La plata: Elemento nativo, mineral, aleación y subproducto

El elemento metálico nativo, suave y blanco, con una diversidad de usos.

Cristales de plata: Cristales de plata nativa sobre calcita de la mina Nueva Nevada, Batopilas, Chihuahua, México. El espécimen tiene un tamaño aproximado de 11 x 7 x 6 centímetros. Espécimen y foto por Arkenstone / www.iRocks.com.

¿Qué es la plata?

La plata es un metal blanco y blando que suele aparecer en la naturaleza en una de las cuatro formas siguientes: 1) como elemento nativo; 2) como constituyente primario en los minerales de plata; 3) como aleación natural con otros metales; y, 4) como constituyente traza o menor en los minerales de otros metales. La mayor parte de la plata que se produce hoy en día es producto del cuarto tipo de ocurrencia.

La plata se conoce como «metal precioso» porque es rara y porque tiene un alto valor económico. Es valiosa porque tiene una serie de propiedades físicas que la convierten en el mejor metal posible para muchos usos diferentes.

La plata tiene una conductancia eléctrica y térmica superior a la de cualquier otro metal. Tiene una reflectividad más alta en la mayoría de las temperaturas que cualquier otro metal. Tiene un color y un brillo atractivos que resisten el deslustre y hacen que el metal sea deseable en joyería, monedas, vajilla y muchos otros objetos.

Éstas son sólo algunas de las propiedades importantes de la plata. Cuando el rendimiento es más importante que el precio, la plata suele ser el material elegido.

Hilo de plata: Un espécimen de hilo de plata con un fuerte deslustre de acantita sobre una matriz de calcita. El espécimen tiene un tamaño aproximado de 6 x 4 x 3 centímetros. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Propiedades físicas de la plata

Relacionado: Los múltiples usos de la plata

La plata como elemento mineral nativo

La plata rara vez se encuentra como elemento mineral nativo. Cuando se encuentra, suele estar asociada al cuarzo, al oro, al cobre, a los sulfuros de otros metales, a los arseniuros de otros metales y a otros minerales de plata. A diferencia del oro, rara vez se encuentra en cantidades significativas en los depósitos aluviales.

La plata nativa se encuentra a veces en las zonas oxidadas por encima de los minerales de otros metales. Persiste allí porque la plata no reacciona fácilmente con el oxígeno o el agua. Sí reacciona con el sulfuro de hidrógeno para producir una superficie deslustrada que se compone del mineral de sulfuro de plata conocido como acantita. Muchos especímenes de plata nativa que han sido expuestos a la atmósfera o a la actividad hidrotermal tienen una capa de acantita.

La mayor parte de la plata nativa se encuentra asociada a la actividad hidrotermal. En estas zonas suele aparecer en abundancia como rellenos de vetas y cavidades. Unos pocos de estos depósitos son lo suficientemente grandes y ricos en plata nativa como para soportar la minería. En la mayoría de los casos, la viabilidad económica del yacimiento depende de la presencia de otros minerales valiosos. Las minas suelen ser operaciones subterráneas que siguen las vetas y cavidades donde se encuentra la plata nativa.

La plata nativa no suele tener un hábito cristalino característico. Cuando se forma en los espacios abiertos de las cavidades y fracturas, a veces se desarrollan algunos hábitos cristalinos interesantes. Los cristales rara vez son los cubos, octaedros y dodecaedros que se esperan de un mineral isométrico. En su lugar, el hábito de la plata suele consistir en finas escamas, placas y grupos de cristales dendríticos formados en los estrechos espacios de las juntas y las fracturas. También se observan hábitos filiformes y en forma de alambre.

Minerales que contienen plata

Minerales que contienen plata

El número de minerales que contienen plata como constituyente esencial es sorprendente. La tabla verde de esta página contiene una lista parcial de minerales de plata que incluye 39 especies diferentes. Cada una de ellas es un mineral de plata distinto. Todos ellos son raros, pero unos pocos (como la acantita, la proustita y la pirargirita) pueden encontrarse en cantidades suficientes como para justificar su extracción. Los minerales de plata pueden ser sulfuros, telururos, haluros, sulfatos, sulfosales, silicatos, boratos, cloratos, yodatos, bromatos, carbonatos, nitratos, óxidos e hidróxidos.

Nugget de plata y cobre: Una pepita redondeada de plata y cobre encontrada en el condado de Keweenaw, Michigan. El espécimen mide aproximadamente 2,7 x 2,1 x 1,3 centímetros. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Aleaciones naturales de plata y amalgamas

La mayor parte del oro que se encuentra en los depósitos aluviales está aleado con pequeñas cantidades de plata. Si la proporción entre el oro y la plata alcanza al menos el 20% de plata, el material se llama «electrum». Electrum es el nombre de una aleación de oro y plata. Una cantidad importante de la producción actual de plata es un subproducto de refinado de la minería del oro.

La plata también forma una aleación natural con el mercurio. Esta amalgama de plata se encuentra a veces en las zonas de oxidación de los yacimientos de plata y se asocia ocasionalmente con el cinabrio.

Valor de la galena: Algunas minas que producen galena producen más ingresos por el contenido de plata de su mineral que por el de plomo. Supongamos que tenemos una mina que produce galena argentífera con una composición media de 86% de plomo, 13% de azufre y sólo 1% de plata (como se muestra en el diagrama de la izquierda). Si el precio de la plata es de 25 dólares por onza troy y el precio del plomo es de 1 dólar por libra avoirdupois, el valor del plomo en una tonelada de mineral será de 1720 dólares, mientras que el valor de la plata en esa misma tonelada de mineral será de 7292 dólares (como se muestra en el diagrama de la derecha). La pequeña cantidad de plata tiene un enorme impacto en los ingresos porque, a los precios asumidos, la plata es 364 veces más valiosa que un peso igual de plomo. Es fácil entender por qué las empresas mineras se entusiasman con la galena argentífera. Aunque la galena es el mineral que se extrae y el plomo constituye la mayor parte del producto, estas minas suelen llamarse «minas de plata».

La plata como componente de otros metales y minerales

La mayor parte de la plata que se produce hoy en día es un subproducto de la extracción de cobre, plomo y zinc. La plata aparece en los minerales de estos metales de una de las dos maneras siguientes 1) sustituyendo a uno de los iones metálicos dentro de la estructura atómica de la mena; o 2) como inclusión de plata nativa o de un mineral de plata dentro de la mena. El valor de esta plata menor dentro del mineral de mena puede superar el valor del metal primario dentro de la mena.

El diagrama adjunto considera la situación de la galena argentífera (galena que contiene hasta un pequeño porcentaje en peso de plata que sustituye al plomo en la estructura mineral de la galena).

La mejor manera de aprender sobre los minerales es estudiar con una colección de pequeños especímenes que se puedan manipular, examinar y observar sus propiedades. En la tienda de Geology.com se pueden encontrar colecciones de minerales baratas.

Mapa de los países productores de plata: El mapa anterior muestra los diez principales países productores de plata del mundo para el año natural 2013. Datos procedentes del Resumen de Productos Minerales del USGS.

Distribución geográfica de la producción de plata

La plata y los minerales que la contienen tienden a estar estrechamente asociados a la actividad magmática, ya que es allí donde también se produce la actividad hidrotermal.

Esta asociación se mantiene especialmente bien a lo largo del oeste de América del Norte, Central y del Sur, donde la producción de plata sigue la tendencia de la Cordillera de los Andes. Argentina, Bolivia, Canadá, Guatemala, Honduras, México, Perú y Estados Unidos son todos ellos importantes productores de plata en la actualidad y en el pasado. En otras partes del mundo, la producción de plata está asociada a la actividad ígnea de cualquier edad geológica.

En Europa hay una franja de actividad volcánica actual y geológicamente antigua que pasa desde España en el oeste hasta Turquía en el este. Gran parte de la producción europea de plata procede de esta franja.

La tabla y el mapa anteriores muestran los diez principales países productores de plata del mundo durante el año natural 2013.

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