Mineral de barita | Usos y propiedades

El mineral no metálico con una increíble gravedad específica.

Barita: Barita de Kings Creek, Carolina del Sur. El espécimen mide aproximadamente 4 pulgadas (10 centímetros) de ancho.

¿Qué es la barita?

La barita es un mineral compuesto por sulfato de bario (BaSO4). Recibe su nombre de la palabra griega «barys» que significa «pesado». Este nombre responde al elevado peso específico de la barita, de 4,5, que es excepcional para un mineral no metálico. El elevado peso específico de la barita la hace adecuada para una amplia gama de usos industriales, médicos y de fabricación. La barita también es el principal mineral de bario.

Rosa de barita: Esta «rosa de barita» es un grupo de cristales de barita con hojas que han crecido en la arena, incorporando muchos de los granos de arena dentro de cada cristal. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Ocurrencia de la barita

La barita se presenta a menudo como concreciones y cristales de relleno de huecos en sedimentos y rocas sedimentarias. Es especialmente común en forma de concreciones y rellenos de vetas en calizas y dolomías. Cuando estas unidades de roca carbonatada han sido fuertemente erosionadas, a veces se encuentran grandes acumulaciones de barita en el contacto suelo-roca. Muchas de las minas comerciales de barita producen a partir de estos depósitos residuales.

La barita también se encuentra en forma de concreciones en la arena y la arenisca. Estas concreciones crecen a medida que la barita cristaliza dentro de los espacios intersticiales entre los granos de arena. A veces los cristales de barita crecen en formas interesantes dentro de la arena. Estas estructuras se conocen como «rosas de barita» (ver foto) y pueden llegar a tener varios centímetros de longitud e incorporar un gran número de granos de arena. En ocasiones, la barita es tan abundante en una arenisca que sirve de «cemento» para la roca.

La barita también es un mineral común en las vetas hidrotermales y es un mineral de ganga asociado a las vetas de mineral de sulfuro. Se encuentra en asociación con minerales de antimonio, cobalto, cobre, plomo, manganeso y plata.

Propiedades físicas de la barita

Propiedades físicas de la barita

La barita es generalmente fácil de identificar. Es uno de los pocos minerales no metálicos con una gravedad específica de cuatro o superior. Si combinamos esto con su baja dureza Mohs (de 2,5 a 3,5) y sus tres direcciones de escisión en ángulo recto, el mineral puede identificarse de forma fiable con sólo tres observaciones.

En el aula, los estudiantes suelen tener dificultades para identificar especímenes de barita masiva con cristales de grano fino. Observan el ejemplar, ven el aspecto azucarado, lo atribuyen correctamente a la escisión y aplican una gota de ácido clorhídrico diluido. El mineral hace efervescencia y creen que tienen calcita o un trozo de mármol. El problema es que la efervescencia se debe a la contaminación. Los alumnos comprueban la dureza de la barita con un trozo de calcita de su kit de dureza. O el espécimen de barita puede contener calcita de forma natural. Sin embargo, cualquier estudiante que compruebe la gravedad específica descubrirá que la calcita o el mármol son identificaciones incorrectas.

La barita también es un buen mineral para usar cuando se enseña sobre la gravedad específica. Entregue a los alumnos varias muestras de minerales blancos que tengan aproximadamente el mismo tamaño (sugerimos calcita, cuarzo, barita, talco, yeso). Los alumnos deben ser capaces de identificar fácilmente la barita utilizando la «prueba del peso» (colocando la muestra «A» en la mano derecha y la muestra «B» en la mano izquierda y «levantando» las muestras para determinar cuál es la más pesada). Los estudiantes de tercer o cuarto grado son capaces de utilizar la prueba de peso para identificar la barita.

Sitio de un pozo de gas: La barita se utiliza para hacer lodo de perforación de alta densidad para los pozos. Foto aérea del emplazamiento de un pozo de gas. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / Edward Todd.

Barita de Canadá: Barita de Madoc, Ontario, Canadá. El espécimen mide aproximadamente 4 pulgadas (10 centímetros) de ancho.

La mejor manera de aprender sobre los minerales es estudiar con una colección de pequeños especímenes que pueda manejar, examinar y observar sus propiedades. En la tienda de Geology.com se pueden encontrar colecciones de minerales baratas.

Usos de la barita

La mayor parte de la barita producida se utiliza como agente de ponderación en los lodos de perforación. Para esto se utiliza el 99% de la barita que se consume en Estados Unidos. Estos lodos de alta densidad se bombean por el vástago de perforación, salen por la broca y vuelven a la superficie entre el vástago de perforación y la pared del pozo. Este flujo de fluido hace dos cosas: 1) enfría la broca; y, 2) el lodo baritado de alta densidad suspende los recortes de roca producidos por la broca y los lleva a la superficie.

La barita también se utiliza como pigmento en las pinturas y como relleno ponderado para el papel, la tela y el caucho. El papel que se utiliza para fabricar los naipes tiene barita entre las fibras del papel. Esto da al papel una densidad muy alta que permite que las cartas se «repartan» fácilmente a los jugadores en una mesa de juego. La barita se utiliza como relleno de peso en el caucho para fabricar los guardabarros «antisalpicaduras» de los camiones.

La barita es el principal mineral de bario, que se utiliza para fabricar una gran variedad de compuestos de bario. Algunos de ellos se utilizan para el blindaje contra los rayos X. La barita tiene la capacidad de bloquear las emisiones de rayos X y gamma. La barita se utiliza para fabricar hormigón de alta densidad para bloquear las emisiones de rayos X en hospitales, centrales eléctricas y laboratorios.

Los compuestos de barita también se utilizan en las pruebas médicas de diagnóstico. Si un paciente bebe una pequeña taza de líquido que contiene un polvo de bario con consistencia de batido, el líquido recubrirá el esófago del paciente. Una radiografía de la garganta tomada inmediatamente después de la «ingestión de bario» tomará imágenes del tejido blando del esófago (que suele ser transparente a los rayos X) porque el bario es opaco a los rayos X y bloquea su paso. Un «enema de bario» puede utilizarse de forma similar para obtener imágenes de la forma del colon.

Barita de Australia: Barita del río Edith, Territorio del Norte, Australia. El espécimen mide aproximadamente 2 pulgadas (5 centímetros) de ancho.

Barita de Utah: Barita de Mercur, Utah. El espécimen mide aproximadamente 4 pulgadas (10 centímetros) de ancho.

Producción de barita

La industria del petróleo y del gas es el principal usuario de la barita en todo el mundo. Allí se utiliza como agente de ponderación en el lodo de perforación. Se trata de una industria en crecimiento, ya que la demanda mundial de petróleo y gas natural ha aumentado a largo plazo. Además, la tendencia de perforación a largo plazo es de más pies de perforación por barril de petróleo producido.

Esto ha provocado el aumento del precio de la barita. Los niveles de precios durante 2012 fueron entre un 10% y un 20% superiores a los de 2011 en muchos mercados importantes. El precio típico de la barita para lodos de perforación es de unos 150 dólares por tonelada métrica en la mina.

Los sustitutos de la barita en el lodo de perforación incluyen la celestita, la ilmenita, el mineral de hierro y la hematita sintética. Ninguno de estos sustitutos ha sido eficaz a la hora de desplazar a la barita en ningún mercado importante. Son demasiado caros o no son competitivos.

China e India son los principales productores de barita, y también tienen las mayores reservas.Estados Unidos no produce suficiente barita para abastecer sus necesidades internas. En 2011, Estados Unidos produjo unas 700.000 toneladas métricas de barita e importó unas 2.300.000 toneladas métricas.

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