Pegmatita: Roca ígnea – Fotos, definición y más

Una roca ígnea extrema con grandes cristales y minerales raros

Pegmatita: La pegmatita es una roca ígnea compuesta casi exclusivamente por cristales de más de un centímetro de diámetro. El espécimen que se muestra aquí tiene unas dos pulgadas (cinco centímetros) de diámetro.

¿Qué es la pegmatita?

Las pegmatitas son rocas ígneas extremas que se forman durante la etapa final de la cristalización de un magma. Son extremas porque contienen cristales excepcionalmente grandes y a veces contienen minerales que raramente se encuentran en otros tipos de rocas.

Para ser llamada «pegmatita», una roca debe estar compuesta casi totalmente por cristales de al menos un centímetro de diámetro. El nombre de «pegmatita» no tiene nada que ver con la composición mineral de la roca.

Topacio sobre albita: Un cristal de topacio imperial sobre una matriz de albita procedente de una cavidad de la pegmatita Katlang de Pakistán. El espécimen mide unos 4,5 x 3,5 x 3,5 centímetros. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

La mayoría de las pegmatitas tienen una composición similar a la del granito, con abundante cuarzo, feldespato y mica. A veces se denominan «pegmatitas de granito» para indicar su composición mineralógica. Sin embargo, son posibles composiciones como «pegmatita de gabro», «pegmatita de sienita» y cualquier otro nombre de roca plutónica combinado con «pegmatita».

Las pegmatitas son a veces fuentes de minerales valiosos como el espodumeno (un mineral de litio) y el berilo (un mineral de berilio) que raramente se encuentran en cantidades económicas en otros tipos de rocas. También pueden ser una fuente de piedras preciosas. Algunos de los mejores depósitos de turmalina, aguamarina y topacio del mundo se han encontrado en pegmatitas.

Cristales gigantes de espodumeno: Moldes de cristales gigantes de espodumeno en las minas de Etta, Black Hills, Condado de Pennington, Dakota del Sur. Obsérvese el minero en el centro de la derecha para la escala. Foto del USGS.

La roca con grandes cristales

Los cristales grandes en las rocas ígneas se atribuyen normalmente a una tasa de cristalización lenta. Sin embargo, en las pegmatitas, los cristales grandes se atribuyen a fluidos de baja viscosidad que permiten que los iones sean muy móviles.

Durante los primeros estados de la cristalización de un magma, el fundido suele contener una cantidad significativa de agua disuelta y otros volátiles como el cloro, el flúor y el dióxido de carbono. El agua no se elimina del fundido durante el proceso de cristalización inicial, por lo que su concentración en el fundido aumenta a medida que la cristalización avanza. Finalmente hay una sobreabundancia de agua, y las bolsas de agua se separan de la masa fundida.

Estas bolsas de agua sobrecalentada son extremadamente ricas en iones disueltos. Los iones del agua son mucho más móviles que los de la masa fundida. Esto les permite moverse libremente y formar cristales rápidamente. Por eso los cristales de una pegmatita crecen tanto.

Las condiciones extremas de cristalización producen a veces cristales de varios metros de longitud y que pesan más de una tonelada. Por ejemplo: un gran cristal de espodumeno en la mina Etta, en Dakota del Sur, medía 42 pies de largo, 5 pies de diámetro y ¡produjo 90 toneladas de espodumeno!

Pegmatita del Himalaya: Un espécimen de la Pegmatita del Himalaya del Condado de San Diego, California, que es famosa por producir turmalina de calidad de gema y de espécimen mineral y otros cristales finos. Esta es una pieza de bolsillo con feldespato, cuarzo ahumado, cleavelandita, y un fantástico cristal de turmalina multicolor. El espécimen mide unos 12,7 x 7,7 x 7,5 centímetros. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Actividad en los márgenes de un batolito

Las pegmatitas se forman a partir de aguas que se separan de un magma en las últimas etapas de cristalización; esta actividad suele producirse en pequeñas bolsas a lo largo de los márgenes de un batolito. Las pegmatitas también pueden formarse en fracturas que se desarrollan en los márgenes del batolito. Así se forman los «diques de pegmatita».

Dado que estos diques y bolsas son de pequeño tamaño, las operaciones mineras que los explotan también son pequeñas. La extracción de pegmatitas puede realizarse en una operación subterránea que sigue un dique o explota una pequeña bolsa. También puede hacerse en un afloramiento donde la pegmatita es fácilmente descubierta por la gente. Las pegmatitas no suelen soportar grandes explotaciones mineras que empleen a decenas de trabajadores y tengan una actividad continua de muchos años.

Pegmatita Crabtree: Una de las pegmatitas más interesantes es la pegmatita Crabtree del oeste de Carolina del Norte. Se trata de una pegmatita granítica que intruye el límite entre dos unidades de roca en un dique de hasta dos metros de ancho. Una serie de propietarios, entre los que se encuentra Tiffany and Company, la explotaron en busca de esmeraldas entre 1894 y la década de 1990. Se produjeron muchas esmeraldas finas y claras, y gran parte de la roca se vendió como «matriz de esmeralda» para su corte en losas y cabujones. Este espécimen mide unos 7 x 7 x 7 centímetros y contiene numerosos cristales pequeños de esmeralda de varios milímetros de longitud.

Minerales raros en grandes cristales

En las primeras etapas de la cristalización, los iones que forman los minerales de alta temperatura se agotan en la fusión. Los iones raros que no participan en la cristalización de los minerales comunes que forman las rocas se concentran en la masa fundida y en el agua excluida. Estos iones pueden formar los minerales raros que suelen encontrarse en las pegmatitas. Algunos ejemplos son los iones pequeños, como el litio y el berilio, que forman el espodumeno y el berilo; o los iones grandes, como el tantalio y el niobio, que forman minerales como la tantalita y la niobita. Los elementos raros concentrados en grandes cristales hacen de la pegmatita una fuente potencial de mineral valioso.

Encimera de pegmatita pulida: Una parte de una encimera hecha de pegmatita pulida. Son visibles grandes cristales de feldespato, cuarzo ahumado y hornblenda. La vista que se ve aquí tiene unos 30 cm de ancho.

Usos de la pegmatita

La roca pegmatítica tiene muy pocos usos. Sin embargo, los depósitos de pegmatita suelen contener piedras preciosas, minerales industriales y minerales raros.

PIEDRA ARQUITECTÓNICA

La roca pegmatita tiene un uso limitado como piedra arquitectónica. Ocasionalmente se encuentra en una cantera de piedra dimensional que produce granito para uso arquitectónico. Si la pegmatita es sólida y atractiva, podría cortarse en placas y pulirse para revestimientos de edificios, encimeras, baldosas u otros productos de piedra decorativa y venderse comercialmente como «granito».

Encimera de pegmatita pulida: Una parte de una encimera hecha de pegmatita pulida. Se aprecian grandes cristales de feldespato, cuarzo y hornblenda. La vista que se ve aquí tiene unos 15 centímetros de ancho.

MINAS DE GEMAS

Algunas de las mejores minas de piedras preciosas del mundo se encuentran en pegmatitas. Las piedras preciosas que se encuentran en las pegmatitas son: amazonita, apatita, aguamarina, berilo, crisoberilo, esmeralda, granate, goshenita, heliodoro, kunzita, lepidolita, morganita, espodumeno, topacio, turmalina, circón y muchas otras. A menudo se encuentran grandes cristales de material de excelente calidad en la pegmatita.

MINERALES RAROS

La pegmatita es la roca huésped de muchos depósitos de minerales raros. Estos minerales pueden ser fuentes comerciales de: berilio, bismuto, boro, cesio, litio, molibdeno, niobio, tántalo, estaño, titanio, tungsteno y muchos otros elementos. En la mayoría de los casos, las explotaciones mineras son muy pequeñas y emplean a menos de una docena de personas. Si la mina contiene cristales bonitos, los minerales suelen ser más valiosos como especímenes de minerales y como piezas en bruto que se venden como mineral.

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MINERALES INDUSTRIALES

La pegmatita se extrae a menudo para obtener minerales industriales. De la pegmatita se extraen grandes láminas de mica. Se utilizan para fabricar componentes para dispositivos electrónicos, placas de retardación, placas de circuitos, filtros ópticos, ventanas de detectores y muchos otros productos. El feldespato es otro mineral que se extrae con frecuencia de la pegmatita. Se utiliza como ingrediente principal para fabricar vidrio y cerámica. También se utiliza como relleno en muchos productos.

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