Limonita: un óxido de hierro utilizado como pigmento y mineral de hierro

Un óxido de hierro amorfo utilizado como mineral de hierro y como pigmento durante miles de años.

Limonita: Un espécimen de limonita iridiscente y botrioidal de Guangxi, China. El espécimen mide aproximadamente 15 x 9 x 5 centímetros. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

¿Qué es la limonita?

Antes del análisis moderno de los minerales, el nombre de «limonita» se daba a muchos de los óxidos de hierro de color amarillento a marrón amarillento producidos durante la meteorización de las rocas que contienen hierro o depositados como sedimentos de pantanos, lagos y mares poco profundos.

Los investigadores que estudiaron la «limonita» descubrieron que es amorfa y tiene una composición variable. A menudo contiene cantidades significativas de minerales de óxido de hierro, como la goethita y la hematita. Esta investigación reveló que el material llamado «limonita» no cumple la definición de mineral. En su lugar, la limonita es un mineraloide compuesto principalmente por óxidos de hierro hidratados que suelen encontrarse en íntima asociación con minerales de hierro.

En la actualidad, la palabra «limonita» se utiliza como término de campo y de aula para estos materiales porque no pueden identificarse en muestras de mano y su identidad es desconocida sin pruebas de laboratorio. El tiempo y los gastos necesarios para realizar estas pruebas no suelen ser necesarios, a menos que el material vaya a ser utilizado en la industria o sea objeto de un estudio detallado. Por lo tanto, la denominación «limonita» no es obsoleta, sino que sigue teniendo sentido y utilidad.

Pseudomorfo de limonita: Un pseudomorfo de limonita después de la pirita que conserva la forma cúbica original de la pirita con sus estrías. La limonita suele sustituir a los cristales de pirita y otros materiales. Este espécimen mide aproximadamente 4,2 x 3,5 x 3,3 centímetros. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Ocurrencia geológica

La limonita suele aparecer como material secundario, formado a partir de la meteorización de la hematita, la magnetita, la pirita y otros materiales que contienen hierro. La limonita suele ser estalactítica, reniforme, botrioidal o mamilar en lugar de cristalina. También se presenta como pseudomorfos y revestimientos en las paredes de fracturas y cavidades.

Algunas limonitas se encuentran en depósitos estratificados en los que se forman óxidos de hierro hidrógenos como sedimento precipitado en el fondo de pantanos poco profundos, lagos y entornos marinos. Estos pueden ser de origen inorgánico o biogénico.

La limonita se forma a menudo como un precipitado en manantiales y aberturas de minas donde las aguas ácidas y cargadas de hierro emergen del subsuelo. La mayoría de las aguas del subsuelo contienen muy poco oxígeno y, cuando descargan en la superficie, suelen encontrarse con aguas oxigenadas. Los metales disueltos en las aguas subterráneas se combinan rápidamente con el oxígeno disuelto de las aguas superficiales para formar un precipitado que cae en el lecho de la corriente. Este precipitado es un signo característico del drenaje ácido de minas.

La limonita es muy resistente a la intemperie y suele acumularse como depósito residual. Suele ser la principal forma de hierro y colorante en los suelos lateríticos.

Propiedades físicas de la limonita

Suelo laterítico manchado de limonita: Un perfil de suelo laterítico muy manchado de limonita del Parque Nacional la Mensura, Cuba. Foto del USGS por Paul Golightly.

Limonita: Limonita de Newport, Nueva York. Este espécimen mide aproximadamente 6,4 centímetros de diámetro.

Usos de la limonita

La limonita ha sido utilizada por el hombre desde la prehistoria. El primer uso de la limonita fue probablemente como pigmento. Se encuentra en muchas pictografías neolíticas y, a lo largo de la historia, ha sido uno de los pigmentos más importantes para crear pinturas en la gama de colores de amarillo a marrón conocida como ocre. Su uso como pigmento continúa en la actualidad. A veces se puede utilizar directamente desde el yacimiento con un procesamiento mínimo, pero a menudo se trata con calor para expulsar el agua, simplificar la producción de un polvo y mejorar el color.

La mejor manera de aprender sobre los minerales es estudiar con una colección de pequeños especímenes que se puedan manipular, examinar y observar sus propiedades. En la tienda de Geology.com se pueden encontrar colecciones de minerales baratas.

Limonita con goethita: Limonita masiva con goethita de Ironton, Minnesota. Este espécimen mide aproximadamente 6,4 centímetros de diámetro.

Pigmento de limonita: Varios colores de pigmento de limonita. En el sentido de las agujas del reloj, desde la parte superior izquierda: ocre limón, ocre amarillo, ocre naranja y ocre marrón. Estos pigmentos se preparan moliendo la limonita hasta obtener un polvo fino. Se mezclan con aceite para producir un pigmento de la consistencia deseada y se mezclan entre sí, o con otros pigmentos, para producir una infinidad de otras tonalidades.

La limonita se ha utilizado como mineral de hierro de baja calidad durante miles de años. La minería comercial de la limonita como fuente de hierro ya no se realiza en las zonas en las que existen depósitos razonables de hematita y magnetita o se pueden importar fácilmente. Los depósitos de limonita suelen ser demasiado pequeños y demasiado impuros para su uso en la metalurgia moderna.

Nombres como «hierro marrón», «hematita marrón», «hierro de pantano» y «ocre marrón» han sido utilizados por los mineros para relacionar la limonita con sus posibles usos. Su uso ha disminuido significativamente, y ahora se utiliza el nombre «limonita» para estos diversos materiales.

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