Esfalerita: El mineral primario de zinc y una gema de coleccionista.

El principal mineral de zinc y una piedra preciosa con un “fuego” que supera al del diamante.

Esfalerita con galena y calcopirita: Una asociación mineral típica de esfalerita con galena y calcopirita. Procedente de la mina Huarón de Perú. El espécimen tiene un tamaño de unos 4,3 x 3,2 x 1,8 centímetros. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

¿Qué es la Esfalerita?

La esfalerita es un mineral de sulfuro de zinc con una composición química de (Zn,Fe)S. Se encuentra en rocas metamórficas, ígneas y sedimentarias en muchas partes del mundo. La esfalerita es el mineral de zinc más común y la mena de zinc más importante del mundo.

Decenas de países tienen minas que producen esfalerita. Los principales productores recientes son Australia, Bolivia, Canadá, China, India, Irlanda, Kazajstán, México, Perú y Estados Unidos. En Estados Unidos, la esfalerita se produce en Alaska, Idaho, Missouri y Tennessee. [1]

El nombre de esfalerita procede de la palabra griega “sphaleros”, que significa engañoso o traicionero. Este nombre responde a las diferentes apariencias de la esfalerita y porque puede ser difícil de identificar en especímenes de mano. Los nombres de la esfalerita utilizados en el pasado o por los mineros incluyen “blenda de zinc”, “blackjack”, “jack de acero” y “jack de colofonia”.

Ocurrencia geológica

Muchos yacimientos mineros de esfalerita se encuentran donde la actividad hidrotermal o el metamorfismo de contacto han puesto en contacto fluidos calientes, ácidos y portadores de zinc con rocas carbonatadas. Allí, la esfalerita puede depositarse en vetas, fracturas y cavidades, o puede formarse como mineralizaciones o sustituciones de sus rocas huésped.

En estos yacimientos, la esfalerita se asocia frecuentemente con galena, dolomita, calcita, calcopirita, pirita, marcasita y pirrotita. Cuando se meteoriza, el zinc a menudo forma ocurrencias cercanas de smithsonita o hemimorfita.

Esfalerita sobre dolomita: Cristales de esfalerita sobre dolomita con pequeñas cantidades de calcopirita. Espécimen procedente del campo de Joplin, distrito triestatal de Missouri, Estados Unidos. El espécimen mide unos 6,5 x 4,5 x 3,5 centímetros. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Composición química

La fórmula química de la esfalerita es (Zn,Fe)S. Es un sulfuro de zinc que contiene cantidades variables de hierro que sustituye al zinc en el entramado mineral. El contenido de hierro es normalmente inferior al 25% en peso. La cantidad de sustitución de hierro que se produce depende de la disponibilidad de hierro y de la temperatura, con temperaturas más altas que favorecen un mayor contenido de hierro.

La esfalerita contiene a menudo trazas o pequeñas cantidades de cadmio, indio, germanio o galio. Estos elementos raros son valiosos y, cuando son lo suficientemente abundantes, pueden recuperarse como subproductos rentables. La esfalerita también puede contener pequeñas cantidades de manganeso y arsénico.

Cristales de esfalerita: Cristales de calidad gema de esfalerita amarilla del distrito de zinc de Balmat-Edwards de Nueva York. El espécimen tiene un tamaño de unos 2,75 x 1,75 x 1,5 centímetros. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Esfalerita: Esfalerita con dolomita de Gilman, Colorado. Espécimen de aproximadamente 5 centímetros de diámetro.

Propiedades físicas

El aspecto y las propiedades de la esfalerita son variables. Se presenta en una gran variedad de colores, y su brillo va de no metálico a submetálico y de resinoso a adamantino. Ocasionalmente es transparente con un brillo vítreo. Las vetas de la esfalerita van del blanco al marrón amarillento y a veces van acompañadas de un claro olor a azufre. Ocasionalmente presenta vetas de color marrón rojizo.

Una de las propiedades más distintivas de la esfalerita es su división. Tiene seis direcciones de división perfecta con caras que muestran un brillo entre resinoso y adamantino. Los especímenes que muestran este escote distintivo son fáciles de identificar. Desgraciadamente, muchos ejemplares tienen un tamaño de grano tan fino que el clivaje es difícil de observar.

Como la esfalerita se forma a menudo en vetas y cavidades, los cristales excelentes son relativamente comunes. La esfalerita es un miembro del sistema cristalino isométrico, y se encuentran cubos, octaedros, tetraedros y dodecaedros.

La mejor manera de aprender sobre los minerales es estudiar con una colección de pequeños ejemplares que se puedan manipular, examinar y observar sus propiedades. En la tienda de Geology.com se pueden encontrar colecciones de minerales baratas.

Propiedades físicas de la esfalerita

Piedras preciosas de esfalerita: La esfalerita se corta ocasionalmente como piedra facetada. Es una piedra popular entre los coleccionistas porque tiene una dispersión que es tres veces mayor que la dispersión del diamante. Las piedras se presentan en un espectro de colores que van del verde amarillento, al amarillo, al naranja y al rojo. Para mostrar la excelente dispersión, las piedras deben tener una claridad muy alta. La baja dureza de la esfalerita (de 3,5 a 4 en la escala de Mohs) y su perfecta división hacen que el mineral sea una elección muy pobre para cualquier joya, excepto para piezas como pendientes y broches que recibirán muy poca abrasión o impacto. Se considera una “piedra de coleccionista”.

¿Esfalerita como piedra preciosa?

Aunque la esfalerita tiene una dureza de sólo 3,5 a 4 en la escala de Mohs y no es adecuada para la mayoría de los usos en joyería, los especímenes con excelente claridad se cortan a veces en piedras preciosas para coleccionistas. ¿Por qué? La esfalerita tiene una dispersión que supera la de todas las gemas populares y es tres veces mayor que la dispersión del diamante.

La dispersión es la capacidad de un material para separar la luz blanca en los colores del espectro cuando pasa a través del material. El diamante es conocido por su excepcional “fuego”, es decir, por los destellos de color que se producen cuando la gema se mueve bajo una fuente de luz. Esto se debe a su alta dispersión de 0,044. Las gemas naturales más comunes que tienen una dispersión superior a la del diamante son la esfena, con 0,051, y el granate demantoide, con 0,057. La esfalerita tiene una increíble dispersión de 0,156. Lo único que impide que los ejemplares de esfalerita ofrezcan un increíble despliegue de “fuego” brillante es su claridad menos que excelente y su evidente color corporal.

La esfalerita es una piedra difícil de cortar y pulir. Es blanda y tiene hendiduras. Las debilidades en la piedra o los pequeños accidentes durante el proceso de corte o pulido pueden arruinar fácilmente una piedra. Antes de decidirse a tallar un ejemplar transparente de esfalerita para convertirlo en una piedra preciosa, debe determinarse su valor como espécimen mineral. Si no se hace esto, el propietario podría cometer un costoso error.

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