Piedra de jabón: La roca blanda con increíbles propiedades térmicas

¿Qué es la esteatita? ¿Cómo se forma? ¿Cómo se utiliza?

Piedra jabón: Es una roca metamórfica formada principalmente por talco con cantidades variables de otros minerales como micas, clorita, anfíboles, piroxenos y carbonatos. Es una roca blanda, densa, resistente al calor y con una elevada capacidad calorífica específica. Estas propiedades la hacen útil para una gran variedad de usos arquitectónicos, prácticos y artísticos.

Un poco de historia de la esteatita

La gente ha extraído la esteatita durante miles de años. Los nativos americanos del este de América del Norte utilizaban esta roca blanda para fabricar cuencos, tablas de cocina, pipas para fumar y adornos ya en el período arcaico tardío (hace 3000 a 5000 años). [1] Los nativos americanos de la costa oeste viajaban en canoas desde el continente hasta la isla de San Clemente (¡a 60 millas de la costa!) para obtener esteatita para cocinar cuencos y tallar efigies desde hace 8000 años. [2]

Los escandinavos empezaron a utilizar la esteatita durante la Edad de Piedra, y les ayudó a entrar en la Edad de Bronce cuando descubrieron que podía tallarse fácilmente en moldes para fundir objetos metálicos como hojas de cuchillo y puntas de lanza. Fueron de los primeros en descubrir la capacidad de la esteatita para absorber el calor e irradiarlo lentamente. Este descubrimiento les inspiró para fabricar ollas, cuencos, placas de cocina y revestimientos de hogar de esteatita.

En todo el mundo, en los lugares donde la esteatita está expuesta en la superficie, fue una de las primeras rocas que se extrajeron. Las propiedades especiales de la esteatita siguen convirtiéndola en el “material de elección” para una gran variedad de usos.

Estatua de esteatita: La famosa estatua del “Cristo Redentor” que domina la ciudad de Río de Janeiro (Brasil) está hecha de hormigón armado y recubierta de esteatita. La estatua tiene 120 pies de altura y fue construida en la montaña del Corcovado. Imagen de la CIA.

Esteatita: Una talla tradicional inuit de una cabeza femenina realizada en esteatita negra, una variedad de esteatita de grano muy fino. Foto copyright iStockphoto / Pierre Chouinard.

¿Qué es la esteatita?

La esteatita es una roca metamórfica compuesta principalmente por talco, con cantidades variables de clorita, piroxenos, micas, anfíboles, carbonatos y otros minerales. [4] Al estar compuesta principalmente por talco, suele ser muy blanda. La esteatita suele ser de color gris, azulado, verde o marrón, a menudo abigarrado. Su nombre se debe a su tacto “jabonoso” y a su suavidad.

El nombre “piedra jabón” se utiliza a menudo de otras maneras. Los mineros y los perforadores utilizan el nombre para cualquier roca blanda que sea jabonosa o resbaladiza al tacto. En el mercado de la artesanía, se suele decir que las esculturas y los objetos ornamentales hechos con rocas blandas como el alabastro o la serpentina están hechos de “piedra jabón”. Tenga cuidado al comprar si el tipo de roca utilizado en la fabricación del objeto es importante para usted.

Mucha gente utiliza el nombre de “esteatita” indistintamente de “esteatita”. Sin embargo, algunas personas reservan el nombre de “esteatita” para una esteatita no foliada de grano fino que es casi 100% talco y muy adecuada para la talla.

Lápices de esteatita: El talco es muy suave y tiene una veta blanca. Como la esteatita está hecha principalmente de talco, depositará un polvo blanco cuando se frote contra casi cualquier objeto. Esta marca blanca es similar a los polvos de talco y se elimina fácilmente sin dejar una marca permanente. Los sastres utilizan los lápices de esteatita para marcar las telas. Los soldadores también utilizan los marcadores de esteatita. El polvo resistente al calor no se quema y sigue siendo visible cuando la pieza se calienta durante el proceso de soldadura.

¿Cómo se forma la esteatita?

La esteatita se forma con mayor frecuencia en los límites de las placas convergentes, donde amplias zonas de la corteza terrestre están sometidas al calor y a la presión dirigida. Las peridotitas, dunitas y serpentinitas de este entorno pueden metamorfosearse en esteatita. A menor escala, la esteatita puede formarse donde las dolostones silíceas son alteradas por fluidos calientes y químicamente activos en un proceso conocido como metasomatismo.

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Propiedades físicas de la esteatita

La esteatita está compuesta principalmente por talco y comparte muchas propiedades físicas con ese mineral. Estas propiedades físicas hacen que la esteatita sea valiosa para muchos usos diferentes. Estas propiedades físicas útiles incluyen:

La esteatita es una roca, y su composición mineral puede variar. Su composición depende del material de la roca madre y de las condiciones de temperatura y presión de su entorno metamórfico. Como resultado, las propiedades físicas de la esteatita pueden variar de una cantera a otra e incluso dentro de una misma unidad de roca.

El nivel de metamorfismo determina a veces su tamaño de grano. La esteatita con un tamaño de grano fino funciona mejor para tallas muy detalladas. La presencia de minerales distintos del talco y el nivel de metamorfismo pueden influir en su dureza. Algunas de las variedades más duras de esteatita se prefieren para las encimeras porque son más duraderas que la esteatita de talco puro.

Molde de bala de esteatita de la época de la Guerra de la Independencia. Las dos mitades de este molde se colocaban juntas y se aseguraban con palos de madera a través de los cuatro agujeros. Luego se vertía plomo fundido en los cinco moldes de balas. El molde se abría después de enfriarse, se cortaba el bebedero de plomo de la bala y se limaba la superficie de la bala. La piedra de jabón se utilizaba para hacer moldes de balas porque era fácil de tallar, resistente al calor y lo suficientemente duradera como para ser utilizada cientos de veces. Imagen del Guilford Courthouse National Military Park, National Park Service.

¿Cómo se utiliza la esteatita?

Las propiedades especiales de la esteatita la hacen adecuada, o el material preferido, para una gran variedad de usos. A continuación y en los pies de foto de esta página se explican algunos ejemplos de uso de la esteatita.

Encimeras de esteatita: Las encimeras oscuras y el fregadero de esta foto son de esteatita. La esteatita es resistente al calor, a las manchas, no es porosa y es resistente al ataque de los ácidos y las bases. Se suele utilizar como encimera de piedra natural en cocinas y laboratorios. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / Virginia Hamrick.

Encimeras de cocina y laboratorio de esteatita

La esteatita se utiliza a menudo como encimera de piedra natural alternativa al granito o al mármol. En los laboratorios no le afectan los ácidos ni los álcalis. En las cocinas no se mancha ni se altera con los tomates, el vino, el vinagre, el zumo de uva y otros alimentos comunes. La esteatita no se ve afectada por el calor. Se pueden colocar ollas calientes directamente sobre ella sin temor a que se derritan, se quemen o sufran otros daños.

La esteatita es una roca blanda, y se raya fácilmente en el uso de encimeras. Sin embargo, un lijado suave y un tratamiento con aceite mineral eliminarán fácilmente los arañazos poco profundos. La esteatita no es adecuada para su uso como encimera en la que recibirá un tratamiento brusco y donde se colocarán objetos afilados o abrasivos sobre ella.

Paneles eléctricos de esteatita: Restos del panel de control original de esteatita de 1907 de la central eléctrica de Cos Cob, cerca de Greenwich, Connecticut. Las gruesas losas de esteatita se utilizaban a menudo para sostener los equipos y el cableado de alta tensión porque la esteatita es resistente al calor y no conduce la electricidad. Imagen de Jet Lowe, Historic American Buildings Survey, National Park Service.

Baldosas y paneles de esteatita

Las baldosas y paneles de esteatita son una excelente opción cuando hay calor y humedad. La esteatita es densa, sin poros, no se mancha y repele el agua. Estas propiedades hacen que los azulejos y paneles de esteatita sean una buena opción para duchas, bordes de bañeras y salpicaderos.

La esteatita es resistente al calor y no arde. Eso la convierte en un excelente revestimiento de paredes detrás de estufas y hornos de leña. Las chimeneas también se revisten con esteatita para crear un hogar que absorba rápidamente el calor y lo irradie mucho después de que se apague el fuego. Esta propiedad de la esteatita se reconoció en Europa hace más de 1.000 años, y muchos de los primeros hogares se revestían de esteatita.

Las esteatitas son pequeños cubos de esteatita que se refrigeran y luego se utilizan para enfriar un vaso de whisky. No se derriten y diluyen la bebida. Como la piedra de jabón tiene una capacidad calorífica específica muy alta y cambia de temperatura muy lentamente, unas cuantas piedras pueden mantener fría una bebida durante 30 minutos o más.

Estufas de leña de esteatita

La esteatita no se quema ni se funde a las temperaturas de la leña, y tiene la capacidad de absorber el calor, mantenerlo e irradiarlo. Estas propiedades la convierten en un material excelente para fabricar estufas de leña. La estufa se calienta e irradia ese calor a la habitación. También retiene el calor, manteniendo las brasas calientes y, a menudo, permitiendo al propietario añadir más leña sin necesidad de encenderla.

Pipa de esteatita: Los nativos americanos han utilizado la esteatita para hacer pipas de fumar y cazoletas. Utilizaban la esteatita porque es fácil de tallar y perforar. Su alta capacidad calorífica específica permitía que el exterior de la cazoleta tuviera una temperatura más baja que el tabaco ardiendo en su interior. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / Gill André.

Piedras para hervir: Los nativos americanos fabricaban “piedras para hervir” con esteatita. La cocción se hacía en un pequeño pozo forrado con una gruesa piel de animal. Una piedra para hervir se colocaba en un fuego cercano hasta que estaba muy caliente. A continuación, se introducía un palo en el agujero de la piedra y se sacaba la piedra del fuego, se llevaba al pozo de cocción y se echaba en el guiso. Foto del Servicio Nacional de Parques, Monumento Nacional de Ocmulgee.

Tazones de piedra de jabón: Los nativos americanos hacían cuencos para cocinar con piedra de jabón. Estos cuencos se colocaban en el fuego y se utilizaban para cocinar guisos y carne. La boca del cuenco sin romper tiene unos diez centímetros de diámetro. La esteatita funcionaba bien para este tipo de cocina porque es resistente al calor y puede soportar el calor de un fuego de leña. Foto del Servicio de Parques Nacionales, Parque Nacional de Grand Teton.

Ollas de esteatita

Las ollas de esteatita absorben fácilmente el calor del fogón y lo irradian a la sopa o al guiso. Como sus paredes son gruesas, tardan un poco más en calentarse que una olla fina de metal. Sin embargo, calientan su contenido de manera uniforme y mantienen el calor cuando se retiran del fuego: el contenido de la olla sigue cocinándose hasta que la propia olla empieza a enfriarse.

Los habitantes de la Edad de Piedra fabricaron las primeras ollas de esteatita sin la ayuda de herramientas metálicas. La roca blanda se podía trabajar con piedras afiladas, cuernos o huesos. Los artesanos más hábiles tallaban las ollas directamente en el afloramiento. Las ollas pequeñas de esteatita eran muy apreciadas y se comercializaban mucho. Las grandes ollas de esteatita eran muy pesadas y difíciles de mover. Los arqueólogos creen que las ollas grandes de esteatita se utilizaban en lugares donde los residentes tenían la intención de vivir allí durante mucho tiempo.

Tintero de esteatita: Tintero de esteatita del siglo XVIII con las iniciales “AL” talladas en un lado. Imagen del Guilford Courthouse National Military Park, National Park Service.

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