Meteoritos de piedra: Su origen, clasificación, imágenes

LA CRUSTA DE OTROS MUNDOS

El octavo de una serie de artículos de Geoffrey Notkin, Meteoritos aerolitos

Allende: Un individuo completo de la condrita carbonosa Allende, que cayó enMéxico en 1969. Obsérvese la corteza de fusión negra que recubre un interior gris y blanco moteado. El patrón de tela de araña dentro de la corteza de fusión se compone de grietas de contracción, causadas por el rápido enfriamiento en aire frío a gran altitud, una vez que la piedra dejó de arder en la atmósfera. Fotografía de Leigh AnneDelRay, copyright Aerolite Meteorites. Haga clic para ampliar.

En el segundo episodio de Meteoritos , «Tipos de meteoritos y clasificación», presentamos una visión general de las tres principales familias de rocas espaciales: hierros, piedras y piedras-irones. Este mes profundizaremos en el mayor de esos grupos, las piedras, discutiremos de dónde vienen, cómo se formaron, y veremos algunos ejemplos importantes.

Camel Donga es un tipo raro de acondrita conocido como eucrita. En términos de composición, las eucritas son bastante similares a los basaltos que se encuentran en la Tierra, y pueden haberse originado en el gran asteroide Vesta. A diferencia de la mayoría de los meteoritos, las eucritas no son ricas en hierro y no se adhieren a un imán. Este pequeño individuo completo sólo pesa 7,4 gramos.Fotografía de Leigh Anne DelRay, copyright Aerolite Meteorites. Haga clic para ampliar.

¿De dónde vienen los meteoritos de piedra?

Eche una mirada pensativa por la ventanilla de su coche mientras conduce, o mejor aún, observe cómo pasan las colinas, los valles y las llanuras mientras viaja a bordo de un tren o un avión. El paisaje que se nos revela es, obviamente, sólo la superficie de nuestro planeta.

En términos geológicos es la corteza de nuestro planeta, que un diccionario podría definir como «la capa sólida más externa de un planeta o luna». La corteza exterior de nuestro planeta es muy diferente a la de otros cuerpos del Sistema Solar, ya que es rica en oxígeno y agua. La superficie de nuestro planeta ha sido moldeada y alterada por la acción incesante de la lluvia, el viento y el hielo. Además, muchas de las rocas sedimentarias que componen la corteza terrestre son ricas en fósiles -los restos de antiguas formas de vida-, pero hasta ahora no se ha descubierto ningún registro fósil de vida en otros planetas.

Con el movimiento de las enormes placas tectónicas que componen la corteza terrestre, que provocan terremotos y erupciones volcánicas, el suelo que pisamos cambia constantemente. Por ello, se podría utilizar una pequeña licencia artística y decir que nuestro planeta está vivo, además de ser único en el Sistema Solar.

La mayoría de los meteoritos que han caído sobre nuestro planeta se originaron en el Cinturón de Asteroides, que se encuentra entre Marte y el gigante gaseoso Júpiter. Se sabe que un número comparativamente pequeño de meteoritos ha llegado a nosotros desde dos de nuestros vecinos más cercanos: Marte y nuestra propia luna. Algunos especialistas han teorizado que algunos meteoritos pueden ser incluso restos de núcleos de cometas.

Sin embargo, la gran mayoría de los meteoritos de piedra formaron parte de la corteza de los asteroides. Las colisiones cósmicas hicieron que algunos de estos nómadas espaciales errantes se rompieran, lanzando fragmentos en diferentes direcciones. Algunos de estos restos se cruzaron en el camino de nuestro planeta, chocando con la atmósfera a miles de kilómetros por hora, ardiendo brevemente en el frío y delgado aire y produciendo el espectáculo que llamamos meteoros o estrellas fugaces. Los que sobreviven y aterrizan en la superficie se conocen como meteoritos.

Gao-Guenie: Un atractivo ejemplo de la condrita ordinaria Gao-Guenie que cayó enBurkina Faso en 1960. Este meteorito de piedra se encontró muchos años después de la caída y ha comenzado a oxidarse, aunque todavía son evidentes los rastros de la costra de fusión negra original. Este individuo completo de 249 gramos muestra débiles magnetismos (huellas de pulgar), que se ven más comúnmente en los meteoritos de hierro.Fotografía de Leigh Anne DelRay, copyright Aerolite Meteorites. Haga clic para ampliar.

Condritas: El tipo de meteorito más abundante

Los meteoritos no tienen nada de común. Han llegado a nosotros desde el espacio, pueden darnos pistas sobre la composición de nuestros cuerpos celestes vecinos, e incluso pueden ayudarnos a entender cómo evolucionó el Sistema Solar; así que el término condrita ordinaria puede parecer un poco engañoso.

Las condritas ordinarias son el tipo de meteorito más común, pero siguen siendo más raras que el platino o el diamante. Las condritas toman su nombre de las condrillas que contienen, pequeñas esferas en forma de grano de diferentes tamaños y colores.

Las condritas nunca se encuentran en las rocas terrestres y se cree que se formaron dentro del disco de la nebulosa solar, hace miles de millones de años, y por tanto son anteriores a los planetas y asteroides que ahora forman el Sistema Solar. Su origen exacto sigue siendo un misterio. El Dr. Rhian Jones, meteorólogo del Instituto de Meteorología de Albuquerque, lo explica:

3 «Las condrillas se calentaron hasta fundirse y luego se enfriaron de nuevo muy rápidamente, en pocas horas. Las condrillas fueron descritas hace más de 100 años como ‘gotas de lluvia ardiente’, por H. Sorby. . . Podrían haberse calentado cuando las ondas de choque atravesaron la nebulosa solar, o podrían haberse calentado por la luz solar cuando los condrulos fueron lanzados por encima del disco por fuertes campos magnéticos.»

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Caza de meteoritos en Arizona: El difunto profesor Jim Kriegh (arriba, a la izquierda), descubridor del campo de rocas de Gold Basin, y el autor cazando meteoritos de piedra con detectores de metal manuales en el desierto de Arizona. Fotografía de Geoffrey Notkin, copyright Aerolite Meteorites. Haga clic para ampliar.

La clasificación de las condritas

Todas las condritas ordinarias (OCs) contienen abundantes motas del mismo níquel-hierro extraterrestre que comprende los meteoritos de hierro [ver Meteoritos Episodio Seis – Meteoritos de Hierro]. El contenido metálico hace que los OC se sientan más pesados que las rocas terrestres, y se adhieren fácilmente a un imán fuerte. Probar una presunta condrita con un potente imán de tierras raras es siempre nuestro primer paso cuando buscamos meteoritos en el campo.

Las condritas ordinarias se clasifican según la cantidad de hierro que contienen, y se dividen en tres grupos: H, L y LL; la «H» indica un alto contenido de hierro y los tipos «L» y «LL» contienen cantidades menores de metal. Tras las letras aparece un número, del 1 al 7, que indica el tipo petrológico, determinado en 1967 por W. Randall Van Schmus y John A. Wood. El número indica el grado de alteración de los condritos por el calor o el agua en sus cuerpos madre. Por ejemplo, la clasificación H5 de Gao-Guenie -un meteorito de piedra que cayó en 1960 en Burkina Faso, África- nos indica que tiene un alto contenido en hierro y que es una condrita de tipo 5, significativamente alterada por el metamorfismo térmico.

Metorito Juancheng: La lluvia de meteoritos Juancheng del 15 de febrero de 1997 fue una de las caídas de meteoritos de piedra más importantes de la historia reciente. Más de mil meteoritos cayeron en Shandong, China. Muchos fueron recogidos inmediatamente después de la caída, incluyendo esta piedra completa de 290 gramos. Obsérvese la corteza de fusión negra fresca y los tenues regmaglifos. Las áreas blancas son astillas en la corteza de fusión, probablemente causadas en el momento del impacto, y muestran claramente el interior claro del meteorito. Fotografía de Leigh Anne DelRay, copyright Aerolite Meteorites. Haga clic para ampliar.

Tipos petrológicos: Un breve resumen

  • Las condritas de tipo 1 y 2 han sido alteradas por el agua en su cuerpo madre
  • Las condritas de tipo 3 muestran poca alteración (condritas no alteradas)
  • Las condritas de tipo 4, 5,
  • La clasificación de las condritas de tipo 7 es objeto de debate, pero se suele utilizar para describir las condritas en las que no sobreviven las cápsulas

Condritas carbonáceas:¿Vida de las estrellas?

Las condritas carbonáceas también se conocen como condritas C, y algunas de ellas son la materia más antigua conocida. Contienen carbono, compuestos orgánicos y, a veces, agua.

Hay varios subgrupos de condritas C, incluyendo CI, CM, CR, CO, CV, CK y CH. La segunda letra suele referirse al primer meteorito de ese grupo que se reconoce. Por ejemplo, la «V» de las condritas CV, que contienen inclusiones de calcio, aluminio y titanio, procede del meteorito Vigarano, que cayó en Emilia-Romaña (Italia) el 22 de enero de 1910. Algunos meteorólogos han especulado con la posibilidad de que el agua y los compuestos orgánicos hayan sido traídos por primera vez a nuestro planeta por las condritas C.

Monze es una condrita ordinaria L6 que cayó en el sur de Zambia el 5 de octubre de 1950. Este espécimen ha sido cortado y pulido por un preparador para revelar su interior. Obsérvese la abundancia de escamas brillantes de níquel-hierro. Las pequeñas inclusiones esféricas, que se parecen mucho a los granos anaranjados y amarillos, son las condritas de las que toman su nombre. El espécimen fotografiado tiene un tamaño de 86 mm x 62 mm y pesa 68 gramos. Fotografía de Leigh Anne DelRay, copyright Aerolite Meteorites. Haga clic para ampliar.

Otros grupos de condritas

Otros subgrupos incluyen las raras condritas R, que están oxidadas y tienen un alto contenido de oxígeno, y las condritas E, llamadas así por el mineral enstatita que contienen.

Metorito del oeste de Texas: El 15 de febrero de 2009 se grabó una espectacular bola de fuego diurna sobre el centro de Texas. Los pedazos cayeron a la tierra al norte de Waco, TX y junto con otros cazadores de meteoritos viajé al lugar de la caída. Nuestro equipo recuperó numerosos especímenes de meteoritos sólo unos días después de su caída. Aquí vemos un pequeño individuo completo con corteza de fusión negra, tal como lo encontré en el campo en el condado de McLennan. Clasificado como una condrita L6 se le ha dado el nombre provisional de West. Más información sobre el meteorito y la bola de fuego de West, Texas, aquí. Fotografía de Geoffrey Notkin, copyright Aerolite Meteorites. Haga clic para ampliarla.

Asteroides diferenciados y formación de acondritas

El Glosario de Términos Geológicos describe un planeta diferenciado como «uno que está químicamente zonificado porque los materiales pesados se han hundido en el centro y los materiales ligeros se han acumulado en una corteza». Este término describe nuestro propio planeta y también se aplica a aquellos asteroides que se calentaron poco después de su formación. El calentamiento fue causado por la desintegración de elementos radiactivos, y posiblemente agravado por las colisiones asteroidales. La acción térmica alteró y, en algunos casos, borró las condritas, razón por la cual no encontramos condritas en nuestro propio planeta. Los meteoritos pétreos que no contienen condrulos se conocen como acondritas y son producto de cuerpos diferenciados. Las acondritas contienen poco o nada de hierro y muchas de ellas no se diferencian de las rocas volcánicas que se encuentran aquí en la Tierra.

Wiluna es una condrita H5 que cayó en Australia Occidental el 2 de septiembre de 1967. Se cree que cayeron aproximadamente 500 piedras, la mayoría de las cuales eran pequeñas. Esta agrupación muestra siete individuos recogidos algunos años después de la caída. Nótese las prominentes grietas de contracción en los especímenes mostrados a la izquierda y a la derecha. Después de unas décadas en nuestra atmósfera rica en oxígeno, la corteza de fusión ha comenzado a terrestre, y ya no es el negro oscuro asociado con las caídas frescas. La mayoría de los especímenes de Wiluna fueron a parar a colecciones de museos en Australia y las piedras atractivas y completas como éstas rara vez se ven en el mercado de los coleccionistas. Fotografía de Leigh Anne DelRay, copyright Aerolite Meteorites. Haga clic para ampliarla.

Tipos de acondritas

Las eucritas, como el llamativo meteorito Camel Donga de Australia, tienen una composición similar a la de los basaltos terrestres y suelen distinguirse por una corteza de fusión extremadamente negra y brillante. Las diogenitas son rocas ígneas extraterrestres compuestas en gran parte por ortopiroxeno rico en magnesio. Las howarditas son un subgrupo especialmente interesante. Son brechas de regolito – un compuesto que suele estar formado por fragmentos de eucritas y diogenitas, creado por impactos de meteoritos en asteroides. Como tales, son meteoritos formados por otros meteoritos. Las angritas (basaltos ricos en piroxeno), las aubritas (acondritas de enstatita), las ureilitas (bajas en calcio, con alto contenido en olivino y pigeonita) y las brachinitas (ricas en olivino) y todos los meteoritos lunares y marcianos conocidos son también acondritas. Las acondritas primitivas, como las acapulitas, lodranitas y winonaitas, se parecen poco entre sí, pero muestran evidencias de enfriamiento y recristalización en asteroides diferenciados.

Algunos meteoritos de piedra famosos

ALLENDELocalización: Chihuahua, MéxicoCaída de un testigo: 8 de febrero de 1969Clasificación: Condrita carbonosa CV3.2

Allende es un meteorito fascinante y muy apreciado por investigadores y coleccionistas. Es rico en carbono, suele presentar una corteza de fusión bien conservada y también contiene diamantes microscópicos. Las condrillas e inclusiones ricas en calcio (CAI) del meteorito Allende tienen 4.600 millones de años, lo que las convierte en la materia más antigua que se conoce en la Tierra, anterior a la formación de nuestro planeta e incluso de nuestro Sistema Solar. El difunto Dr. Elbert King, del Laboratorio de Recepción Lunar de la NASA, visitó el campo sembrado inmediatamente después de la caída en 1969 y recuperó numerosos ejemplares, muchos de los cuales puso posteriormente a disposición de investigadores de todo el mundo. Como resultado de su trabajo, Allende se describe a menudo como «el meteorito mejor estudiado de la historia». Las aventuras del Dr. King se relatan en sus amenas memorias Moon Trip .

GAO-GUENIELocalización: Burkina Faso, ÁfricaCaída presencial: 5 de marzo de 1960Clasificación: Condrita H5

En la tarde del 5 de marzo de 1960, después de tres detonaciones separadas, miles de piedras cayeron en un campo esparcido relativamente pequeño. Muchas fueron recuperadas en ese momento, pero ocasionalmente se siguen encontrando ejemplares en la actualidad. Conocida originalmente como Gao, esta piedra fue rebautizada en los últimos años para incluir el meteorito Guenie, que en un momento dado se pensó que era una caída independiente. Los ejemplares recuperados poco después de la lluvia de meteoritos presentan una rica corteza de fusión negra; los hallazgos más recientes están algo oxidados y tienen una atractiva pátina ocre. El Gao-Guenie es uno de los favoritos de los coleccionistas, ya que es un meteorito de piedra comparativamente barato. Muchas piedras tienen forma ovalada y recuerdan extrañamente a las patatas de Idaho, aunque los ejemplos más coleccionables muestran regmagliptos y orientación.

BASE DE OROLocalización: Condado de Mohave, ArizonaFecha del hallazgo: 1995Clasificación: Condrita L4

La recuperación del meteorito Gold Basin es un excelente ejemplo de cómo los no académicos pueden hacer contribuciones significativas a la ciencia de la meteorología. En 1995 un buscador de oro de Arizona y profesor de ingeniería jubilado de la Universidad de Arizona, Jim Kriegh, descubrió antiguos meteoritos de piedra en el condado de Mohave, AZ. Su amigo Twink Monrad se unió a él en la búsqueda y pasaron años documentando cuidadosamente cientos de hallazgos, convirtiendo a Gold Basin en uno de los campos de esparcimiento mejor cartografiados de la historia. Gold Basin se describe a veces como un meteorito fósil, ya que las piedras han permanecido en el lugar donde cayeron durante unos 25.000 años. Aunque el exterior muestra una considerable erosión, algunos ejemplares conservan restos de corteza de fusión, y cuando se cortan y pulen muestran un hermoso y colorido interior moteado con abundantes escamas de metal.

El libro de meteoritos de Geoff Notkin

Sobre el autor

Geoffrey Notkin es un cazador de meteoritos, escritor científico, fotógrafo y músico. Nació en Nueva York, se crió en Londres, Inglaterra, y ahora tiene su hogar en el desierto de Sonora, Arizona. Colaborador habitual de revistas de ciencia y arte, su trabajo ha aparecido en Reader’s Digest , The Village Voice , Wired , Meteorite , Seed , Sky & Telescope Telescope , Rock & Gem , Lapidary Journal , Geotimes , New York Press , y numerosas otras publicaciones nacionales e internacionales. Trabaja regularmente en televisión y ha realizado documentales para The Discovery Channel, BBC, PBS, History Channel, National Geographic, A&E y Travel Channel.

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