puentes, el Parque Nacional de Mount Rainier educa al personal y a los visitantes sobre los peligros de los flujos de escombros y sobre cómo evitarlos alejándose del fondo del valle.

Estudio de los antiguos depósitos de lahares: Los geólogos estudian los depósitos de lahares pasados para evaluar posibles riesgos futuros. Aquí, un geólogo del Servicio Geológico de Estados Unidos toma muestras de un tronco enterrado en un depósito de lahares de roca al este de Enumclaw, Washington. Este depósito de 5.600 años de antigüedad, llamado Osceola Mudflow, se formó cuando un enorme deslizamiento de tierra en el lado este del monte Rainier se desplazó hacia el norte y el oeste a lo largo del valle del río White. (Fotografía del USGS por A. Durant.)

Los lahares del pasado proporcionan pistas sobre los peligros futuros

Los lahares dejan tras de sí gruesas capas de rocas, barro y troncos en el fondo de los valles. Los geólogos utilizan estas y otras pruebas para evaluar el potencial de peligro futuro y para cartografiar las zonas de los valles fluviales que se dirigen al monte Rainier que podrían ser inundadas por futuros lahares. No todos los valles se verían necesariamente afectados durante una determinada erupción o un gran deslizamiento de tierra, ni todos los lahares de un valle serían lo suficientemente grandes como para extenderse hasta los límites de la zona de peligro. Las zonas de peligro de lahar cartografiadas por el USGS se están utilizando para guiar el desarrollo de las regulaciones de las zonas de peligro en los planes integrales de uso del suelo de los condados y ciudades que se encuentran al pie del Monte Rainier.

El sistema de alerta de lahares reduce el riesgo

Debido a que existe un mayor nivel de riesgo de lahares generados por deslizamientos de tierra en el flanco oeste del Monte Rainier, el USGS, el Departamento de Gestión de Emergencias del Condado de Pierce y la División de Gestión de Emergencias del Estado de Washington han establecido un sistema de alerta de lahares. Un componente de detección consiste en conjuntos de monitores que registran las vibraciones del suelo de un lahar. La evaluación informatizada de los datos evalúa la presencia de un lahar que fluye y emite una alerta automática a los organismos de gestión de emergencias. Los gestores de emergencias pueden entonces poner en marcha las medidas de respuesta adecuadas. Las agencias de la ciudad, el condado y el Estado diseñan y mantienen procedimientos de notificación, rutas de evacuación y programas de educación pública.

Si se generara un gran lahar en el valle superior del río Puyallup sin los precursores que suelen anunciar la agitación volcánica y la erupción, podría llegar a la ciudad de Orting en tan sólo 40 minutos después de que sonara la alerta inicial. El tiempo podría ser corto, y el éxito de la mitigación dependerá de la notificación efectiva a las personas en riesgo, la comprensión pública del peligro y la rápida respuesta de los ciudadanos. Este sistema de detección y notificación automática de un lahar reduce -pero no elimina- el riesgo en las vías del lahar.

La vigilancia y la planificación de emergencias están en marcha

El USGS, en cooperación con la Red Sísmica del Noroeste del Pacífico de la Universidad de Washington, vigila continuamente el Monte Rainier y evalúa los posibles peligros derivados de la actividad volcánica. Los volcanes suelen mostrar signos de agitación, como el aumento de la sismicidad (terremotos) y la emisión de gases volcánicos y la hinchazón del volcán, días o meses antes de una erupción. Cuando se detecta la agitación, los científicos notifican a los responsables de la gestión de emergencias y aumentan los esfuerzos de vigilancia.

El Plan de Respuesta a los Peligros Volcánicos del Monte Rainier, creado por las agencias locales, del condado, estatales y federales que cooperan, está en la web. El plan describe las responsabilidades de las agencias y cómo se comunicarán entre sí y con el público durante una crisis volcánica.

Qué hacer si se ve amenazado por un lahar o flujo de escombros

Conozca las señales de los flujos de escombros y los lahares. La experiencia de todo el mundo demuestra que trasladarse a un terreno elevado fuera del fondo del valle es la única manera de garantizar la seguridad durante un lahar. Al caminar por los valles de las laderas del monte Rainier a finales del verano o durante las lluvias intensas, hay que estar atento a las señales de un flujo de escombros que se aproxima -temblores en el suelo y rugidos- y subir por la pared del valle hasta un terreno más alto. Lo mismo ocurre con los lahares, pero, como afectan a zonas mucho más amplias, la gente debe alejarse de las áreas amenazadas antes de que los lahares se acerquen. Los lahares casi siempre van precedidos de disturbios volcánicos, por lo que en la mayoría de los casos habrá tiempo para advertir a la gente cuando haya un mayor riesgo. Obtenga una radio meteorológica de la NOAA para recibir alertas sobre posibles lahares, así como sobre otros peligros naturales (para más información en la web, visite https://www.nws.noaa.gov/nwr/ ).

Related Stories

Llegir més:

Coleccionar meteoritos | ¿Cuánto valen los meteoritos?

UNA GUÍA PARA COLECCIONAR Y EL MERCADO DE METEORITOS El cuarto...

Ópalos etíopes – Ópalo precioso, de fuego y común

El "ópalo de Welo" recibe su nombre de la provincia de Wollo, en...

Sonora Sunrise / Sunset: Un paisaje de cuprita y...

Una roca de cuprita y crisocola que hace cabujones de cielo rojo sobre...

Ópalo morado mexicano: Un ópalo común conocido como Morado.

Una variedad púrpura de ópalo común del centro de México Ópalo...

Sal de roca: Una roca sedimentaria compuesta por el...

Una roca sedimentaria compuesta por el mineral halita. Sal de...

Malaquita: Usos y propiedades del mineral y de la...

Utilizada como mineral de cobre, como pigmento, como piedra preciosa y como material...