Hábitos y formas cristalinas de los minerales y las gemas

Los cristales aciculares tienen una forma de aguja que se estrecha hasta una punta o una terminación roma. Muchos cristales aciculares pueden agruparse para producir agregados en forma de abanico o de forma radial. El nombre de acicular debe utilizarse cuando la longitud de un cristal individual es mucho mayor que su anchura o diámetro. Algunos ejemplos de minerales son el rutilo, la natrolita, la millerita y el yeso. Esta geoda encontrada en Kentucky contiene finos cristales de millerita en forma de aguja. Este espécimen es también un buen ejemplo del hábito geódico. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

¿Qué es el hábito cristalino?

El hábito cristalino es la tendencia de los especímenes de un mineral a adoptar repetidamente formas características. Estas formas están influenciadas por la estructura atómica del mineral, pero también pueden estar influidas por el entorno de crecimiento del cristal.

Independientemente de la influencia, las formas del hábito cristalino pueden ser características del mineral y ser mostradas por muchos especímenes de ese mineral de diversas localizaciones. Algunos ejemplos:

Botrioides: malaquita y hematita

Bandas: rodocrosita y fluorita

Estriadas: turmalina y berilo

Aciculares: rutilo, millerita y turmalina

Dendríticas: cobre y pirolusita

Nodular: cuarzo, azurita y hematita

Prismático: cuarzo, berilo y turmalina

Minerales bandeados tienen capas o bandas estrechas de diferente color y/o textura. Estas pueden ser una respuesta a los cambios en la composición del líquido de crecimiento, el proceso de sedimentación u otras condiciones. Ejemplos de minerales: cuarzo (ágata), malaquita, rodocrosita y fluorita. La foto de arriba muestra cabujones de rodocrosita que muestran un hábito en bandas. En uno de los cabujones, el hábito en bandas es en realidad una característica interna de un hábito estalactítico. Los cabujones fueron cortados de material extraído en Argentina, y el cabujón de la izquierda tiene unos dos centímetros de longitud.

El hábito del cristal es una forma externa mostrada por un cristal individual, pero más a menudo es una forma externa mostrada por un agregado de cristales. Los nombres de los hábitos de los cristales suelen ser adjetivos que ayudan a transmitir la forma de un cristal o de un grupo de cristales.

Aspas, cúbico, fibroso, granular, prismático y radiante son nombres de hábitos cristalinos que transmiten rápidamente una apariencia geométrica generalizada. Otros nombres de hábitos cristalinos son menos familiares, pero una vez que una persona aprende el nombre puede aplicarlo fácilmente a los especímenes minerales a los que se aplica ese hábito.

Muchos minerales tienen hábitos característicos que pueden servir como pistas para su identificación. Sin embargo, muchos minerales no tienen una forma externa característica, y el nombre de este hábito es «masivo». Además, la mayoría de los especímenes de cualquier mineral no muestran un hábito característico.

En raras ocasiones, un mineral puede sustituir a los cristales de otro mineral para asumir su hábito característico. Los cristales formados en esta situación se conocen como pseudomorfos.

Los cristales laminares son alargados. Son mucho más largos que anchos y su anchura supera su profundidad. Tienen forma de espada recta o de hoja de cuchillo. Sus extremos a veces se estrechan en punta. Pueden existir como cristales individuales, un grupo de muchos cristales paralelos o grupos de cristales radiales. Ejemplos de minerales: cianita, actinolita y estibina. Estos cristales azules de cianita tienen un hábito de hoja. Los cristales de cianita son interesantes porque tienen una dureza de 4,5 a 5 paralela a la longitud de sus hojas, y una dureza de 6,5 a 7 a lo ancho de sus hojas. Este espécimen tiene aproximadamente siete centímetros de diámetro. Imagen de Aelwyn, utilizada aquí bajo licencia Creative Commons.

¿Qué es la forma del cristal?

La «forma de cristal» es un concepto similar al de «hábito de cristal».

Una forma cristalina es un objeto sólido cristalino delimitado por un conjunto de caras planas relacionadas entre sí por simetría. Los cristales euhédricos son las mejores representaciones de una forma cristalina. Algunos ejemplos son:

Cristales cúbicos de halita o fluorita

Cristales octaédricos de diamante o fluorita

Cristales dodecaédricos de granate

Cristales hexagonales de cuarzo o corindón

Los cristales columnares son prismas largos con suficiente anchura como para que el nombre acicular (o en forma de aguja) no se aplique. Una sola «columna» puede contener múltiples cristales paralelos. Ejemplos de minerales: calcita, turmalina y yeso. Estos enormes cristales de yeso selenita tienen un hábito columnar. Están en la caverna «Cueva de los Cristales», Chihuahua, México (una persona en el cuadrante inferior derecho de la foto sirve de escala). Se trata de algunos de los mayores cristales bien formados del mundo. La foto es una imagen de Wikimedia OTRS de Alexander Van Driessche.

Botrioidal (también conocido como globular o mammillary) se deriva de la palabra griega botrys, que significa «racimo de uvas». Este nombre de hábito se utiliza para los agregados de cristales que tienen una forma globular o redondeada. Ejemplos de minerales: hematita, malaquita, smithsonita, hemimorfita, variscita, cuarzo (calcedonia), cuarzo (ágata uva) y goethita. Estos agregados de cristales verdes de malaquita tienen un hábito botrioidal. Esta vista abarca un área del espécimen de aproximadamente cinco milímetros de ancho. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Los cristales dendríticos forman un patrón de ramificación, como las ramas de un árbol, las venas de una hoja o el patrón de ramificación de los arroyos en una cuenca de drenaje. Ejemplos de minerales: cobre, pirolusita y otros minerales de óxido de manganeso. Estos cristales de pirolusita se formaron en una superficie de lecho de una pieza de caliza litográfica recogida cerca de Solnhofen, Alemania. La imagen es una fotografía de dominio público creada por Aram Dulyan en el Museo de Historia Natural de Londres.

Cristales cúbicos de pirita. La fluorita y la halita son dos minerales comunes con forma cúbica. Los cubos tienen seis caras cuadradas y una simetría rotacional cuádruple alrededor de tres ejes. La foto muestra cristales cúbicos de pirita de Navajún, Rioja, España, que han crecido en una marga. El espécimen mide aproximadamente 4 pulgadas (9,5 centímetros) de ancho. Imagen de Carles Millan y utilizada bajo licencia Creative Commons.

Doblemente terminado es un nombre utilizado para un cristal prismático que tiene una terminación natural en ambos extremos. Normalmente, los cristales tienen una terminación en un extremo – porque el otro extremo del cristal estaba unido a la pared de una geoda, al techo de una caverna, o a una superficie en la que estaba creciendo. Los cristales con doble terminación que se muestran en la foto de arriba están compuestos de cuarzo y se conocen como «diamantes Herkimer» (un nombre equivocado). Se encuentran en las cavidades de la dolomía de Little Falls en el condado de Herkimer, Nueva York. Algunas minas donde se pueden encontrar se han convertido en atracciones turísticas para los coleccionistas de minerales y los cazadores de tesoros que quieren encontrarlos.

Cristales de granate dodecaédrico de unos cuatro milímetros de diámetro, procedentes de Idaho. Un dodecaedro es cualquier poliedro con doce caras planas. El dodecaedro es una de las formas más comunes de los cristales de granate.

Fibroso es un nombre de hábito utilizado cuando los minerales se presentan en cristales muy finos parecidos a fibras. A menudo son tan finos que parecen cabellos finos. El hábito también incluye agregados formados por un gran número de fibras paralelas o radiales. Ejemplos de minerales: actinolita, crisotilo, serpentina y tremolita. Los cristales de actinolita de esta roca tienen un hábito fibroso. Debido a su forma fibrosa (una relación de aspecto de aproximadamente 1:20) y a sus propiedades, los cristales fibrosos de actinolita están regulados como amianto. Esta foto es una imagen de Creative Commons publicada por Didier Descouens.

Drusy es un nombre de hábito utilizado para una superficie que está cubierta de pequeños cristales. Los cristales en sí se denominan drusa. El cuarzo es el mineral más común que se encuentra como drusa. Otros ejemplos de minerales: granate uvarovita, malaquita y azurita. La roca de la foto de arriba tiene una superficie drusa porque está cubierta por una capa de cristales de uvarovita. Esta roca se recogió en la mina Saranovskii, situada en la región rusa de los Urales. Mide aproximadamente 18 x 13 x 2 centímetros. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Geodic es un hábito en el que los agregados minerales forman una masa redondeada u oblata por cristalización en las paredes interiores de una cavidad. Posteriormente se desarrollan bandas o capas concéntricas de cristales minerales que van rellenando la cavidad sin llenarla completamente y con un vacío central revestido de cristales. El ejemplar de la foto es una geoda formada por la precipitación de ágata en bandas para formar la pared exterior y las capas iniciales. El centro de la geoda está revestido de cristales de cuarzo. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / WojciechMT.

Foliado (también conocido como micáceo) es una estructura en forma de hoja o de capas. Los minerales con hábito foliado suelen poder dividirse en finas láminas. Los miembros de la familia de la mica son los mejores ejemplos de hábito foliado. Los minerales de arcilla y el grafito pueden tener este hábito, pero su foliación es a escala microscópica. Ejemplos de minerales: muscovita, biotita y clorita. Este ejemplar de moscovita presenta un hábito foliado. El mineral puede separarse fácilmente en láminas muy finas. El espécimen mide aproximadamente 5 centímetros de ancho.

Los cristales de holgura son cristales parcialmente formados que han experimentado un crecimiento más rápido en sus bordes exteriores que en el centro del cristal. Esto hace que estén bien desarrollados en los bordes exteriores pero menos desarrollados o «huecos» en el centro. La halita (mostrada arriba) es uno de los ejemplos más conocidos de un mineral que a veces muestra el hábito de cristal tolva. Otros ejemplos de minerales: la galena y el hielo.

Granular es el hábito de un agregado cristalino compuesto por muchos cristales anhedrales redondeados o equidistantes de aproximadamente el mismo tamaño. Los cristales pueden estar sueltos sin material intersticial, o pueden estar entrelazados como los granos de calcita en un mármol. Ejemplos de minerales: olivino, bornita y scheelita. La foto muestra un espécimen de olivino granular en un basalto. El olivino está en pequeños granos redondeados de unos 2 a 4 milímetros de tamaño sin material intersticial.

Nodular es el nombre de un hábito en el que los cristales minerales crecen formando estructuras redondeadas o bulbosas. Los cristales suelen estar dispuestos en una estructura radial dentro del nódulo, aunque los nódulos pueden presentar un bandeado concéntrico. En el bandeado concéntrico, cada capa está compuesta por cristales que crecen hacia arriba y hacia fuera desde la capa inmediatamente inferior. Ejemplos de minerales: cuarzo (ágata), azurita, hematita, realgar y variscita. Un nódulo de variscita (verde brillante), crandallita (amarillo canario), wardita (gris) y montgomeryita (verde oscuro). El nódulo tiene aproximadamente once centímetros de diámetro y fue encontrado en el condado de Utah, Utah. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Masivo es el nombre de hábito utilizado para las masas de cristales que no tienen una geometría distintiva. La mayoría de los especímenes de casi todos los minerales no muestran un hábito obvio o una forma cristalina evidente. Se muestra arriba un espécimen de serpentina de lizardita del condado de Wayne, Nueva York. La pieza no tiene una estructura interna visible ni una forma externa característica.

Los minerales oolíticos se presentan en agregados cristalinos redondeados y con un tamaño inferior a unos cuatro milímetros. Las oolitas se forman por precipitación química a partir de una solución. Son similares a las pisolíticas, pero las oolitas son mucho más pequeñas que las pisolíticas. Ejemplos de minerales: hematita y calcita. Un ejemplar de mineral de hierro oolítico de unos diez centímetros de diámetro. Las oolitas más grandes tienen unos pocos milímetros de diámetro.

Cristal de diamante octaédrico, de color amarillo y con un peso de 98,63 quilates, recuperado de la tubería Jubilee (Yubileynaya), República de Sajá, Rusia. El cristal mide aproximadamente 29 x 28 x 27 milímetros y contiene inclusiones de olivino, grafito y minerales sulfurosos. Este cristal de diamante es extremadamente interesante porque su superficie está cubierta de rasgos de disolución triangulares. Los octaedros tienen ocho caras triangulares y tres ejes de simetría rotacional cuádruple. Haga clic para ampliar. Imagen de ALROSA.

Prismatic es un nombre de hábito para los minerales que se forman en cristales alargados con caras opuestas normalmente paralelas entre sí. Los cristales suelen estar estriados a lo largo (como en la turmalina) o a lo ancho (como en el cuarzo). Ejemplos de minerales: turmalina, cuarzo, berilo, hornblenda, augita, diópsido y topacio. En la foto superior se muestran cristales prismáticos de turmalina de colores procedentes de Afganistán con estrías paralelas a su eje longitudinal. El espécimen más grande de esta foto tiene unos tres centímetros de longitud.

Los minerales pisolíticos se presentan en agregados cristalinos redondeados y del tamaño de un guisante. Las pisolitas individuales están formadas por muchos cristales minerales diminutos y radiantes. A menudo desarrollan una estructura concéntrica que se forma cuando las capas de agregados cristalinos crecen para agrandar las pisolitas. Es similar al oolítico, pero las pisolitas son mucho más grandes que los oolitos. Ejemplo de mineral: la bauxita. El ejemplar de bauxita de la foto tiene unos seis centímetros de diámetro y contiene numerosas pisolitas del tamaño de un guisante.

Las rosetas son grupos de cristales tabulares en disposición radial que tienen una geometría externa que recuerda a una rosa o una flor. La barita y el yeso forman a veces cristales de esta forma en la arena para producir una roseta de aspecto arenoso. Ejemplos de minerales: barita, yeso, pirita y marcasita. La foto muestra una «rosa de barita» que se formó cuando un grupo de cristales de barita creció en la arena, incorporando muchos de los granos de arena dentro de cada cristal. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Grupos de cristales radiantes crecen hacia fuera desde un punto central. Están formados por múltiples cristales que crecen en direcciones divergentes. Ejemplos de minerales: wavelita, pirita, rutilo y cianita. La foto de arriba muestra un agregado masivo de cristales de cianita, muchos de los cuales forman grupos radiales. El espécimen tiene aproximadamente cinco centímetros de diámetro.

Las estrías son líneas finas y ligeramente dentadas que están presentes en las caras de algunos cristales. Siempre son paralelas a un eje cristalográfico y a una de las aristas de esa cara del cristal. Ejemplos de minerales: pirita, turmalina, cuarzo, feldespato, euclasa y topacio. La foto muestra un cristal de euclasa azul con estrías en sus caras paralelas al eje largo del cristal. Este espécimen es también un buen ejemplo del hábito cristalino prismático. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Estalactítico es un nombre de hábito utilizado para especímenes que se han formado como estalactitas o estalagmitas. Los cristales suelen crecer hacia abajo o hacia arriba en una cavidad o caverna, pero tienen una sección interna radial. Ejemplos de minerales: calcita, malaquita, goethita y cuarzo. La foto muestra una geoda con estalactitas de sílice gema (invertida) de la mina Inspiration, en el condado de Gila, Arizona. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Los cristales tabulares son planos y en forma de placa. Tienen longitudes y anchuras mucho mayores que su grosor. Una manera fácil de describir su forma es compararlos con un ordenador o una tableta que se utiliza para escribir notas. Ejemplos de minerales: feldespato, topacio, barita y corindón. La foto muestra segmentos tabulares de un cristal de corindón que se separaron a lo largo de planos de separación. Foto del Servicio Geológico de los Estados Unidos por Andrew Silver.

La mejor manera de aprender sobre los minerales es estudiar con una colección de pequeños ejemplares que se puedan manipular, examinar y observar sus propiedades. En la tienda de Geology.com hay colecciones de minerales baratas.

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