Obsidiana: Roca ígnea – Fotos, usos, propiedades

¿Qué es la obsidiana, cómo se forma y para qué se utiliza?

Obsidiana: El espécimen mostrado arriba tiene unas dos pulgadas (cinco centímetros) de diámetro. Las crestas curvas semiconcéntricas son marcas de rotura asociadas a la fractura concoidea de la obsidiana. La roca tiene bordes muy afilados.

¿Qué es la obsidiana?

La obsidiana es una roca ígnea que se forma cuando el material rocoso fundido se enfría tan rápidamente que los átomos son incapaces de organizarse en una estructura cristalina. Es un material amorfo conocido como «mineraloide». El resultado es un vidrio volcánico con una textura suave y uniforme que se rompe con una fractura concoidea (ver foto).

¿Dónde se forma la obsidiana?

La obsidiana suele ser una roca extrusiva, es decir, que se solidifica sobre la superficie de la Tierra. Sin embargo, puede formarse en una variedad de entornos de enfriamiento:

  • a lo largo de los bordes de un flujo de lava (extrusivo)
  • a lo largo de los bordes de un domo volcánico (extrusivo)
  • alrededor de los bordes de un umbral o un dique (intrusivo)
  • donde la lava entra en contacto con el agua (extrusivo)
  • donde la lava se enfría mientras está en el aire (extrusivo)

Tipos de obsidiana: Los especímenes mostrados arriba son del sitio de búsqueda de rocas Glass Butte en el centro de Oregón. Muestra la diversidad de tipos de obsidiana que se pueden encontrar en un área geográfica pequeña. En el sentido de las agujas del reloj, desde la parte superior izquierda: obsidiana de doble flujo, obsidiana arco iris, obsidiana negra, obsidiana calabaza, obsidiana caoba, obsidiana de brillo dorado, y la pieza del centro es de brillo dorado. La bonita foto de arriba es de la página de Glass Butte Rockhounding Site en el sitio web del Deschutes National Forest.

Obsidiana caoba: Un espécimen pulido en volteo de «obsidiana caoba». Derechos de autor de la imagen iStockphoto / Arpad Benedek.

¿De qué color es la obsidiana?

El negro es el color más común de la obsidiana. Sin embargo, también puede ser marrón, bronceada o verde. En raras ocasiones, la obsidiana puede ser azul, roja, naranja o amarilla. Se cree que los colores son causados principalmente por oligoelementos o inclusiones.

Ocasionalmente, dos colores de obsidiana se arremolinan juntos en un solo espécimen. La combinación de colores más común es la de obsidiana negra y marrón, llamada «obsidiana caoba» (ver foto).

Como «vidrio», la obsidiana es químicamente inestable. Con el paso del tiempo, parte de la obsidiana comienza a cristalizar. Este proceso no se produce a un ritmo uniforme en toda la roca. Por el contrario, comienza en varios lugares dentro de la roca. En estos lugares, el proceso de cristalización forma grupos radiales de cristales de cristobalita blancos o grises dentro de la obsidiana. Cuando se cortan y pulen, estos especímenes se denominan «obsidiana copo de nieve» (ver fotos).

En raras ocasiones, la obsidiana tiene un «brillo» iridiscente o metálico causado por la luz que se refleja en diminutas inclusiones de cristales minerales, restos de roca o gas. Estos especímenes coloreados se conocen como «obsidiana arco iris», «obsidiana dorada» u «obsidiana plateada», dependiendo del color del brillo o la iridiscencia. Estos ejemplares son muy deseables para la fabricación de joyas.

Obsidiana copo de nieve: Un espécimen de «obsidiana copo de nieve» pulido en volteo. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / Martin Novak.

¿Cuál es la composición de la obsidiana?

La mayoría de las obsidianas tienen una composición similar a la de la riolita y el granito. Los granitos y las riolitas pueden formarse a partir del mismo magma que la obsidiana y a menudo se asocian geográficamente con ésta.

En raras ocasiones, se encuentran vidrios volcánicos con una composición similar a la del basalto y el gabro. Estas rocas vítreas reciben el nombre de «taquilita».

¿Existen otras rocas ígneas vítreas?

La piedra pómez, la escoria y la taquita son otros vidrios volcánicos formados por enfriamiento rápido. La piedra pómez y la escoria se diferencian de la obsidiana por tener abundantes vesículas, es decir, cavidades en la roca que se producen cuando las burbujas de gas quedan atrapadas en un fundido que se solidifica. La taquilita difiere en su composición: tiene una composición similar a la del basalto y el gabro.

Afloramiento de obsidiana: Obsidiana a lo largo del borde de un flujo de lava en el centro de Oregón. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / Phil Augustavo.

Hoja de cuchillo de obsidiana: Una hoja de cuchillo fabricada con obsidiana de caoba. El artesano que fabricó esta hoja tenía un nivel de habilidad muy alto y era capaz de producir un filo dentado. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / Al Braunworth.

La aparición de la obsidiana

La obsidiana se encuentra en muchos lugares del mundo. Se limita a zonas de actividad volcánica geológicamente reciente. La obsidiana de más de unos pocos millones de años es rara porque la roca vítrea se destruye o altera rápidamente por la meteorización, el calor u otros procesos.

Existen importantes yacimientos de obsidiana en Argentina, Canadá, Chile, Ecuador, Grecia, Guatemala, Hungría, Islandia, Indonesia, Italia, Japón, Kenia, México, Nueva Zelanda, Perú, Rusia, Estados Unidos y muchos otros lugares.

En los Estados Unidos no se encuentra al este del río Mississippi, ya que allí no hay actividad volcánica geológicamente reciente. En el oeste de Estados Unidos se encuentra en muchos lugares de Arizona, California, Idaho, Nevada, Nuevo México, Oregón, Washington y Wyoming. La mayor parte de la obsidiana utilizada en el comercio de la joyería se produce en los Estados Unidos.

Punta de lanza de obsidiana: Una punta de lanza fabricada con obsidiana negra opaca. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / Charles Butzin.

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Usos de la obsidiana como herramienta de corte

La fractura concoidea de la obsidiana hace que se rompa en piezas con superficies curvas. Este tipo de fractura puede producir fragmentos de roca con bordes muy afilados. Estos fragmentos afilados pueden haber propiciado el primer uso de la obsidiana por parte del hombre.

El primer uso de la obsidiana por parte del hombre se produjo probablemente cuando se utilizó un trozo afilado de obsidiana como herramienta de corte. La obsidiana se utilizó para fabricar cuchillos, puntas de flecha, puntas de lanza, raspadores y muchas otras armas y herramientas.

Una vez realizados estos descubrimientos, la obsidiana se convirtió rápidamente en la materia prima preferida para producir casi cualquier objeto afilado.La roca, fácil de reconocer, se convirtió en uno de los primeros objetivos de la «minería» organizada. Probablemente es una apuesta segura que todos los afloramientos naturales de obsidiana que se conocen hoy en día fueron descubiertos y utilizados por los antiguos.

Lágrimas de apache: «Lágrimas de apache» es un nombre utilizado para los pequeños nódulos de obsidiana de aproximadamente una pulgada o menos que se pueden encontrar en las zonas volcánicas del suroeste de Estados Unidos. Su nombre procede de una leyenda de los nativos americanos. Durante una batalla entre los apaches y la caballería estadounidense en 1870, los apaches, que estaban en inferioridad numérica y se enfrentaban a la derrota, tiraron sus caballos por un acantilado en lugar de dejarse matar por su enemigo. Al escuchar la historia de la batalla, las lágrimas de sus familiares se convirtieron en piedra al caer al suelo. Esas piedras se encuentran ahora como nódulos de obsidiana negra. Las personas que se dedican a la extracción de rocas suelen pulir las Lágrimas Apache. Son difíciles de pulir porque la obsidiana se astilla y magulla con facilidad. El éxito se produce cuando se amortiguan durante el volteo con trozos más pequeños de material rugoso o de cerámica.

Fabricación y comercio en la Edad de Piedra

La fabricación de herramientas de obsidiana por parte de los humanos se remonta a la Edad de Piedra. En algunos lugares, toneladas de escamas de obsidiana revelan la presencia de antiguas «fábricas». Algunos de estos yacimientos tienen suficientes restos que sugieren que muchas personas trabajaron allí durante décadas produciendo una gran variedad de objetos de obsidiana. La fabricación de puntas de flecha, puntas de lanza, hojas de cuchillo y raspadores de obsidiana, cuarzo o sílex podría haber sido la primera «industria manufacturera» del mundo.

La obsidiana era tan apreciada para estos usos que los pueblos antiguos extraían, transportaban y comerciaban con obsidiana y objetos de obsidiana a distancias de hasta mil kilómetros. Los arqueólogos han podido documentar la geografía de este comercio cotejando las características de la obsidiana en los afloramientos con las características de la obsidiana en las herramientas de corte. Un estudio realizado por el Laboratorio Nacional de Idaho utilizó estudios de composición por fluorescencia de rayos X para identificar los afloramientos de origen de los artefactos de obsidiana y trazar un mapa de su uso en el oeste de Estados Unidos.

La obsidiana en la cirugía moderna

Aunque el uso de una roca como herramienta de corte pueda sonar a «equipo de la edad de piedra», la obsidiana sigue desempeñando un papel importante en la cirugía moderna. La obsidiana puede utilizarse para producir un filo más fino y afilado que el mejor acero quirúrgico. Hoy en día, las finas hojas de obsidiana se colocan en los escalpelos quirúrgicos utilizados para algunas de las intervenciones más precisas. En estudios controlados, el rendimiento de las hojas de obsidiana fue igual o superior al del acero quirúrgico.

Joyería de obsidiana: Cabujones de obsidiana caoba y copo de nieve engastados en colgantes de plata de ley.

Obsidiana para tripletes de ópalo: Una fina pieza de obsidiana se utiliza a menudo como material de «soporte» para los dobletes y tripletes de ópalo. La obsidiana negra añade estabilidad al ópalo y proporciona un color de fondo oscuro que contrasta con el fuego del ópalo.

Usos de la obsidiana en joyería

La obsidiana es una piedra preciosa muy popular. A menudo se corta en cuentas y cabujones o se utiliza para fabricar piedras talladas. La obsidiana es a veces facetada y pulida en cuentas altamente reflectantes. Algunos especímenes transparentes se facetan para producir interesantes gemas.

El uso de la obsidiana en joyería puede estar limitado por su durabilidad. Tiene una dureza de aproximadamente 5,5, lo que hace que se raye fácilmente. También carece de dureza y se rompe o astilla con facilidad al recibir un impacto. Estos problemas de durabilidad hacen que la obsidiana sea una piedra inapropiada para anillos y pulseras. Es más adecuada para piezas de bajo impacto como pendientes, broches y colgantes.

La obsidiana también se utiliza para hacer dobletes y tripletes de ópalo. Se pegan finas láminas o virutas de ópalo a una fina lámina de obsidiana para hacer una piedra compuesta. La obsidiana negra proporciona un fondo económico y de contraste de color que hace que el fuego colorido del ópalo sea mucho más evidente. También añade masa y estabilidad al ópalo, lo que facilita su corte en forma de gema.

Otros usos de la obsidiana

Los trozos de obsidiana recién rotos tienen un brillo muy intenso. Los antiguos se dieron cuenta de que podían ver un reflejo en la obsidiana y la utilizaban como espejo. Más tarde, los trozos de obsidiana se esmerilaban y pulían para mejorar su capacidad de reflexión.

La dureza de la obsidiana, 5,5, hace que sea relativamente fácil de tallar. Los artistas han utilizado la obsidiana para hacer máscaras, pequeñas esculturas y figurillas durante miles de años.

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