Meteoritos del asteroide Vesta

Se cree que alrededor del 5% de los meteoritos encontrados en la Tierra proceden de un impacto en Vesta

Metoritos de Vesta: Las imágenes de arriba son microfotografías de cortes de tres meteoritos que se ha confirmado que proceden del asteroide Vesta. Fotografiadas en luz transmitida bajo polarizadores cruzados, estas imágenes revelan la composición mineral y la textura de los meteoritos. Las barras de escala blanca son de 2,5 milímetros. Imágenes proporcionadas por Harry Y. McSween, Universidad de Tennessee.

Asteroide Vesta: Vesta, cuyo nombre oficial es “4 Vesta”, es uno de los mayores asteroides del sistema solar. Tiene unos 500 kilómetros de diámetro (300 millas) y comprende alrededor del 9% de la masa del cinturón de asteroides. La nave espacial Dawn de la NASA orbitó Vesta durante aproximadamente un año, entre julio de 2011 y junio de 2012, recogiendo datos sobre la mineralogía, la química y la composición isotópica del asteroide. Esta imagen muestra la zona polar sur de Vesta, con el cráter Rheasilvia, de unos 500 kilómetros de diámetro. Imagen de la NASA.

El origen de los meteoritos

Un meteorito es una roca que alguna vez formó parte de otro planeta, una luna o un gran asteroide. Fue desplazada de su lugar de origen por un poderoso impacto. Ese impacto lanzó la roca con la fuerza suficiente para escapar de la gravedad de su cuerpo de origen y propulsarla por el espacio.

Mientras viajaba por el espacio se le conocía como “meteoroide”. Finalmente, quizá miles de millones de años después, el meteoroide fue capturado por el campo gravitatorio de la Tierra, y cayó a través de la atmósfera terrestre hasta el suelo.

Meteoritos de Marte, la Luna y los asteroides

Aunque los meteoritos son extremadamente raros, se han encontrado miles de ellos en la superficie de la Tierra.Se cree que más del 99% de todos los meteoritos encontrados en la Tierra son piezas de asteroides. Algunos de los meteoritos encontrados en la Tierra se han atribuido a cuerpos específicos del sistema solar.

Un número muy pequeño (menos de 1/4% de todos los meteoritos encontrados en la Tierra) han sido estudiados cuidadosamente y se les ha atribuido ser de la Luna [2] o de Marte [3]. Unos pocos han sido estudiados lo suficientemente a fondo como para atribuirlos al asteroide Vesta. Algunos investigadores creen que entre el 5% y el 6% de todos los meteoritos encontrados en la Tierra proceden de Vesta. [4]

Topografía del asteroide Vesta: Mapa topográfico en color del asteroide Vesta viendo la zona polar sur. Las zonas azules profundas son los puntos bajos topográficos. Las zonas altas topográficas son de color rojo, pasando por el rosa y el blanco. Esta vista muestra el gigantesco cráter Rheasilvia en el hemisferio sur con un alto pico central. Imagen de la NASA.

Determinación del origen de un meteorito

Los investigadores han aprendido mucho sobre la química, la mineralogía y la composición isotópica de las rocas de la Luna mediante el estudio de los especímenes traídos a la Tierra por las misiones lunares de la NASA. Las características de las rocas de Marte se han determinado gracias a los análisis realizados por los rovers y otros equipos enviados a ese planeta. Comparando la composición de los meteoritos con estos datos, los investigadores han podido identificar meteoritos que probablemente sean piezas de la Luna y de Marte.

Mientras orbita Vesta, la nave espacial Dawn de la NASA ha escaneado la superficie del asteroide, recogiendo datos sobre su composición química y mineralógica. Esta información ha confirmado que los meteoritos HED, un subgrupo de meteoritos de acondrita pétrea, son piezas de Vesta que han caído a la Tierra. Las imágenes en color de la parte superior de esta página son microfotografías de trozos de meteoritos HED de Vesta tomadas con luz polarizada plana bajo polarizadores cruzados.

Meteoritos HED

Los meteoritos HED son acondritas (meteoritos pétreos que no contienen condritos) que son similares a las rocas ígneas terrestres. Se cree que se originaron en Vesta. Existen tres subgrupos: Howarditas, Eucritas y Diogenitas. Estos difieren en la composición mineral y la textura, que fueron determinadas por su historia mientras aún formaban parte de la corteza de Vesta.

Howarditas:

Las Howarditas son brechas de regolito compuestas por eucrita, diogenita y algunas condritas carbonosas. Se cree que se formaron en la superficie de Vesta a partir de eyectas de impacto que fueron enterradas por restos de impacto posteriores y litificadas. No se conocen equivalentes terrestres a este tipo de roca.

Eucritas:

Las eucritas basálticas son rocas de la corteza de Vesta que están compuestas principalmente por piroxeno pobre en Ca, pigeonita y plagioclasa rica en Ca. Las eucritas cumuladas tienen una composición similar a las eucritas basálticas; sin embargo, tienen cristales orientados y se cree que son rocas intrusivas, cristalizadas en plutones poco profundos dentro de la corteza de Vesta.

Diogenitas:

Se cree que las diogenitas han cristalizado en plutones profundos dentro de la corteza de Vesta. Tienen una textura mucho más gruesa que las eucritas y están compuestas principalmente por ortopiroxeno, plagioclasa y olivino ricos en Mg.

El cráter Rheasilvia como fuente de meteoritos

La característica más prominente en la superficie de Vesta es un enorme cráter cerca del polo sur. El suelo del cráter está a unos 13 kilómetros por debajo de la superficie inalterada de Vesta y su borde, una combinación de estratos volcados y eyecta, se eleva entre 4 y 12 kilómetros por encima de la superficie inalterada de Vesta. Se cree que este cráter se formó por un enorme impacto con otro asteroide hace unos mil millones de años.

Se cree que el impacto lanzó alrededor del 1% del volumen de Vesta como eyección, exponiendo múltiples capas de la corteza en las paredes del cráter y posiblemente exponiendo algo de manto de olivino. Se cree que este impacto fue la fuente de los meteoritos HED encontrados en la Tierra y de alrededor del 5% de los asteroides terrestres. [4]

Meteoritos en la Luna y Marte

Las misiones espaciales de la NASA han encontrado meteoritos más allá de la Tierra. Al menos tres meteoritos residentes en la Luna han sido encontrados por alunizajes de la NASA. Además, se han encontrado pruebas de elementos traza de materiales extralunares en muestras de regolito lunar. Los Mars Rovers de la NASA han encontrado y fotografiado varios meteoritos impresionantes en la superficie de Marte.

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