Gas natural no convencional procedente de esquistos orgánicos en Carolina del Norte

¿Gas natural no convencional procedente de esquistos orgánicos en Carolina del Norte?

Los nuevos métodos de perforación pueden abrir unidades de roca previamente improductivas.

Mapa de las cuencas de gas natural de Carolina del Norte: Mapa que muestra las ubicaciones generalizadas de las cuencas triásicas de Carolina del Norte. Estas contienen secuencias de rocas sedimentarias con esquistos orgánicos que pueden ser adecuadas para la producción de gas natural no convencional (según Reid & Milici, 2008). Mapa base de Geology.com y MapResources.

¿Es Carolina del Norte el próximo yacimiento de gas natural?

Aunque Carolina del Norte no tiene actualmente producción de petróleo y gas, los métodos de perforación desarrollados en otros estados podrían utilizarse para explotar los yacimientos de gas natural situados bajo varios condados de Carolina del Norte.

La fiebre del gas de los esquistos no convencionales

Los nuevos métodos de producción de gas natural están convirtiendo unidades rocosas anteriormente improductivas en todo Estados Unidos en algunos de los mayores yacimientos de gas natural de Norteamérica. El Barnett Shale de Texas, el Marcellus Shale del noreste y el Haynesville Shale de Luisiana han pasado de ser unidades de roca relativamente improductivas a convertirse en yacimientos que albergan pozos capaces de producir varios millones de pies cúbicos de gas al día.

Las empresas de gas natural pagaron a los propietarios de tierras situadas por encima de estos yacimientos miles de dólares por acre para obtener derechos de perforación temporales. Si se producía gas en su propiedad, también recibían pagos de regalías, que a menudo han sido de miles de dólares al año por acre mientras el pozo era productivo.

Estos exitosos yacimientos de gas tienen algunas cosas en común: se desarrollan en pizarras orgánicas de baja permeabilidad, profundamente enterradas, que antes eran productoras marginales o improductivas. En la actualidad, estas pizarras producen abundantes cantidades de gas natural mediante la perforación horizontal y la fracturación hidráulica.

Pozo de gas horizontal: Diagrama generalizado que ilustra un pozo horizontal con una zona de hidrofractura.

Pozos horizontales y yacimientos fracturados

Los pozos normales se perforan verticalmente hacia abajo a través de la unidad de roca del yacimiento. Si el yacimiento tiene 100 pies de espesor, entonces el pozo tiene una «zona productiva» de 100 pies. Sin embargo, si el pozo se perfora en línea recta, se vuelve horizontal dentro de la unidad de roca y se perfora varios miles de pies horizontalmente, entonces el pozo tiene una zona productiva de varios miles de pies (ver diagrama). En otras partes de Estados Unidos, este método de perforación está convirtiendo las unidades de roca de bajo rendimiento en atractivos yacimientos.

En otros estados también se está utilizando una técnica de mejora de pozos conocida como fracturación hidráulica. Aumenta la permeabilidad de la roca del yacimiento. Después de perforar un pozo horizontal, se bombea agua en el pozo para producir una presión muy alta dentro de la unidad de roca del yacimiento. Esta alta presión puede fracturar la roca, produciendo una red de fracturas para drenar el gas natural de un gran volumen de roca y permitir que se filtre en el pozo.

Pizarra orgánica en Carolina del Norte

Las unidades de roca de la cuenca del río Dan y de la cuenca del río Deep, en el centro de Carolina del Norte, son candidatas potenciales para los métodos de perforación utilizados en otros estados (véase el mapa de ubicación a la derecha). Cada una de estas cuencas contiene una secuencia de roca sedimentaria de varios miles de pies de espesor. Los posibles yacimientos de gas natural de estas cuencas son pizarras orgánicas grises y negras que se cree que representan antiguos sedimentos lacustres, depositados hace más de 200 millones de años. La formación Cumnock de la cuenca del río Deep y la formación Cow Branch de la cuenca del río Dan contienen pizarras ricas en materia orgánica que podrían producir cantidades comerciales de gas natural.

El gas es sólo una pieza del rompecabezas

Si estas unidades rocosas son capaces de producir cantidades abundantes de gas, se necesitarán dos cosas más para hacerlas comerciales: 1) clientes cercanos que estén dispuestos a comprar un flujo constante de gas; y, 2) un sistema de gasoductos que recoja el gas de los pozos y lo transporte a los consumidores.

Aunque normalmente son las empresas de gas natural las que perforan los pozos, las universidades, los gobiernos locales y las empresas consumidoras de gas a veces perforan pozos en su propia propiedad, consumen el gas in situ o lo utilizan para generar electricidad. Gastan unos pocos millones de dólares en el pozo y tienen un flujo constante de gas que puede durar años.

¿Sucederá en Carolina del Norte?

Los nuevos métodos de perforación podrían convertir a Carolina del Norte en la nueva zona productora de gas de Estados Unidos. El Servicio Geológico de Estados Unidos y el Servicio Geológico de Carolina del Norte han realizado investigaciones preliminares que hacen que estos esquistos parezcan prometedores (véase el recuadro «Fuentes de información»). Ahora les toca a las compañías de gas y a los empresarios de Carolina del Norte investigar.

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