Malaquita: Usos y propiedades del mineral y de la piedra preciosa

Utilizada como mineral de cobre, como pigmento, como piedra preciosa y como material escultórico desde hace miles de años.

Gemas de malaquita: Un cabujón de malaquita (30×40 milímetros) y un corazón abombado de malaquita, ambos cortados en bruto extraídos de la República Democrática del Congo. Este cabujón ovalado muestra las bandas tipo ágata en varios tonos de verde que son típicas de la malaquita. El corazón abombado muestra estructuras concéntricas.

¿Qué es la malaquita?

La malaquita es un mineral verde de hidróxido de carbonato de cobre con una composición química de Cu2(CO3)(OH)2. Fue uno de los primeros minerales utilizados para producir cobre metálico. Hoy en día tiene poca importancia como mineral de cobre porque suele encontrarse en pequeñas cantidades y puede venderse a precios más altos para otro tipo de usos.

La malaquita se ha utilizado como piedra preciosa y material escultórico durante miles de años y sigue siendo popular hoy en día. En la actualidad, se suele cortar en cabujones o cuentas para su uso en joyería.

La malaquita tiene un color verde que no se desvanece con el tiempo ni con la exposición a la luz. Estas propiedades, junto con su capacidad para ser fácilmente molida en polvo, han hecho de la malaquita un pigmento y agente colorante preferido durante miles de años.

Malaquita botrioidal: Primer plano de malaquita botrioidal de color verde marino procedente de Bisbee, Arizona. Esta vista abarca una zona del espécimen de unos 5 milímetros de ancho y alto. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

¿Dónde se forma la malaquita?

La malaquita es un mineral que se forma a poca profundidad en la Tierra, en la zona de oxidación por encima de los depósitos de cobre. Se precipita a partir de soluciones descendentes en fracturas, cavernas, cavidades y en los espacios intergranulares de las rocas porosas. A menudo se forma dentro de la piedra caliza, donde puede darse un entorno químico subsuperficial favorable para la formación de minerales de carbonato. Los minerales asociados incluyen azurita, bornita, calcita, calcopirita, cobre, cuprita y una variedad de óxidos de hierro.

Algunos de los primeros yacimientos de malaquita que se explotaron se encontraban en Egipto e Israel. Hace más de 4.000 años, se extrajeron y utilizaron para producir cobre. El material de estos yacimientos también se utilizó para producir piedras preciosas, esculturas y pigmentos. Varios grandes yacimientos situados en los Montes Urales de Rusia se explotaron de forma agresiva y proporcionaron abundante material para gemas y esculturas en el siglo XIX. Hoy en día se produce muy poco de estos yacimientos. Gran parte de la malaquita que entra en el mercado lapidario procede de yacimientos de la República Democrática del Congo. Se producen cantidades más pequeñas en Australia, Francia y Arizona.

Malaquita estalactítica: Un espécimen de malaquita estalactítica de la mina Kasompi, República Democrática del Congo. El espécimen tiene un tamaño aproximado de 21 x 16 x 12 centímetros. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Propiedades físicas de la malaquita

Propiedades físicas de la malaquita

La propiedad física más llamativa de la malaquita es su color verde. Todos los especímenes del mineral son verdes y van desde un verde pastel, a un verde brillante, a un verde extremadamente oscuro que es casi negro. Se suele encontrar en forma de estalactitas y revestimientos botrioidales en las superficies de las cavidades subterráneas, similares a los depósitos de calcita que se encuentran en las cuevas. Cuando estos materiales se cortan en placas y piezas, las superficies aserradas suelen presentar bandas y ojos similares a los del ágata.

La malaquita rara vez se encuentra como cristal, pero cuando se encuentra, los cristales suelen tener forma acicular a tabular. Los cristales son de color verde brillante, translúcidos, con un brillo entre vítreo y adamantino. Los ejemplares no cristalinos son opacos, normalmente con un brillo entre apagado y terroso.

La malaquita es un mineral de cobre, y eso le da a la malaquita una alta gravedad específica que oscila entre 3,6 y 4,0. Esta propiedad es tan llamativa para un mineral verde que la malaquita es fácil de identificar. La malaquita es uno de los pocos minerales verdes que produce efervescencia en contacto con ácido clorhídrico diluido y frío. También es un mineral blando con una dureza Mohs de 3,5 a 4,0.

Pintura con malaquita: Pietro Perugino (c. 1446-1523) utilizó el pigmento de malaquita al pintar los colores verdes de las prendas en su Natividad (c. 1503). Utilizó el pigmento «tierra verde de Verona» para la hierba. El color verde más intenso de la malaquita daba a las prendas un aspecto contrastado y más vivo.

La mejor manera de aprender sobre los minerales es estudiar con una colección de pequeños ejemplares que se puedan manipular, examinar y observar sus propiedades. En la tienda de Geology.com hay colecciones de minerales baratas.

Pigmento de malaquita: Una fotografía mirando hacia abajo en un frasco de pigmento de malaquita. Este pigmento se produjo a partir de malaquita extraída cerca de la ciudad de Nizhniy Tagil, en los Montes Urales de Rusia. Tiene un tamaño de partícula de 20 micras. Obtuvimos este pigmento en NaturalPigments.com.

La malaquita como pigmento

La malaquita se ha utilizado como pigmento durante miles de años. Fue uno de los pigmentos verdes más antiguos que se conocen para ser utilizados en pinturas. El mineral malaquita es un material excelente para producir un pigmento en polvo porque se puede moler fácilmente hasta convertirlo en un polvo fino, se mezcla fácilmente con los vehículos y conserva bien su color cuando se expone a la luz a lo largo del tiempo.

Los nombres alternativos del pigmento de malaquita son verde cobre, verde Bremen, verde olímpico, verde verditer, verde bice, verde húngaro, verde montaña y verde iris. El pigmento de malaquita se encuentra en las pinturas de las tumbas egipcias y en las pinturas realizadas en toda Europa durante los siglos XV y XVI. Su uso disminuyó significativamente en el siglo XVII al desarrollarse colores verdes alternativos. En la actualidad, el pigmento de malaquita lo venden unos pocos fabricantes especializados en proporcionar materiales a los pintores que practican técnicas históricas.

Azurmalacita: Cabujones de azurmalacita que muestran bonitos patrones de azurita (azul) y malaquita (verde). Fueron cortados de material producido en la mina Morenci en Arizona. Estos cabujones fueron cortados de un material de vetas finas y tienen un soporte de roca natural. Ambas cabinas tienen una altura de unos 25 milímetros.

Malaquita botrioidal: Dos vistas de un espécimen de malaquita botrioidal – una superficie pulida externa y otra interna. Este par de fotos muestra cómo las bandas y los ojos de malaquita, similares a los de las ágatas, aparecen bajo una estructura botrioidal. Este espécimen fue recogido cerca de Katanga, República Democrática del Congo. Fotografía de Didier Descouens. Utilizada aquí bajo licencia Creative Commons.

La malaquita como material gema

El color verde vivo, el lustre pulido brillante, las bandas y los ojos de la malaquita la hacen muy popular como piedra preciosa. Se corta en cabujones, se utiliza para fabricar cuentas, se corta en láminas para hacer incrustaciones, se esculpe en objetos ornamentales y se utiliza para fabricar cantos rodados. Las pequeñas cajas hechas con rodajas de malaquita son atractivas y populares.

Algunas de las más espectaculares malaquitas de calidad gema tienen que ver con intercrecimientos, inclusiones y mezclas de malaquita con otros minerales de cobre como la azurita (azurmalachita), la crisocola, la turquesa y la pseudomalachita (piedra eilat).

El uso de la malaquita como piedra preciosa y ornamental está limitado por sus propiedades. Tiene una hendidura perfecta y una dureza Mohs de 3,5 a 4. Estas limitan su uso a artículos que no sufran abrasión e impacto. También es sensible al calor y reacciona con ácidos débiles. Estas propiedades limitan aún más su uso y requieren cuidado durante la limpieza, reparación y mantenimiento. La malaquita se trata a veces con cera para rellenar pequeños huecos y mejorar su brillo.

La malaquita sintética se ha producido y utilizado para hacer joyas y pequeñas esculturas. Los sintéticos mal hechos se reconocen a menudo por su color poco natural. Las mejores sintéticas suelen reconocerse porque sus bandas y ojos no tienen una geometría natural. Una persona experimentada puede identificar la mayoría de los materiales sintéticos y de imitación a simple vista.

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