¿Qué es un flujo de escombros? Definición, vídeos, imágenes y mapas

Los flujos de escombros son extremadamente peligrosos. Pueden ser muy rápidos, recorrer largas distancias y llenar completamente los valles.

Corriente de escombros cerca de Hyderabad, India: Los primeros cincuenta segundos de este vídeo muestran el empuje del agua en la parte delantera de la corriente. Aproximadamente en el minuto 0:55, los espectadores situados en el lado opuesto de la corriente pueden ver cómo se acercan las rocas y ¡corren para salvar sus vidas!

Definición de flujo de escombros

Un flujo de escombros es una masa móvil de lodo suelto, arena, tierra, roca, agua y aire que se desplaza por una pendiente bajo la influencia de la gravedad. Para que se considere un flujo de escombros, el material en movimiento debe estar suelto y ser capaz de «fluir», y al menos el 50% del material debe ser de partículas del tamaño de la arena o mayores.

Algunos flujos de escombros son muy rápidos: estos son los que llaman la atención. En zonas de pendientes muy pronunciadas pueden alcanzar velocidades de más de 100 millas por hora (160 km/hora). Sin embargo, muchos flujos de escombros son muy lentos, arrastrándose por las laderas mediante lentos movimientos internos a velocidades de sólo uno o dos pies por año (30 a 60 centímetros por año). Los vídeos de esta página ilustran los flujos de escombros y muestran cómo se mueven.

Flujo de escombros cerca de Hyderabad, India: Los primeros cincuenta segundos de este vídeo muestran el empuje del agua en la parte delantera del flujo. Aproximadamente en el minuto 0:55, los espectadores situados en el lado opuesto de la corriente pueden ver cómo se acercan las rocas y ¡corren para salvar sus vidas!

Flujo de escombros de Colorado: Vídeo de YouTube de un flujo de escombros que se produjo en el condado de Clear Creek, Colorado, durante la primavera de 2003. Vídeo de Sue Cannon, United States Geological Survey.

Ilustración del flujo de escombros del USGS: Las zonas de origen del flujo de escombros suelen estar asociadas a barrancos pronunciados, y los depósitos de flujo de escombros suelen estar indicados por la presencia de abanicos de escombros en las bocas de los barrancos. Imagen y leyenda del Servicio Geológico de los Estados Unidos.

Flujo de escombros de Colorado: Vídeo de YouTube de un flujo de escombros que se produjo en el condado de Clear Creek, Colorado, durante la primavera de 2003. Vídeo de Sue Cannon, United States Geological Survey.

Dinámica de los flujos de escombros (Parte 1): Una película de archivo del Servicio Geológico de los Estados Unidos que explica los flujos de escombros.

El peligro de los flujos de escombros

La velocidad y el volumen de los flujos de escombros los hacen muy peligrosos. Cada año, en todo el mundo, muchas personas mueren a causa de los flujos de escombros. Este peligro puede reducirse identificando las áreas que pueden producir potencialmente flujos de escombros, educando a las personas que viven en esas áreas y las gobiernan, limitando el desarrollo en las áreas de riesgo de flujos de escombros y desarrollando un plan de mitigación de flujos de escombros.

Dinámica de los flujos de escombros (Parte 1): Una película de archivo del Servicio Geológico de los Estados Unidos que explica los flujos de escombros.

Dinámica de los flujos de escombros (Parte 2): Una película de archivo del Servicio Geológico de los Estados Unidos que explica los flujos de escombros.

Condiciones necesarias para producir un flujo de escombros

El área de origen de un flujo de escombros debe tener: 1) una pendiente muy pronunciada, 2) un suministro abundante de escombros sueltos, 3) una fuente de humedad abundante y 4) vegetación escasa. La identificación de las zonas en las que se han producido flujos de escombros en el pasado o en las que se dan estas condiciones es el primer paso para desarrollar un plan de mitigación de flujos de escombros. El siguiente mapa muestra las áreas inundadas por flujos de escombros históricos en Glacier Peak, Washington.

Dinámica de los flujos de escombros (Parte 2): Una película de archivo del Servicio Geológico de los Estados Unidos que explica los flujos de escombros.

Dinámica de los flujos de escombros (Parte 3): Una película de archivo del Servicio Geológico de los Estados Unidos que explica los flujos de escombros.

Flujos de escombros del Pico del Glaciar: Zonas inundadas por los flujos de escombros de las erupciones volcánicas del Pico del Glaciar. En los últimos 15.000 años, cientos de lahares y flujos de escombros han barrido los valles alrededor de la montaña, llenándolos de gruesos depósitos. Imagen del Servicio Geológico de los Estados Unidos. Ampliar el mapa.

Dinámica de los flujos de escombros (Parte 3): Una película de archivo del Servicio Geológico de los Estados Unidos que explica los flujos de escombros.

Flujo de escombros de Venezuela: Material depositado por un flujo de escombros prehistórico en el norte de Venezuela y expuesto a la vista por la erosión de los arroyos. Nótese la persona a escala. El depósito consiste en grandes cantos rodados gneisicos subangulares soportados por una matriz arenosa. Foto del Servicio Geológico de los Estados Unidos.

¿Es un flujo de escombros, un flujo de lodo o un deslizamiento de tierra?

Los flujos de escombros se diferencian de los deslizamientos porque están formados por partículas «sueltas» que se mueven independientemente dentro del flujo. Un deslizamiento es un bloque coherente de material que se «desliza» sobre una superficie de falla.

Un flujo de lodo está compuesto por lodo y agua. Los flujos de escombros tienen partículas más grandes – al menos el 50% de un flujo de escombros está compuesto por partículas del tamaño de la arena o más grandes.

Flujo de escombros de California: Depósitos de flujo de escombros a lo largo de Mill Creek en Forest Falls. Foto del Servicio Geológico de los Estados Unidos.

¿Qué causa los flujos de escombros?

Los flujos de escombros pueden ser provocados por muchas situaciones diferentes. He aquí algunos ejemplos:

Adición de humedad: Un flujo repentino de agua proveniente de una lluvia intensa, o de un rápido deshielo, puede canalizarse sobre un valle escarpado lleno de escombros lo suficientemente sueltos como para ser movilizados. El agua empapa los escombros, lubrica el material, añade peso y desencadena un flujo.

Eliminación del soporte: Los arroyos suelen erosionar los materiales a lo largo de sus orillas. Esta erosión puede cortar en gruesos depósitos de materiales saturados apilados en lo alto de las paredes del valle. Esta erosión elimina el soporte de la base de la ladera y puede desencadenar un flujo repentino de escombros.

Fractura de depósitos de deslizamientos antiguos: Algunos flujos de escombros se originan en deslizamientos más antiguos. Estos deslizamientos más antiguos pueden ser masas inestables encaramadas en una pendiente pronunciada. Un flujo de agua sobre la parte superior del antiguo deslizamiento puede lubricar el material del deslizamiento, o la erosión en la base puede eliminar el soporte. Cualquiera de estas situaciones puede desencadenar un flujo de escombros.

Incendios forestales o tala de árboles: Algunos flujos de escombros se producen después de que los incendios forestales hayan quemado la vegetación de una ladera empinada o después de que las operaciones de tala hayan eliminado la vegetación. Antes del incendio o de la tala, las raíces de la vegetación anclaban el suelo de la ladera y retiraban el agua del suelo.La pérdida de soporte y la acumulación de humedad pueden dar lugar a un fallo catastrófico. Las lluvias que antes eran absorbidas por la vegetación ahora se escurren inmediatamente. Una cantidad moderada de lluvia en una cicatriz de quemadura puede desencadenar un gran flujo de escombros.

Erupciones volcánicas: Una erupción volcánica puede derretir de forma repentina grandes cantidades de nieve y hielo en los flancos de un volcán. Este repentino flujo de agua puede recoger cenizas y restos piroclásticos a medida que desciende por el escarpado volcán y llevarlos rápidamente río abajo a grandes distancias. En la erupción de 1877 del volcán Cotopaxi en Ecuador, los flujos de escombros recorrieron más de 300 kilómetros por un valle a una velocidad media de unos 27 kilómetros por hora. Los flujos de escombros son uno de los mortales «ataques sorpresa» de los volcanes.

Flujo de escombros de Forest Falls: Una casa destruida por un flujo de escombros. Obsérvese los fragmentos de madera y el aislamiento dispersos. Foto del Servicio Geológico de los Estados Unidos.

Sistemas de alerta temprana de flujos de escombros

Los flujos de escombros pueden ser muy peligrosos. Pueden desplazarse a gran velocidad, recorrer largas distancias y llenar de escombros los valles de los arroyos de hasta 100 metros de profundidad. Se están desarrollando sistemas de alerta temprana para su uso en áreas donde el riesgo de flujos de escombros es especialmente alto. Un método utiliza sismógrafos sensibles para detectar los flujos de escombros que ya han comenzado a moverse. Otro utiliza estimaciones de precipitaciones por radar y valores umbrales de intensidad y duración de las lluvias para determinar cuándo se dan las condiciones meteorológicas para que se produzcan los flujos.

Flujo de escombros de Forest Falls: Un pino amarillo golpeado por un flujo de escombros reciente. La persona está de pie sobre los depósitos de flujo de escombros, y la altura del daño al árbol es más de 8 pies (tres metros) más alta que la superficie del depósito. Foto del Servicio Geológico de los Estados Unidos.

Cómo sobrevivir a un flujo de escombros

El Servicio Geológico de los Estados Unidos ofrece la siguiente orientación para sobrevivir a un flujo de escombros:

«Debido a que los flujos de escombros se limitan a las áreas cuesta abajo y valle abajo de sus puntos de origen, la gente puede evitarlos buscando terrenos altos. El peligro de los flujos de escombros disminuye gradualmente valle abajo desde los posibles volcanes de origen, pero es más abrupto al aumentar la altitud sobre el fondo del valle. Las personas que quieran escapar de los flujos deben subir a las laderas del valle en lugar de intentar dejar atrás los flujos de escombros en el fondo del valle. Durante la actividad eruptiva o los precursores de las erupciones, los funcionarios del gobierno local pueden pedir la pronta evacuación de las áreas que puedan verse afectadas.»

Fotos de flujos de escombros de Forest Falls

Una tormenta de lluvia de alta intensidad el 11 de julio de 1999 produjo numerosos flujos de escombros en el empinado lado sur del Cañón Mill Creek en el área de Forest Falls del Condado de San Bernardino, California. Las empinadas laderas de esta zona producen con regularidad flujos de escombros y muestran numerosos toboganes en las paredes del cañón.

Para más información sobre este flujo ver el informe del USGS.

Related Stories

Llegir més:

Coleccionar meteoritos | ¿Cuánto valen los meteoritos?

UNA GUÍA PARA COLECCIONAR Y EL MERCADO DE METEORITOS El cuarto...

Ópalos etíopes – Ópalo precioso, de fuego y común

El "ópalo de Welo" recibe su nombre de la provincia de Wollo, en...

Sonora Sunrise / Sunset: Un paisaje de cuprita y...

Una roca de cuprita y crisocola que hace cabujones de cielo rojo sobre...

Ópalo morado mexicano: Un ópalo común conocido como Morado.

Una variedad púrpura de ópalo común del centro de México Ópalo...

Sal de roca: Una roca sedimentaria compuesta por el...

Una roca sedimentaria compuesta por el mineral halita. Sal de...

Malaquita: Usos y propiedades del mineral y de la...

Utilizada como mineral de cobre, como pigmento, como piedra preciosa y como material...