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Metero de madrugada. Foto copyright de Simon Filiatrault (clic para más detalle). Utilizada con permiso.

Meteoros y «estrellas fugaces»

Los meteoros suelen verse como un rayo de luz muy breve en el cielo nocturno. Suelen aparecer y desaparecer tan rápidamente que uno se pregunta si realmente los ha visto. Estas rayas de luz se llaman comúnmente «estrellas fugaces» o «estrellas fugaces». Aunque la mayoría de las veces se ven por la noche, también se pueden ver meteoros especialmente brillantes durante el día. La foto de la derecha muestra un meteoro en el cielo de Quebec, Canadá, en una mañana de noviembre.

¿Qué son los meteoros?

La estela que llamamos meteorito es un rastro de vapor brillante que se produce cuando una pequeña partícula de basura espacial entra en la atmósfera de la Tierra. Estas partículas de desechos espaciales se denominan colectivamente «meteoroides». Cada día entran en la atmósfera de la Tierra millones de meteoroides. Se cree que se originan en nuestro propio sistema solar y no en el espacio interestelar. La mayoría de los meteoroides que entran en la atmósfera de la Tierra son diminutas partículas de cometas, asteroides, Marte o la Luna que viajan por el espacio y chocan con la atmósfera terrestre.

¿Qué causa los meteoros?

Los meteoroides entran en la atmósfera de la Tierra a velocidades muy altas. Cuando un meteoroide atraviesa la atmósfera a gran velocidad, se producen fuertes fuerzas de arrastre porque el meteoroide de alta velocidad comprime el aire delante de él. Esta compresión calienta el aire, que a su vez calienta el meteoroide mientras el aire fluye a su alrededor. La superficie del meteoroide alcanza una temperatura muy alta, lo suficiente como para vaporizar algunos de los átomos o moléculas presentes en la superficie del meteoroide. Los gases atmosféricos presentes en la trayectoria del meteoroide también se calientan y se ionizan. Estas partículas calientes e ionizadas producen la estela de vapores brillantes que llamamos «meteoro». Los meteoros son visibles sólo durante un breve periodo de tiempo porque los gases de la estela de vapor se enfrían y se dispersan rápidamente.

Cuándo ver meteoros: Diagrama simplificado de la Tierra acercándose a la estela de polvo de un cometa. En este diagrama, usted está mirando hacia el Polo Norte de la Tierra. Obsérvese cómo el lado matutino de la Tierra se adentrará en el polvo, pero el lado vespertino estará algo protegido. Por eso, a menudo hay más meteoros visibles después de la medianoche: entonces estás en el lado de la Tierra que se hunde en el polvo.

¿Cuándo se pueden ver los meteoros?

Hay posibilidades de ver un meteoro en cualquier noche clara. Sin embargo, hay una docena de veces al año en las que se puede ver un número excepcional de meteoros. Son las llamadas lluvias de estrellas. Estas lluvias se producen cuando la Tierra, en su órbita alrededor del sol, se mueve a través de una corriente de desechos de cometas. Cuando los cometas orbitan alrededor del sol, pierden pequeñas partículas de desechos. Estas partículas se dispersan por la trayectoria de la órbita de ese cometa. Cuando la órbita de la Tierra cruza la órbita del cometa, muchas partículas de desechos del cometa chocan con la atmósfera de la Tierra, produciendo meteoros. Durante una lluvia particularmente buena, pueden verse cientos de meteoros por hora. Para saber cuándo se producirá la próxima lluvia de meteoros, consulta el Calendario de lluvias de meteoros.

¿Qué es una «bola de fuego»?

Un bólido es un meteoro inusualmente grande y brillante. Para ser considerado un bólido, el meteoro debe ser al menos tan brillante como Venus. Este brillo excepcional suele ser el resultado de un meteoroide de gran tamaño, posiblemente de varios metros de diámetro, al entrar en la atmósfera terrestre. Cuando las bolas de fuego se producen sobre zonas pobladas, pueden generar una gran cantidad de atención.

Algunos bólidos producen un ruido audible, otros desprenden meteoros más pequeños, otros van acompañados de estampidos sónicos y otros dejan una estela que permanece visible durante varios minutos después de su paso. El gran tamaño de los meteoroides de las bolas de fuego les da una probabilidad mucho mayor de sobrevivir a su caída a través de la atmósfera y golpear la superficie de la Tierra.

¿Qué es un «meteorito»?

La mayoría de los meteoroides son tan pequeños que no sobreviven a su caída a través de la atmósfera terrestre y se vaporizan por completo. Un meteoroide que sobrevive a la caída y aterriza en la superficie de la Tierra se llama «meteorito».

Se cree que cada día la Tierra gana más de 1000 toneladas de masa por la caída de pequeños meteoritos. La mayoría de estos meteoritos tienen el tamaño de una partícula de polvo o de un grano de arena.

En raras ocasiones, un meteoroide lo suficientemente grande como para ser presenciado cae hasta la Tierra. Se cree que cada año llegan a la superficie de la Tierra varios centenares de meteoritos más grandes que una canica. Una pequeña parte de ellos son descubiertos por los humanos e identificados como meteoritos. Por ello, los ejemplares de meteoritos son extremadamente raros.

El impacto de un meteoroide muy grande puede producir un gran cráter de impacto. Algunos de los impactos más grandes se han asociado con eventos catastróficos, incluyendo la extinción masiva de especies vegetales y animales.

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