Géiser más alto del mundo | Géiser Steamboat en el Parque Nacional de Yellowstone

Steamboat Geyser ha producido varias erupciones de entre 300 y 400 pies de altura.

Geyser Steamboat: Fotografía del Géiser Steamboat del Parque Nacional de Yellowstone en erupción en 1961. Fotografía de E. Mackin, Servicio de Parques Nacionales.

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¿Qué géiser es el más alto del mundo?

El géiser Steamboat en la cuenca de los géiseres Norris del Parque Nacional de Yellowstone ha producido varias erupciones de entre 300 y 400 pies de altura. Estas erupciones han sido más altas que las producidas por cualquier otro géiser activo. Se le puede llamar el «géiser más alto del mundo».

Frecuencia inusual de las erupciones desde 2018

Geiser de Vapor: Fotografía de la fase de vapor de una erupción el 16 de marzo de 2018. Foto de Behnaz Hosseini, Servicio de Parques Nacionales.

La mayoría de las erupciones son pequeñas

Históricamente, las erupciones en el Géiser de Steamboat son poco frecuentes y suelen ser de pequeño tamaño. La erupción típica alcanza una altura de 40 pies o menos. También entra en erupción con poca frecuencia y con un horario imprevisible. Se han registrado menos de 200 erupciones desde 1878, con un intervalo de erupción que oscila entre cuatro días y cincuenta años.

Debido a la escasa frecuencia y a la irregularidad del calendario de erupciones, no se han realizado mediciones cuidadosas de la mayoría de ellas. Algunas erupciones han sido vistas por pocas personas y algunas han ocurrido de noche. Su altura se ha estimado a partir de las descripciones de los testigos y de las escasas fotografías y vídeos.

Geyser Steamboat – Fase de vapor: Fotografía de la fase de vapor de una erupción en el Géiser Steamboat del Parque Nacional de Yellowstone. Foto del Servicio de Parques Nacionales.

Erupciones importantes

Las erupciones importantes del Géiser de Steamboat comienzan con chorros de agua procedentes de dos respiraderos, seguidos de una gran explosión del respiradero principal que alcanza alturas de entre 300 y 400 pies. Además de vapor y agua ricos en minerales, las erupciones producen grandes volúmenes de lodo, arena y rocas. Una sola erupción importante puede producir hasta 700 pies cúbicos de escombros. Los árboles cercanos al géiser se han roto por la caída de escombros, y sus troncos han sido socavados por los torrentes de agua de escorrentía.

La fase acuática de una gran erupción puede durar hasta 40 minutos. Después, el géiser continúa con una fase de vapor rugiente que puede durar entre varias horas y algunos días.

Géiser Waimangu, Nueva Zelanda: Foto de la erupción del Géiser Waimangu, cerca de Rotorua, Nueva Zelanda. Waimangu estuvo activo entre 1900 y 1904. Recibió el nombre de «Waimangu», una palabra en lengua maorí que significa «agua negra». Este nombre se utilizó porque las erupciones solían contener grandes cantidades de roca y tierra, lo que daba a la pluma de la erupción un color negro. Imagen de dominio público de Wikimedia.

Géiseres más grandes y extintos

El mayor géiser del que se tiene constancia es el Géiser Waimangu, situado cerca de Rotorua, Nueva Zelanda. Se observó que entraba en erupción a una altura de unos 1.500 pies entre 1900 y 1904. Un desprendimiento de tierra hizo que el géiser se extinguiera en 1904. El nombre «Waimangu» es una palabra de la lengua nativa maorí que significa «aguas negras». Se le dio este nombre porque las erupciones incluían grandes cantidades de lodo y roca, lo suficiente como para que el penacho de la erupción fuera de color negro.

Dos géiseres de Yellowstone, el Excelsior Geyser en Midway Basin y el Sapphire Pool Geyser en Biscuit Basin, también han producido erupciones que superan los 300 pies. Excelsior estuvo activo entre 1878 y 1888. Sapphire Pool entró en erupción después del terremoto del lago Hebgen en 1959 y entró en erupción periódicamente durante algunos años. Se cree que ambos géiseres se han extinguido.

Géiseres altos en el sistema solar

La Tierra no es el único lugar del sistema solar donde se pueden encontrar géiseres. Se han detectado chorros helados de agua que salen de Encélado, una luna de Saturno, y de Io, una luna de Júpiter. Estas erupciones producen penachos muy altos porque la fuerza de gravedad en estas lunas es muy baja. Dado que estas erupciones producen agua helada, se conocen como criovolcanes.

En 2011, la nave espacial Cassini de la NASA completó un sobrevuelo de la luna de Saturno Encélado. La nave voló deliberadamente sobre un géiser durante una erupción activa. A una altura de aproximadamente 62 millas por encima de la superficie de la luna, Cassini voló a través de un chorro de partículas de agua. Estas pequeñas lunas heladas producen los géiseres más altos conocidos en el sistema solar.

Erupciones tipo géiser en la luna de Saturno Encélado: Imagen de la nave espacial Cassini de la NASA que muestra los penachos de erupción de numerosos géiseres en la luna de Saturno Encélado. Estos géiseres rocían chorros de agua a decenas de kilómetros sobre la superficie de la luna.

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