Historia del uso de la energía en los Estados Unidos

Historia del uso de la energía: Este gráfico ilustra la historia del uso de la energía en Estados Unidos entre 1775 y 2009. Traza la cantidad de energía consumida en forma de madera, carbón, petróleo, gas natural, energía hidroeléctrica y nuclear en cuatrillones de BTU. Esto permite comparar las fuentes de energía de forma constante. Gráfico de la Administración de Información Energética de los Estados Unidos.

Una mezcla energética dinámica

Los tipos de energía utilizados en Estados Unidos han cambiado con el tiempo. El cambio ha sido impulsado por los avances tecnológicos, los descubrimientos de recursos energéticos, los precios de la energía, las presiones sociales y otros factores. La única constante es que la cantidad de energía utilizada ha aumentado de forma constante a lo largo del tiempo.

Madera

En el año 1700 la madera se quemaba como combustible en casi todos los hogares y negocios estadounidenses. Se utilizaba para la calefacción y la generación de energía. La madera era la fuente de energía dominante porque era fácil de obtener, era portátil y se podía consumir a demanda.

En esta época, una cantidad importante de energía procedía de la fuerza animal. Se utilizaban caballos, bueyes, mulas, burros y otros animales para el transporte y la energía. El agua impulsaba los molinos y las maquinarias a lo largo de muchos pequeños arroyos y grandes ríos. El viento se utilizaba para hacer funcionar bombas y otras máquinas sencillas. Estas formas de energía eran abundantes, fiables y renovables.

El uso de la madera para la calefacción y la generación de energía creció de forma constante hasta finales del siglo XIX, cuando el carbón se convirtió en la forma de energía dominante.

Carbón

A principios del siglo XIX, algunas de las primeras minas de carbón comerciales funcionaban en varias partes del país. El carbón proporcionaba más calor por libra que la madera y ocupaba un volumen menor. Era un combustible mucho más portátil. El consumo de carbón aumentó de forma constante y, a finales del siglo XIX, la cantidad de energía producida a partir del carbón superaba a la de la madera.

La industrialización, el uso del carbón para alimentar la maquinaria y la utilización del carbón en la generación de energía eléctrica favorecieron una fuerte demanda de carbón.

Petróleo y gas natural

A principios del siglo XX, los avances en la tecnología de perforación hicieron que el petróleo y el gas natural fueran abundantes y estuvieran disponibles a un coste que podía competir con el carbón. Eran combustibles más limpios que el carbón y más fáciles de transportar, almacenar y manejar en muchas aplicaciones.

El uso de petróleo y gas natural en Estados Unidos creció rápidamente. A diferencia del carbón, su uso no se vio muy perjudicado durante la Gran Depresión. A mediados de la década de 1900, el petróleo y el gas se utilizaban ampliamente en la calefacción de espacios, la generación de energía eléctrica y como combustibles para el transporte.

La demanda de petróleo y gas creció rápidamente y cada uno de ellos superó al carbón en importancia a mediados de la década de 1900.

La industria del petróleo y el gas disfrutó de un crecimiento constante de la demanda durante más de 50 años. Luego, a principios de la década de 1970, las recesiones económicas y los intentos de manipulación de los precios por parte de los países productores provocaron importantes interrupciones en el crecimiento de la demanda. El crecimiento se reanudó a finales de la década de 1970 y continuó, casi sin interrupción, hasta la crisis financiera de 2008. En ese momento, la demanda de petróleo cayó repentinamente. Sin embargo, los bajos precios del gas natural y la mayor disponibilidad provocada por la fracturación hidráulica en el esquisto permitieron que la demanda de gas natural continuara con una pequeña interrupción.

Energía nuclear

La producción comercial de energía nuclear comenzó en la década de 1950 y empezó a aumentar rápidamente a principios de la década de 1970, cuando empezaron a entrar en funcionamiento varias centrales nucleares.

Aunque la cantidad de energía nuclear producida ha crecido de forma constante, sucesos como el accidente de Three Mile Island (1979) y el de Chernóbil en Rusia (1986) han generado importantes presiones sociales y preocupaciones de seguridad que han frenado el potencial de la energía nuclear. Los problemas relacionados con la eliminación segura de los materiales de desecho nuclear han sido un freno para la industria.

Fuentes de energía renovable

Las energías renovables representan actualmente alrededor del 8,20% del consumo energético de Estados Unidos. La mayor parte procede de la biomasa y de las fuentes hidroeléctricas. Desde 1995, la cantidad de energía producida por fuentes renovables ha aumentado un 15,9%.

La fuente de energía renovable que más ha crecido desde 1995 es la energía eólica. La implantación de la energía eólica se ha disparado con un aumento de más del 2000%. Aunque se trata de un crecimiento espectacular, la eólica aporta menos del 0,75% del suministro energético del país.

La energía solar ha crecido más de un 55% desde 1995, y la rápida caída del precio de la capacidad de los paneles solares debería apoyar el crecimiento futuro. La geotérmica ha crecido casi un 27%. Las nuevas tecnologías y el aumento de los precios de los combustibles fósiles hacen que los proyectos de calefacción geotérmica sean competitivos en cuanto a costes frente a las unidades de combustibles fósiles.

El futuro de las energías renovables

El futuro de las energías renovables es muy prometedor. El coste por BTU ha disminuido. Los métodos para integrarlas sin problemas en edificios, vehículos y fuentes de energía primaria están mejorando. El temor al cambio climático está motivando a los gobiernos a apoyar proyectos de energías renovables con subvenciones, desgravaciones fiscales y otros incentivos.

Los proyectos de energías renovables casi siempre ayudan a Estados Unidos a ser más independiente energéticamente. Esto se debe a que los proyectos de energía renovable suelen estar ubicados cerca de donde se consumirá la energía. Esto disminuye su impacto medioambiental, reduce los costes y ofrece a los gobiernos incentivos para reducir la dependencia del exterior.

Petróleo y gas natural no convencionales

Es probable que el futuro energético de Estados Unidos también esté muy influenciado por las nuevas tecnologías en los campos del petróleo y el gas natural no convencionales. Procedimientos como la perforación horizontal y la fracturación hidráulica han permitido la producción de yacimientos de baja permeabilidad que eran improductivos o marginales a finales de la década de 1990. La disponibilidad de gas natural y petróleo nacionales, abundantes y baratos, ha sido una inyección bienvenida en la economía de Estados Unidos.

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