Magnetita y Lodestone | Fotos de minerales, usos, propiedades

Mineral primario de hierro, mineral utilizado en la separación de medios pesados y registrador del magnetismo terrestre

Magnetita: Un espécimen típico de magnetita que muestra un brillo metálico gris. Este espécimen tiene aproximadamente 10 centímetros de diámetro.

¿Qué es la magnetita?

La magnetita es un mineral de óxido de hierro (Fe3O4) muy común que se encuentra en rocas ígneas, metamórficas y sedimentarias. Es el mineral de hierro que más se extrae. También es el mineral con mayor contenido en hierro (72,4%).

Identificación de la magnetita

La magnetita es muy fácil de identificar. Es uno de los pocos minerales que son atraídos por un imán común. Es un mineral negro, opaco, de submetálico a metálico, con una dureza Mohs entre 5 y 6,5. A menudo se encuentra en forma de cristales isométricos. Es el mineral más fuertemente magnético que se encuentra en la naturaleza.

La pirrotina es el segundo mineral magnético más común. Se puede identificar fácilmente por sus propiedades magnéticas, su menor dureza y su color bronce.

Piedra Lodestone: Un espécimen de piedra Lodestone que ha atraído numerosas partículas diminutas de hierro. Este espécimen tiene aproximadamente 10 centímetros de diámetro.

Cristales de magnetita: Los cristales octaédricos son un hábito cristalino común de la magnetita. Se ven a menudo en rocas ígneas y metamórficas y, a veces, en sedimentos cercanos a la zona de origen de la magnetita. Los cristales de magnetita de esta foto tienen una dimensión máxima de entre ocho y doce milímetros.

Magnetita como “Lodestone”

La magnetita normal es atraída por un imán, pero algunos ejemplares están automagnetizados y tienen la capacidad de atraer pequeños trozos de hierro, pequeñas piezas de magnetita y otros objetos magnéticos. Esta forma de magnetita, conocida como “lodestone”, fue el primer encuentro del hombre con la propiedad del magnetismo. La piedra caliza se identifica fácilmente porque suele estar cubierta de pequeñas partículas de magnetita y otros minerales magnéticos (ver foto).

Los trozos de piedra caliza suspendidos en una cuerda sirvieron como las primeras brújulas magnéticas y se utilizaron en China ya en el año 300 a.C. Cuando se cuelga libremente en una cuerda, un pequeño trozo de piedra de lodera se alinea con el campo magnético de la Tierra.

Propiedades físicas de la magnetita

Pellets de taconita: Estas esferas rojas son pellets de taconita que están listos para ser enviados a una acería. Los pellets tienen aproximadamente 10 milímetros de diámetro. Foto de Creative Commons de Harvey Henkelmann.

Utilización de la magnetita como mineral de hierro

La mayor parte del mineral de hierro que se extrae hoy en día es una roca sedimentaria en bandas conocida como taconita que contiene una mezcla de magnetita, hematita y chert. La taconita, antes considerada un material de desecho, se convirtió en un mineral importante después de que se agotaran los depósitos de mayor calidad. Las taconitas comerciales actuales contienen entre un 25 y un 30% de hierro en peso.

En la mina, el mineral de taconita se muele hasta convertirlo en un polvo fino y se utilizan imanes potentes para separar las partículas magnéticamente susceptibles que contienen magnetita y hematita del chert. A continuación, el concentrado se mezcla con pequeñas cantidades de piedra caliza y arcilla, y se enrolla en pequeños gránulos redondos. Estos gránulos son fáciles de manipular y transportar por barco, ferrocarril o camión. Pueden cargarse directamente en un alto horno de una fábrica y utilizarse para producir hierro o acero.

La mejor manera de aprender sobre los minerales es estudiar con una colección de pequeños especímenes que puedas manejar, examinar y observar sus propiedades. En la tienda de Geology.com hay colecciones de minerales baratas.

Uso de la magnetita como medio pesado

La magnetita en polvo suele mezclarse con un líquido para producir una lechada espesa y de alta densidad que se utiliza para separaciones por gravedad específica. Gran parte del carbón con alto contenido en azufre que se extrae en el este de Estados Unidos se hace flotar en una lechada de magnetita. Las partículas de carbón limpias tienen una gravedad específica baja y flotan en la lechada. Las partículas contaminadas con pirita (un mineral de sulfuro con una alta gravedad específica) se hunden en la lechada de alta densidad.

Arena de magnetita: Algunas arenas de playa y de río contienen altas concentraciones de magnetita. Las “arenas negras” ricas en magnetita son encontradas comúnmente por las personas que buscan oro. Aunque las arenas con magnetita y otras acumulaciones de minerales pesados son comunes, rara vez se desarrollan como depósitos minerales porque su tamaño o grado es inadecuado. El montón de la foto tiene aproximadamente 10 centímetros de diámetro.

Uso de la magnetita como abrasivo

El abrasivo conocido como “esmeril” es una mezcla natural de magnetita y corindón. Algunos esmeriles sintéticos se producen mezclando magnetita con partículas de óxido de aluminio. La producción de esmeril sintético permite al fabricante controlar el tamaño de las partículas y la abundancia relativa de óxido de aluminio y magnetita en el producto.

Parte de la magnetita finamente molida también se utiliza como abrasivo en el corte por chorro de agua. En las últimas décadas, los abrasivos sintéticos han ocupado muchas de las aplicaciones en las que antes se utilizaba la magnetita.

Otros usos de la magnetita

Pequeñas cantidades de magnetita se utilizan también como tóner en electrofotografía, como micronutriente en fertilizantes, como pigmento en pinturas y como agregado en hormigón de alta densidad.

La magnetita y el campo magnético de la Tierra

Diminutos cristales de magnetita están presentes en muchas rocas. En la cristalización de una roca ígnea, se forman diminutos cristales de magnetita en el fundido, y como son magnéticos, se orientan con la dirección y polaridad del campo magnético terrestre. Esto preserva la orientación del campo magnético terrestre dentro de la roca en el momento de la cristalización.

En la actualidad, los geólogos pueden estudiar las propiedades magnéticas de rocas de distintas edades y reconstruir la historia del cambio del campo magnético terrestre. Esta información está disponible para múltiples localizaciones en varios continentes. También puede utilizarse para conocer la tectónica de placas y el movimiento de los continentes a lo largo del tiempo.

Una orientación similar de los diminutos granos de magnetita se produce en el asentamiento de las partículas de sedimento, encerrando pistas de la historia magnética de la Tierra en algunas rocas sedimentarias.

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