El seguro de hogar y los terremotos, desprendimientos y huracanes

El seguro de hogar no cubre muchos tipos de daños

Los daños por inundaciones, terremotos, suelos expansivos, huracanes, desprendimientos y hundimientos no suelen estar cubiertos.

Comunidad inundada: La inundación es uno de los desastres más comunes que no está cubierto por la típica póliza de seguro de hogar. Sin embargo, a menudo se puede contratar un seguro de inundación a un precio razonable. Foto de una zona residencial inundada en Greenville, Carolina del Norte, por Jerry Ryan, United States Geological Survey.

Significa «Todo Riesgo»: Conozca la geología

Todos los años, en todos los estados, muchos propietarios descubren que su póliza de seguro de vivienda no pagará cuando sus casas sufran daños por procesos geológicos comunes como terremotos, suelos expansivos, inundaciones, huracanes, desprendimientos y hundimientos. Estos propietarios probablemente tenían la impresión de que su póliza de seguro «contra todo riesgo» pagaría casi cualquier tipo de daño que sufriera su casa.

Yo me sentí igual cuando contraté mi primera póliza de seguro de hogar. Recuerdo perfectamente que me senté en la oficina del agente y le escuché decir que estaba comprando una póliza de «todo riesgo». Me sentí bien porque estaba cubierto para «todos los riesgos». No leí la póliza palabra por palabra para ver lo que realmente cubría: ¿quién lee las pólizas de seguro de 50 páginas emitidas por las principales compañías del sector de los seguros? Todo el mundo da por hecho que lo cubren todo. Es una póliza de «todo riesgo», ¿no?

Unos años más tarde, mi trabajo como geólogo me puso en contacto con muchos propietarios que no pudieron cobrar cuando sus casas sufrieron daños por inundaciones, desprendimientos, hundimientos y otros problemas. Me sorprendió la cantidad de personas que recibieron este brusco despertar del seguro. Al principio lo achacaba a los «seguros baratos». Luego empecé a darme cuenta de que las personas que conocí en estas circunstancias no iban a ver cubiertas sus pérdidas por su compañía de seguros, ni siquiera por las empresas que siempre pensé que eran las líderes del sector de los seguros.

Exclusiones del seguro de hogar: Una parte de la póliza de seguro de hogar del autor que excluye los peligros geológicos más comunes (subrayados en rojo). Compruebe su póliza de propietario de vivienda para determinar si cubre los peligros que probablemente se produzcan en su zona. Su agente de seguros podría ayudarle a obtener una cobertura adicional para los peligros que puedan surgir en su zona.

Una idea para las compañías de seguros:

«Exclusiones: Lo que no cubrimos»

Un día recibí por correo una póliza actualizada de mi compañía de seguros y decidí dedicar un poco de tiempo a leer. Quería saber si mi póliza cubriría las mismas catástrofes que veía sufrir a otras personas. Efectivamente, la póliza tenía una declaración de exclusiones que enumeraba un gran número de riesgos geológicos. La lista de exclusiones era casi idéntica al índice de un libro de texto de geología ambiental. No había cobertura para desprendimientos, inundaciones, hundimiento de minas, desprendimientos de lodo, flujos de lodo, erupciones volcánicas, aguas superficiales, aguas residuales y una larga lista de otros problemas.

Desde entonces, he mirado las declaraciones de exclusiones de muchas pólizas de seguro de hogar, y mi opinión personal es que la típica póliza de seguro de hogar suele ser sólo una póliza de incendio y de responsabilidad civil limitada – y tal vez alguna cobertura para los daños causados por la caída de objetos y el viento.

Su seguro de hogar probablemente no cubra la mitad de las cosas que usted suponía que cubriría.

En mi opinión, el nombre de «todo riesgo» es engañoso porque la cobertura excluye muchos tipos diferentes de pérdidas que suelen ocurrir. Muchos propietarios no se enteran de estas exclusiones hasta que han pagado las primas durante muchos años y luego sufren un siniestro sin cobertura.

La lección que hay que extraer de esto es: «Infórmese sobre la geología antes de comprar la casa». Si la casa tiene algún riesgo geológico no deberías comprarla. O bien, debes saber exactamente cuáles son tus riesgos y buscar un seguro específico que los cubra o vivir en la casa informado de tu exposición.

A continuación he hecho todo lo posible por resumir lo que muchas pólizas de hogar no cubren y proporcionar enlaces a información más detallada. Se puede obtener un aprendizaje más detallado de estos temas leyendo un libro de geología ambiental o tomando un curso de geología ambiental en una universidad. Para obtener información específica del lugar, puede ponerse en contacto con un geólogo consultor o con el estudio geológico que presta servicio en la zona donde se encuentra la casa.

Mapa de suelos expansivos: El mapa anterior está basado en «Swelling Clays Map of the Conterminous United States» de W. Olive, A. Chleborad, C. Frahme, J. Shlocker, R. Schneider y R. Schuster. Se publicó en 1989 como mapa I-1940 en la serie de investigaciones diversas del USGS. Este mapa fue generalizado para su visualización en la web por Bradley Cole de Geology.com. Se incluye más información en un artículo de Geology.com sobre suelos expansivos. Haga clic para ver un mapa más grande.

Los suelos expansivos y los seguros de los propietarios de viviendas

En un año típico en los Estados Unidos, los suelos expansivos causan más daños a las viviendas que los terremotos, las inundaciones, los huracanes y los tornados juntos. La mayoría de las pólizas de seguro para propietarios de viviendas no cubren los daños causados por los suelos expansivos.

Los suelos expansivos contienen una cantidad significativa de arcilla que puede expandirse cuando se moja y encogerse cuando se seca. Estos cambios de volumen pueden generar enormes fuerzas que pueden dañar los cimientos, los servicios públicos subterráneos, las aceras, las calzadas y otras partes de una casa. El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos estima que la mitad de las viviendas de este país están construidas sobre suelos expansivos, y que la mitad de ellas sufrirán algún daño.

Hay ciertas áreas de los Estados Unidos donde los suelos expansivos están debajo de gran parte de la tierra. En el mapa y las referencias de esta página se muestra una guía general de dónde se encuentran. En esas áreas donde los suelos expansivos son un problema conocido, se debe hacer una inspección profesional para detectar la presencia de suelos expansivos o daños en el suelo expansivo antes de comprar una casa existente o un lote de construcción. Pequeñas áreas de suelos expansivos ocurren casi en cualquier lugar por lo que la inspección nunca es una mala idea.

Muchos estudios geológicos estatales tienen información detallada sobre los problemas locales de suelos expansivos. El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos tiene una publicación titulada «Understanding Soil Risks and Hazards» que explica algunos de los problemas de los suelos expansivos.

Mapa de riesgo sísmico: El Servicio Geológico de los Estados Unidos ha preparado mapas probabilísticos de riesgo sísmico para los Estados Unidos. Muestran las áreas de elevado peligro sísmico y se utilizan para desarrollar códigos de construcción, estructuras de tarifas de seguros, evaluaciones de riesgo y otras políticas públicas.

Seguro contra terremotos

La típica póliza de seguro para propietarios de viviendas no cubre los daños causados por los terremotos. El propietario de una vivienda que desee esta cobertura normalmente necesita adquirir una póliza de «riesgos específicos»: una póliza de seguro contra terremotos.

Una forma de hacerlo es preguntar a su agente de seguros de hogar si su póliza ofrece cobertura contra terremotos. Si la póliza no cubre los daños causados por los terremotos, pregunte dónde puede adquirir la cobertura. Algunas compañías de seguros añaden la cobertura de seguro contra terremotos a una póliza de propietario existente por una cuota anual adicional. En algunas zonas geográficas, el seguro contra terremotos está disponible a través de programas patrocinados por el gobierno, como la Autoridad de Terremotos de California. Muchos agentes de seguros pueden asesorar sobre las compañías y programas gubernamentales que ofrecen cobertura contra terremotos en su zona.

Otra pregunta que se hacen muchos propietarios es: «¿Necesito un seguro contra terremotos?» Hay algunas situaciones en las que un propietario debe tener un seguro contra terremotos para cumplir con los requisitos de la hipoteca. Sin embargo, para la mayoría de las personas la respuesta depende de la ubicación de la vivienda y del nivel de riesgo que el propietario esté dispuesto a asumir.

El mapa de riesgo de terremotos de esta página muestra la variabilidad geográfica del riesgo de terremotos en los Estados Unidos. Las áreas de color gris claro en este mapa tienen el menor riesgo y las áreas rosas tienen el mayor. El seguro contra terremotos es probablemente una muy buena idea en las zonas rojas, rosas y naranjas. Si yo viviera en estas zonas, compraría el seguro para mi residencia y para un edificio comercial si fuera propietario de uno. Es una idea prudente en las zonas amarillas. El riesgo de terremotos es menor en las zonas verdes, azules y grises. Si vives en una de estas zonas y quieres tener la tranquilidad de estar protegido económicamente en caso de daños, el seguro es una buena compra. Yo vivo en el suroeste de Pensilvania y no tengo un seguro contra terremotos; quizás algún día me arrepienta de ello.

Seguro de inundación

Según el Programa Nacional de Seguros de Inundación, las inundaciones son el desastre natural número uno de Estados Unidos. Ocurren en todos los estados y en casi todas las comunidades. El seguro de los propietarios de viviendas no suele cubrir los daños por inundación, por lo que es muy importante conocer los riesgos de inundación en su localidad y obtener la cobertura de seguro adecuada si es necesario.

La Agencia Federal de Gestión de Emergencias proporciona información sobre el peligro de inundaciones en direcciones específicas en el sitio web FloodSmart. Allí puede introducir su dirección y conocer los riesgos de inundación específicos de su ubicación. También tienen información para evaluar los riesgos de inundación y adquirir un seguro contra inundaciones.

FloodSmart recomienda un seguro contra inundaciones incluso si vive en una zona de riesgo bajo o moderado. Esto se debe a que el 25% de todas las reclamaciones de seguros de inundación proceden de zonas con un riesgo de inundación mínimo. Las inundaciones se producen allí durante eventos de inundación excepcionalmente grandes y también como resultado de problemas de drenaje local. Adquirir un seguro en estas zonas suele ser barato: desde 59 dólares al año para inquilinos (sólo cobertura de contenido) o 129 dólares al año para cubrir una vivienda y su contenido.

Hurcán Fran: Imagen de satélite del huracán Fran, un huracán grande, potente y destructivo que tocó tierra cerca de Cape Fear, Carolina del Norte, el 5 de septiembre de 1996. Fue tan destructivo que el nombre «Fran» para una tormenta tropical o huracán fue retirado de su uso. Imagen de satélite de la NASA.

Seguro contra huracanes

El seguro de hogar no suele cubrir los «huracanes». En su lugar, la cobertura o la exclusión se basa en qué elemento de un huracán (como el viento, las olas o las inundaciones) causó directamente los daños.

Estas cuestiones no se resuelven fácilmente y a menudo deben resolverse en los tribunales. Por ejemplo: una casa se inunda por una marejada, y el propietario alega que, como la marejada fue producida por el viento, los daños deberían estar cubiertos. La compañía de seguros sostiene que no paga los daños por inundación. Muchos de estos tipos de casos – basados en definiciones e impactos – son difíciles de resolver.

Las personas que compran una propiedad en zonas que pueden sufrir huracanes deben informarse sobre los tipos de peligros que conllevan estas tormentas y cómo afectan al lugar concreto donde van a vivir. La historia suele ser un buen maestro. Por ejemplo, si un lugar fue inundado por una marea de tormenta en el pasado, es probable que se produzca una inundación en el futuro.

Mapa de deslizamientos de tierra: Mapa de la incidencia relativa de los deslizamientos de tierra y de la susceptibilidad a los mismos en todo el territorio de los Estados Unidos. Las áreas rojas y rosas tienen la mayor incidencia/susceptibilidad. Mapa del USGS. Ampliar el mapa. Más información sobre los corrimientos de tierra.

Seguro contra desprendimientos

El seguro de los propietarios de viviendas no suele cubrir los daños por desprendimientos. He estado en muchas casas que han sufrido daños por desprendimientos y sólo conozco una situación en la que la compañía de seguros de los propietarios pagó la pérdida (después de que un juicio determinara que los daños se produjeron por un desprendimiento de rocas y la póliza sí cubría los daños por caída de objetos). Cualquiera que tenga intención de comprar o construir una casa en un terreno inclinado debe tener cuidado con los posibles problemas de desprendimiento. Las propiedades situadas por encima de una pendiente o en la base de la misma también pueden estar en peligro.

Aunque los problemas de derrumbes ocurren en los 50 estados, algunas áreas tienen una incidencia mucho mayor que otras. Los tres factores que determinan la incidencia son: 1) la inclinación de la pendiente, 2) la resistencia del suelo y 3) el contenido de humedad del suelo. El mapa de desprendimientos de esta página muestra las zonas con una alta incidencia de problemas de desprendimientos en marrón y rojo. Las personas que compren o construyan en estas zonas deben ser especialmente precavidas debido a las condiciones especiales que se dan en ellas.

La mejor manera de protegerse es evitar comprar o construir en zonas peligrosas. Si tiene dudas, pida a un experto que inspeccione el lugar y busque daños en la construcción que indiquen un edificio bajo tensión. Aunque la inspección no revele ningún problema de desprendimiento, tenga en cuenta que la excavación, la nivelación o el relleno pueden aumentar la probabilidad de desprendimiento. Además, los daños causados por los desprendimientos en las propiedades adyacentes son un buen indicador de que su casa puede estar en peligro, y a menudo dificultan la reventa. Sea siempre precavido con las pendientes y busque el asesoramiento de un experto si no está seguro. Los estudios geológicos estatales suelen disponer de información detallada sobre los riesgos y problemas de desprendimiento locales.

Áreas subyacentes al carbón: El carbón está presente en muchas partes de los Estados Unidos. En algunas de esas zonas ha sido objeto de una amplia explotación minera subterránea, que puede provocar hundimientos en la superficie y daños materiales. Ampliar el mapa. Ver más detalles relacionados con este mapa de campos de carbón del USGS.

Sedimentación en Florida: El desarrollo de un nuevo pozo de irrigación en el centro-oeste de Florida provocó cientos de socavones en un área de 20 acres. Los sumideros variaban en tamaño desde menos de 1 pie hasta más de 150 pies de diámetro. Imagen del USGS. Ver persona en el centro para la escala.

Fisura de tierra en Arizona: Una señal que advierte a los automovilistas del peligro de hundimiento fue erigida después de que una fisura de tierra dañara una carretera en el condado de Pima, Arizona (izquierda). Fisura de tierra cerca de Picacho, Arizona (derecha). Imágenes del USGS.

Mapa kárstica: Mapa de áreas subyacentes a unidades de roca solubles en agua, como carbonatos, sulfatos y haluros, con potencial para producir características kársticas. Entre ellos se encuentran los sumideros, los valles de solución y los salientes de roca esculpidos por la solución que pueden causar problemas en los edificios, las carreteras y los servicios públicos subterráneos. Una versión más detallada de este Mapa de Aspectos de Ingeniería del Karst está disponible en el sitio web del USGS.

Seguro de subsidencia

La subsidencia no suele estar cubierta por el seguro de los propietarios de viviendas. El hundimiento más común y dañino se produce en las zonas por encima de la minería subterránea. Aquí, los huecos abiertos durante la explotación minera se derrumban lenta o repentinamente. Esto puede dañar los edificios, las carreteras y los servicios públicos situados por encima. Su casa puede resultar dañada o arruinada por este tipo de hundimiento o puede ser condenada, aunque no sufra daños.

La condena se produce cuando un inspector gubernamental determina que su casa no es segura para ser habitada. También puede ocurrir si la infraestructura de servicios y carreteras de un barrio se vuelve demasiado cara o imposible de mantener. Entonces, el gobierno local puede condenar la propiedad y prohibir su ocupación. Si su casa es condenada, se le exige que se mude, incluso si alquila, debe 500.000 dólares de la hipoteca o es dueño de la casa libre de cargas.

El hundimiento de una mina se produce cuando se ha extraído carbón u otro recurso mineral bajo la superficie. El mapa de los yacimientos de carbón en esta página y el enlace al sitio web de los yacimientos de carbón del USGS muestran dónde es más probable que ocurra. A menudo se puede obtener información más específica y mapas de minas subterráneas en los estudios geológicos estatales o en las agencias de regulación de minas. Estos organismos pueden informarle sobre los recursos mineros que se encuentran bajo su propiedad y proporcionarle información sobre la actividad minera pasada o presente. No es necesario un seguro de hundimiento de minas si su edificio se encuentra en una zona sin recursos mineros debajo.

Evitar las propiedades situadas sobre zonas minadas es la mejor manera de estar a salvo del hundimiento de minas. Sin embargo, las estructuras existentes sobre las minas a menudo pueden estar aseguradas a través de programas gubernamentales de seguro contra el hundimiento de minas o a través de pólizas complementarias de las compañías de seguros. Su agente de seguros para propietarios de viviendas debería poder aconsejarle sobre dónde puede obtenerlo, o podría ponerse en contacto con una agencia gubernamental de su estado para preguntar.

La zona en la que vivo está enteramente sustentada por el carbón de Pittsburgh, que se extrajo hace décadas. Aunque la veta está a unos cientos de metros por debajo de la superficie y no hay daños evidentes por hundimiento en mi zona, he comprado un seguro contra hundimiento de minas del Fondo de Seguros contra el hundimiento de minas de Pensilvania. Por unos 170 dólares al año tengo una cobertura de hasta 250.000 dólares. Póngase en contacto con su agente de seguros para obtener información.

El hundimiento también puede producirse a partir de huecos naturales en el subsuelo, como las cavernas subterráneas en la piedra caliza. Hay extensos sistemas de cavernas debajo de grandes áreas de algunos estados. El Servicio Geológico de los Estados Unidos dispone de información sobre las zonas en las que pueden producirse hundimientos cársticos.

La subsidencia también se produce en algunas zonas donde se extraen grandes volúmenes de agua o petróleo a través de pozos. En estas zonas el acuífero de agua o el depósito de petróleo comienza a compactarse, y esa compactación da lugar a hundimientos o fisuras en la superficie. El Servicio Geológico de los Estados Unidos tiene información sobre el hundimiento en respuesta a la producción de agua y petróleo.

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