La turquesa como mineral y gema | Usos y propiedades

Un material gema que ha sido tenido en gran estima durante miles de años.

Cabujones de turquesa: Una variada colección de cabujones de turquesa procedentes de varios lugares. De izquierda a derecha en la fila superior: un cabujón de turquesa azul verdoso con matriz negra procedente de China; un cabujón de turquesa azul verdoso con forma de lágrima procedente de la mina Sleeping Beauty de Arizona; y, dos cabujones de turquesa azul celeste con matriz marrón chocolate procedentes de la mina Altyn-Tyube de Kazajistán. En la fila central: un pequeño cabujón de turquesa azul celeste procedente de las minas de Kingman en Arizona; y, dos pequeños cabujones redondos azul celeste de la mina Sleeping Beauty de Arizona. En la fila inferior: dos pequeños cabujones con matriz negra de minas desconocidas de Nevada; un cabujón en forma de lágrima con turquesa azul ligeramente verdosa en matriz negra de la mina Newlanders de Nevada; y, un cabujón rectangular de turquesa azul ligeramente verdosa en matriz marrón rojiza de la mina #8 de Nevada.

¿Qué es la turquesa?

La turquesa es un mineral opaco que se presenta en hermosos tonos de azul, verde azulado, verde y verde amarillento. Ha sido atesorada como piedra preciosa durante miles de años. Aislados unos de otros, los antiguos pueblos de África, Asia, América del Sur y América del Norte hicieron de la turquesa uno de sus materiales preferidos para producir piedras preciosas, incrustaciones y pequeñas esculturas.

Químicamente, la turquesa es un fosfato hídrico de cobre y aluminio (CuAl6(PO4)4(OH)84H2O). Su único uso importante es la fabricación de joyas y objetos ornamentales. Sin embargo, en ese uso es extremadamente popular – tan popular que el idioma inglés utiliza la palabra «turquoise» como nombre de un color azul ligeramente verdoso que es típico de la turquesa de alta calidad.

Muy pocos minerales tienen un color tan conocido, tan característico y tan impresionante como para que el nombre del mineral sea de uso tan común. Sólo otros tres minerales -el oro, la plata y el cobre- tienen un color que se utiliza más a menudo en el lenguaje común que la turquesa.

Cabujones de turquesa: Cabujones de turquesa de muchas partes del mundo, que muestran una diversidad de color y matriz. Derechos de autor de la imagen iStockphoto, IrisGD.

Cabujones de turquesa en bruto: Una pequeña colección de cabujones de turquesa y piezas de turquesa en bruto. El fotógrafo y propietario de las turquesas es Reno Chris de Nevada Outback Gems. Haga clic para ampliar.

Colores de la turquesa

Los minerales azules son raros, y es por eso que la turquesa capta la atención en el mercado de piedras preciosas. El color más deseado de la turquesa es el azul cielo o el azul huevo de petirrojo. Algunas personas describen inapropiadamente el color como «azul persa», por el famoso material de alta calidad extraído en la zona que ahora se conoce como Irak. El uso de un nombre geográfico con un material gema sólo debe hacerse cuando el material fue extraído en esa localidad.

Después del azul, se prefieren las piedras de color verde azulado, siendo menos deseable el material verde y verde amarillento. La desviación del color azul hielo se debe a que pequeñas cantidades de hierro sustituyen al aluminio en la estructura de la turquesa. El hierro confiere un tinte verde a la turquesa en proporción a su abundancia. El color de la turquesa también puede verse alterado por pequeñas cantidades de hierro o zinc que sustituyen al cobre en la estructura de la turquesa.

Algunas turquesas contienen inclusiones de su roca huésped (conocida como matriz) que aparecen como telas de araña negras o marrones o manchas dentro del material. Muchos talladores intentan producir piedras que excluyan la matriz, pero a veces está tan uniformemente o finamente distribuida en la piedra que no se puede evitar. Algunas personas que compran joyas de turquesa disfrutan viendo la matriz dentro de la piedra, pero como regla general, la turquesa con una matriz pesada es menos deseable.

Algunas localidades de turquesa producen material con un color y aspecto característicos. Por ejemplo, la mina Sleeping Beauty es conocida por su turquesa azul claro sin matriz. Gran parte de la turquesa de la mina Kingman es azul brillante con una telaraña de matriz negra. La mina Morenci produce mucha turquesa azul oscuro con pirita en la matriz. Gran parte de la turquesa de Bisbee tiene un color azul brillante con una matriz marrón chocolate. La gente que conoce la turquesa puede a menudo, pero no siempre, asociar correctamente una piedra con una mina específica.

La mejor manera de aprender sobre los minerales es estudiar con una colección de pequeños ejemplares que se puedan manipular, examinar y observar sus propiedades. En la tienda de Geology.com hay colecciones de minerales baratas.

Cuidado de la joyería con turquesa

La turquesa tiene una dureza y una durabilidad inferiores a las ideales para su uso en ciertos tipos de joyería. Aunque la gema se utiliza con frecuencia en anillos, pulseras y hebillas de cinturón, estos usos ponen a la gema en riesgo de abrasión e impacto.

Un diseño de joyería inteligente rodeará la gema con un bisel duradero que proteja los lados de la gema de la abrasión y los impactos. El bisel debe ser lo suficientemente alto para proteger también la cara de la gema. Aunque la gema esté protegida por un bisel, las joyas de turquesa deben llevarse con cuidado y respeto. Evite llevarla durante actividades que pongan en peligro la gema y guárdela en un lugar donde no pueda ser rayada por otras joyas.

La turquesa suele ser porosa, con capacidad para absorber líquidos. Estos líquidos pueden incluir la transpiración, el aceite corporal, los productos de limpieza o cualquier líquido que entre en contacto accidentalmente. Una vez absorbidos, estos líquidos pueden dañar la turquesa o alterar su color. Si se produce un contacto con cosméticos o líquidos potencialmente dañinos, la turquesa debe lavarse con un paño suave humedecido con una solución jabonosa muy suave, seguido de una limpieza con un paño suave humedecido con agua corriente. A continuación, una vez seca la turquesa, guárdela en un joyero alejado de la luz y el calor.

Turquesa en bruto: Un espécimen de turquesa azul celeste en bruto en roca huésped del condado de Mohave, Arizona. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Ocurrencia de la turquesa

La turquesa rara vez se encuentra en cristales bien formados. En cambio, suele ser un agregado de microcristales. Cuando los microcristales están muy juntos, la turquesa tiene una menor porosidad, una mayor durabilidad y un mayor brillo. Este brillo no llega a ser «vítreo» o «vidrioso». En cambio, mucha gente lo describe como «ceroso» o «subvitroso».

La turquesa se forma mejor en un clima árido, y eso determina la geografía de las fuentes de turquesa. La mayor parte de la turquesa en bruto del mundo se produce actualmente en el suroeste de Estados Unidos, China, Chile, Egipto, Irán y México.

En estas zonas, las precipitaciones se infiltran hacia abajo a través del suelo y la roca, disolviendo pequeñas cantidades de cobre. Cuando esta agua se evapora posteriormente, el cobre se combina con el aluminio y el fósforo para depositar pequeñas cantidades de turquesa en las paredes de las fracturas del subsuelo.

La turquesa también puede sustituir a la roca en contacto con estas aguas. Si la sustitución es completa, se formará una masa sólida de turquesa. Cuando la sustitución es menos completa, la roca huésped aparecerá como una «matriz» dentro de la turquesa. La matriz puede formar una «tela de araña», un diseño «parcheado» u otro patrón dentro de la piedra.

Propiedades físicas de la turquesa

Propiedades físicas de la turquesa

Las propiedades físicas de la turquesa son valiosas para su identificación. También son una información valiosa para el cuidado de las joyas de turquesa. Las propiedades importantes se resumen en la tabla adjunta.

La meteorización puede alterar significativamente las propiedades físicas de la turquesa. La turquesa envejecida puede seguir teniendo un color deseable, pero su dureza y durabilidad se reducen. Esta turquesa no puede ser cortada en cabujones o cuentas útiles. La turquesa envejecida se suele triturar y utilizar para hacer turquesas «compuestas» o «reconstituidas», como se describe en la sección «Turquesa natural y tratamientos de la turquesa» más adelante.

Minerales del grupo de la turquesa

Minerales del grupo de la turquesa

El grupo de la turquesa está formado por cinco minerales triclínicos. Estos minerales son muy similares en su composición química, estructura cristalina, propiedades físicas y a menudo en su apariencia. Sus composiciones se enumeran en la tabla adjunta.

Obsérvese que los miembros del grupo de la turquesa tienen composiciones químicas muy similares. En estos minerales el hierro suele sustituir al aluminio, y el cobre suele sustituir al zinc o al hierro. Como son tan similares y tienen rangos de composición, estos minerales son a menudo mal identificados. Por ello, algunos materiales que se venden como turquesa son en realidad otro mineral del grupo de las turquesas.

Piezas de incrustación de turquesa y argilita: Una colección de piezas de incrustación de turquesa y argilita naranja del Pueblo Ancestral (Anasazi) procedentes del Parque Histórico Nacional del Cañón del Chaco en Nuevo México. Estas piezas datan de entre 1020 y 1140 d.C. y muestran los materiales típicos utilizados en la antigua industria de cuentas e incrustaciones chacoanas. Imagen de dominio público del Servicio de Parques Nacionales.

La turquesa en los Estados Unidos

La mayor parte de la producción de turquesa en los Estados Unidos se ha localizado en el árido suroeste, y la mayor parte de esa producción se ha realizado en o alrededor de los depósitos de cobre. Arizona, Nuevo México y Nevada han ocupado la posición de principal estado productor de turquesa. Nuevo México ocupó esa posición hasta la década de 1920, Nevada la ocupó hasta la década de 1980, y Arizona es actualmente el estado líder. En California, Colorado, Utah, Texas y Arkansas se han producido cantidades significativas de turquesa.

La mayor parte de la turquesa extraída en Estados Unidos es un subproducto de la producción de cobre. Las grandes minas de cobre a cielo abierto excavan a través de las unidades de roca poco profundas donde se forma la turquesa. Cuando se encuentra turquesa, se evalúa la cantidad y la calidad del material y, sólo si se justifica, se hace un esfuerzo temporal para recuperar el material gema. Si el valor de la turquesa vale la pena para interrumpir una operación minera de mil millones de dólares, se extraerá. La extracción podría ser realizada por los empleados de la empresa de cobre, pero el trabajo suele recaer en mineros externos que acuden a la mina en un momento dado, recuperan rápidamente la turquesa y se quitan de en medio.

Joyería de turquesa: Pulseras navajo hechas con plata y turquesa. Imagen de Silverborders, utilizada aquí bajo licencia Creative Commons.

Joyas y arte de la turquesa

El registro más antiguo del uso de la turquesa en joyería o en ornamentos es de Egipto. Allí se ha encontrado turquesa en entierros reales de más de 6000 años de antigüedad. Hace unos 4.000 años, los mineros de Persia produjeron una variedad azul de turquesa con un color «azul cielo» o «azul huevo de petirrojo». Este material era muy popular y se comercializaba en toda Asia y en Europa. De ahí procede el término «azul persa».

En Norteamérica, el primer uso conocido de la turquesa fue en la zona del Cañón del Chaco, en Nuevo México, donde la gema se utilizó hace más de 2000 años. Los antiguos artistas producían cuentas, colgantes, incrustaciones y pequeñas esculturas.

La turquesa en bruto y los objetos de turquesa eran muy apreciados por los nativos americanos y eran objeto de un amplio comercio. Esto hizo que la turquesa norteamericana se extendiera por el suroeste y por Sudamérica. Estos primeros diseños de joyería de los nativos americanos eran sencillos y la turquesa no se engarzaba en piezas de metal.

Cuentas de turquesa: Una colección de cuentas de turquesa del Pueblo Ancestral (Anasazi) del Parque Histórico Nacional del Cañón del Chaco en Nuevo México. Estas piezas datan de aproximadamente 1050-1100 d.C. y muestran los materiales típicos utilizados en la antigua industria de cuentas e incrustaciones chacoanas. Imagen de dominio público del Servicio de Parques Nacionales.

A finales del siglo XIX, los artistas nativos americanos empezaron a utilizar plata de ley para hacer joyas. Este trabajo evolucionó hasta convertirse en el estilo de joyería de plata de ley y turquesa que es popular hoy en día.

La demanda de turquesa y de joyas de turquesa sube y baja con el tiempo. En 1912, la turquesa fue nombrada como una de las piedras de nacimiento modernas originales para el mes de diciembre. Esto dio a la gema un pequeño impulso de popularidad que continúa hasta el presente.

En los Estados Unidos hubo un aumento de la demanda de turquesa que comenzó en la década de 1970 y disminuyó en la década de 1980. La demanda de joyas de turquesa es siempre mayor en los estados del suroeste, donde la minería de la turquesa y los artistas nativos americanos hacen de la turquesa una parte distintiva de la cultura local.

El Disco de Chichén Itzá es una obra de arte maya, realizada hace unos 1000 años, en lo que hoy es el Estado de Yucatán en México. Consiste en un espejo central de pirita, ya oxidado, rodeado de un mosaico que representa cuatro dragones. El diseño es un trabajo de incrustación de pizarra, coral, concha y turquesa. El disco se encontró en la sede del trono de Chac Mool en Chichén Itzá, y hoy se encuentra en la colección del Museo Quai Branly, en París, Francia. La fotografía es una imagen de dominio público de Jebulon.

Turquesa natural y tratada

Sólo una pequeña cantidad de la turquesa que se extrae hoy en día puede utilizarse para cortar piedras acabadas o hacer joyas sin algún tipo de tratamiento. Estos tratamientos hacen que la turquesa sea lo suficientemente estable para el corte, lo suficientemente duradera para la joyería, o mejoran su color y comerciabilidad.

La turquesa no tratada es un bien escaso. El bruto, las piedras talladas y las joyas fabricadas con ella son especiales y gozan de una gran consideración por parte de muchas personas. La turquesa no tratada es difícil de encontrar y mucha gente la quiere por diversas razones.

A continuación se describen los diferentes tipos de turquesa, según su tratamiento. Se enumeran de arriba a abajo por orden de deseabilidad.

Turquesa natural no tratada es el nombre que recibe la turquesa que se ha convertido en cabujones, cuentas u otros artículos y que se utiliza para fabricar joyas sin ningún tipo de tratamiento. Es el tipo de turquesa más deseado, especialmente cuando tiene un color atractivo. Lo más probable es que la encuentre a la venta en tiendas especializadas en joyería fina de turquesa, las que venden artículos únicos de alta calidad o las que se especializan en gemas naturales sin tratar. Los vendedores de turquesa natural sin tratar suelen utilizar el hecho de que no se ha realizado ningún tratamiento como argumento de venta.

Turquesa estabilizada es el nombre utilizado para la turquesa que ha sido impregnada con un polímero u otro material aglutinante para hacerla lo suficientemente duradera para su corte y uso en joyería. Directamente de la mina, esta turquesa es demasiado blanda, demasiado porosa, demasiado fracturada o demasiado frágil para su fabricación. La turquesa estabilizada puede cortarse en hermosas cuentas y cabujones. Es el tipo de turquesa más común en el mercado actual de gemas y joyas. Es ampliamente aceptada porque la oferta de turquesa natural es mucho menor que la demanda de las personas que la desean. El hecho de que un artículo está hecho de turquesa estabilizada siempre debe ser revelado al comprador antes de la venta, y el precio debe ser más bajo que la turquesa no tratada de calidad similar.

Turquesa compuesta: Estos pendientes están hechos con turquesa compuesta. Se ha añadido tinte para darles un color brillante, y se han añadido materiales para dar a la «matriz» un destello metálico.

Turquesa compuesta o reconstituida está hecha de pequeños trozos de turquesa que se mezclan con un polímero y se funden en piezas con forma de bloque. A veces se incluye turquesa finamente triturada y algunos materiales no turquesa. Los bloques se sierran en pequeñas piezas que se utilizan para cortar cabujones, cuentas y otros artículos. Este material suele denominarse «turquesa en bloque» debido a este método de fabricación. Los vendedores que se enorgullecen de vender sólo gemas naturales suelen rechazar la venta de turquesa reconstituida. Algunos laboratorios de identificación de gemas se niegan a llamar a este material «turquesa» y lo etiquetan en cambio como «producto artificial». Al mismo tiempo, algunos vendedores se alegran de vender estos materiales y las joyas fabricadas con ellos porque suelen tener un aspecto atractivo y un precio bajo.

Turquesa teñida es exactamente eso. La turquesa es un material poroso y acepta fácilmente el tinte. El tinte se utiliza para modificar la turquesa a un color más comercial. El tinte también se puede utilizar para producir un color escandaloso. Las turquesas compuestas y reconstituidas son los materiales más comúnmente teñidos. El tinte puede utilizarse para colorear la turquesa o para colorear el material polimérico de unión. A veces se utiliza tinte negro o marrón para alterar el color del material de la matriz y hacerlo más evidente y uniforme. La turquesa teñida siempre vale menos que el material no tratado de un color y calidad similares.

Cabujones de turquesa sintética: Cabujones de turquesa sintética producidos en Rusia. Estas piedras son óvalos de 7mm x 5mm.

Turquesa sintética y de imitación

Una pequeña cantidad de turquesa sintética fue producida por la empresa Gilson en la década de 1980, y parte de su material se utilizó para hacer joyas. Se producía en un color azul cielo, a veces con una tela de araña gris. Era un producto cerámico con una composición similar a la de la turquesa natural.

La turquesa sintética y los simulantes de turquesa se producen en Rusia y China desde la década de 1970. Ambos países son prolíficos productores. El material se utiliza para hacer cabujones, cuentas, pequeñas esculturas y muchos otros artículos. Una foto de esta página muestra algunos cabujones de turquesa sintética fabricados en Rusia.

Hay muchos materiales diferentes de vidrio, plástico y cerámica con una apariencia similar a la turquesa. Muchos de ellos pueden distinguirse fácilmente de la turquesa comprobando su dureza, gravedad específica, índice de refracción u otras propiedades.

Turquesa: ¿Real o falsa?

Materiales de apariencia

La howlita y la magnesita son minerales de color gris claro a blanco que a menudo tienen marcas que se asemejan a las telas de araña que se ven en algunas turquesas. Se pueden teñir de un color azul turquesa que las hace parecer muy similares a la turquesa natural. Estas piedras teñidas engañaron a mucha gente cuando entraron en el mercado y todavía son confundidas con la turquesa genuina por compradores desconocidos.

Las piedras teñidas han dañado el mercado de la turquesa auténtica. Muchas personas las han comprado pensando que eran turquesas y han producido incertidumbre en la mente de muchos compradores de joyas. Esto hace que algunas personas eviten las joyas de turquesa.

En la actualidad, la howlita y la magnesita teñidas se siguen utilizando para fabricar cuentas, cabujones, cantos rodados y otros artículos similares a la turquesa producidos en masa. Son casi omnipresentes en el mercado. Tenga cuidado si ve una turquesa con un color azul maravilloso y muy uniforme.

Turquesa: ¿Real o falsa?

R.I. Resuelve algunas confusiones sobre la turquesa

Acabando con algunas confusiones sobre la turquesa

La howlita y la magnesita pueden separarse fácilmente de la turquesa utilizando un refractómetro. Tienen diferentes índices de refracción. Si está dispuesto a hacer una prueba destructiva, el tinte azul utilizado para colorear la howlita y la magnesita generalmente no penetra muy profundamente. Si está ligeramente teñido, al rascar la parte posterior de un cabujón con un alfiler, a menudo se verá el interior blanco. Si la pieza está muy teñida, puede ser necesario rascar más profundamente o romper un borde para determinar si la pieza ha sido teñida.

Hay varios minerales que se encuentran donde se espera la turquesa, tienen un aspecto similar a la turquesa, se identifican erróneamente como turquesa y a menudo entran en el mercado de gemas y joyas etiquetados como turquesa. La variscita, la calcosiderita y la magnesita son algunos ejemplos. Un color amarillo, blanco, marrón o verde debería ser una pista inmediata de que no son turquesas. Una prueba de índice de refracción fácil de hacer separará rápidamente todos estos minerales de la turquesa. La turquesa tiene un índice de refracción de 1,61 a 1,65. Todos estos otros minerales son diferentes como se muestra en la tabla adjunta.

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