Riesgos de flujos de escombros, deslizamientos de tierra y flujos de lodo en los EE.UU.

Reproducido de la hoja informativa 176-97 del Servicio Geológico de los Estados Unidos.

Flujo de escombros en Oregón: Este flujo de escombros se produjo en la garganta del río Columbia, cerca de la ciudad de Dodson, Oregón, durante un evento de lluvia y deshielo en febrero de 1996 (Foto Inset: S. Cannon, USGS). La combinación de lluvias y deshielo provocó graves inundaciones y corrimientos de tierra en todo el noroeste del Pacífico. El flujo de escombros que se muestra aquí se depositó en una serie de eventos separados durante un período de 2 días. Los flujos se originaron en lo alto de la empalizada y se desplazaron por el empinado cañón. Los ocupantes de la casa escaparon con vida cuando escucharon un fuerte estruendo y el choque de árboles y vieron el material que se acercaba a través de la ventana de su cocina. Los cantos rodados, el barro y los escombros de estos y otros flujos de escombros cercanos se depositaron en los carriles de la carretera interestatal 84 en dirección este y bloquearon la carretera durante 5 días. (Foto aérea: D. Wieprecht, USGS.)

Introducción

Algunos deslizamientos de tierra se mueven lentamente y causan daños de forma gradual, mientras que otros se mueven tan rápidamente que pueden destruir propiedades y cobrar vidas de forma repentina e inesperada. Los flujos de escombros, a veces denominados deslizamientos, flujos de lodo, lahares o avalanchas de escombros, son tipos comunes de deslizamientos de tierra de movimiento rápido. Estos flujos suelen producirse durante periodos de lluvias intensas o de deshielo rápido. Suelen comenzar en laderas empinadas como desprendimientos poco profundos que se licúan y aceleran hasta alcanzar velocidades que suelen ser de unos 15 km/h, pero que pueden superar los 35 km/h.

La consistencia de los flujos de escombros varía desde el lodo acuoso hasta el lodo grueso y rocoso que puede arrastrar objetos grandes como rocas, árboles y coches. Los flujos de escombros de muchas fuentes diferentes pueden combinarse en canales donde su poder destructivo puede aumentar considerablemente. Siguen bajando por las colinas y los canales, aumentando su volumen con la adición de agua, arena, barro, rocas, árboles y otros materiales. Cuando los flujos llegan a las bocas de los cañones o a terrenos más llanos, los escombros se extienden por una amplia zona, acumulándose a veces en gruesos depósitos que pueden causar estragos en zonas urbanizadas.

¿Qué son los flujos de escombros?

Los flujos de escombros son deslizamientos de tierra de rápido movimiento que se producen en una gran variedad de entornos en todo el mundo. Son especialmente peligrosos para la vida y la propiedad porque se mueven con rapidez, destruyen los objetos que encuentran a su paso y a menudo se producen sin previo aviso. Los científicos del Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS) están evaluando los peligros de los flujos de escombros en Estados Unidos y en otros lugares, y desarrollando técnicas en tiempo real para vigilar las zonas peligrosas, de modo que se puedan cerrar las carreteras, evacuar o tomar medidas correctivas.

Flujos de escombros en Utah: A finales de mayo y principios de junio de 1983, una serie de flujos de escombros surgieron del Cañón Rudd en la comunidad de Farmington, Utah. Aunque nadie resultó herido, varias casas fueron inundadas y destruidas por los flujos de escombros. Debido en parte a los estudios del USGS, se construyeron cuencas de escombros aquí y en otros lugares a lo largo del Wasatch Front al norte de Salt Lake City para prevenir daños posteriores. Utah se vio especialmente afectado por los corrimientos de tierra y los flujos de escombros durante los fenómenos de El Niño que afectaron a Estados Unidos a principios de la década de 1980. (Foto: S. Ellen, USGS.)

Deslizamientos de tierra peligrosos y rápidos

Los flujos de lodo y roca que se mueven rápidamente, llamados flujos de escombros o deslizamientos de tierra, se encuentran entre los tipos de deslizamientos más numerosos y peligrosos del mundo. Son especialmente peligrosos para la vida y la propiedad debido a su alta velocidad y a la enorme fuerza destructiva de su flujo. Estos flujos son capaces de destruir casas, arrastrar carreteras y puentes, arrastrar vehículos, derribar árboles y obstruir arroyos y carreteras con gruesos depósitos de lodo y rocas. Los flujos de escombros suelen estar asociados a periodos de fuertes lluvias o de rápido deshielo y tienden a empeorar los efectos de las inundaciones que suelen acompañar a estos eventos. Por último, en las zonas quemadas por los incendios forestales y de matorrales, un umbral más bajo de precipitaciones puede iniciar flujos de escombros.

Flujo de escombros en Colorado: Los flujos de escombros como estos cerca de Glenwood Springs, Colorado, son una consecuencia de las fuertes lluvias en las laderas quemadas. Además de las lesiones personales y los daños en 30 vehículos engullidos por estos flujos, el transporte a lo largo del corredor de la Interestatal 70 se paralizó durante un día, y las operaciones comerciales y de emergencia en la zona de Glenwood Springs se vieron seriamente obstaculizadas. (Foto: Jim Scheidt, U.S. Bureau of Land Management.)

Flujos de escombros en el oeste de Estados Unidos

En muchas zonas de Estados Unidos se producen flujos de escombros altamente destructivos. Las zonas montañosas sujetas a lluvias prolongadas e intensas son especialmente susceptibles. Las zonas del sur de California se ven frecuentemente acosadas por problemas de flujos de escombros, y las agencias públicas han gastado grandes recursos en sistemas masivos de protección de escombros durante más de 65 años.

La región de la bahía de San Francisco también ha sufrido episodios de desprendimiento de escombros a lo largo de este siglo. El Niño, el fenómeno de calentamiento de los océanos que puede producir lluvias más intensas de lo habitual en ciertas zonas de Estados Unidos, se asoció a innumerables flujos de escombros en Utah, cuando los efectos de El Niño de aumento de las lluvias se hicieron sentir a principios de la década de 1980. Las zonas montañosas de Hawái sufren mucha destrucción por los flujos de escombros, al igual que las zonas del extremo norte de California, Idaho, Oregón y Washington. Las montañas de Colorado y la Sierra Nevada de California también han experimentado flujos de escombros en áreas que reciben altas tasas de lluvia, deshielo rápido o una combinación de estos. A medida que aumenta el número de personas que pueblan las zonas montañosas del oeste, se incrementa el potencial de daños por flujos de escombros.

Flujos de escombros en el este de Estados Unidos

Los flujos de escombros no se limitan a las zonas del oeste de Estados Unidos. Muchos desastres de flujos de escombros también se han producido en las regiones montañosas del centro y el este de Estados Unidos, especialmente en los Montes Apalaches. Miles de flujos de escombros en varios estados del este fueron causados por las fuertes lluvias del huracán Camille cuando se desplazó hacia el interior desde el Océano Atlántico en 1969.

Durante una intensa tormenta el 27 de junio de 1995 en el condado de Madison, Virginia, cayeron 30 pulgadas de lluvia en 16 horas. Se produjeron cientos de flujos de escombros en las zonas montañosas del condado en medio de una inundación generalizada. Muchas casas y graneros quedaron inundados o aplastados por los escombros; los pastos y maizales quedaron enterrados y el ganado pereció. Un flujo cerca de Graves Mill, Virginia, viajó casi 2 millas, y un testigo ocular estimó que se movía a una velocidad cercana a 20 millas por hora. La combinación de la inundación y el flujo de escombros provocó una declaración federal de desastre para el condado.

Áreas de riesgo de flujos de escombros:(A) Los fondos de los cañones, los canales de los arroyos y las áreas cercanas a las salidas de los cañones o canales son particularmente peligrosos. Los flujos de escombros múltiples que se inician en la parte alta de los cañones suelen desembocar en los canales. Allí se fusionan, ganan volumen y recorren largas distancias desde su origen.(B) Los flujos de escombros suelen comenzar en las hondonadas (depresiones) de las laderas empinadas, lo que hace que las zonas situadas ladera abajo de las hondonadas sean especialmente peligrosas.(C) Los cortes de carretera y otras zonas alteradas o excavadas de las laderas son especialmente susceptibles a los flujos de escombros. Los flujos de escombros y otros deslizamientos hacia las carreteras son comunes durante las tormentas de lluvia, y a menudo ocurren durante condiciones de lluvia más suaves que las necesarias para los flujos de escombros en las laderas naturales.(D) Las áreas donde se canaliza la escorrentía superficial, como a lo largo de las carreteras y debajo de las alcantarillas, son sitios comunes de flujos de escombros y otros deslizamientos de tierra.

Zonas peligrosas

Los flujos de escombros se inician en laderas empinadas, lo suficientemente empinadas como para que sea difícil caminar. Sin embargo, una vez iniciados, los flujos de escombros pueden desplazarse incluso por terrenos de pendiente suave. Las zonas más peligrosas son los fondos de los cañones, los canales de los arroyos, las zonas cercanas a las salidas de los cañones y los taludes excavados para construir edificios y carreteras. (

Incendios forestales y flujos de escombros

Los incendios forestales también pueden provocar una actividad destructiva de flujos de escombros. En julio de 1994, un grave incendio forestal arrasó la montaña Storm King al oeste de Glenwood Springs, Colorado, dejando las laderas sin vegetación. Las fuertes lluvias que cayeron en la montaña en septiembre provocaron numerosos flujos de escombros, uno de los cuales bloqueó la Interestatal 70 y amenazó con represar el río Colorado. Un tramo de 3 millas de la carretera se inundó con toneladas de roca, barro y árboles quemados.

El cierre de la Interestatal 70 impuso costosos retrasos en esta importante carretera transcontinental. Aquí, al igual que en otras zonas, el USGS colaboró en el análisis de la amenaza de flujos de escombros y en la instalación de sistemas de vigilancia y alerta para avisar a los funcionarios de seguridad locales cuando se produjeran lluvias de gran intensidad o los flujos de escombros pasaran por un cañón susceptible. Tipos similares de flujos de escombros amenazan los corredores de transporte y otros desarrollos en todo el Oeste en y cerca de las laderas devastadas por el fuego.

Corriente de escombros en el Monte St. Helens: Durante la erupción del Monte St. Helens en 1980, una corriente de escombros recorrió unas 14 millas por el valle del río North Fork Toutle. Destruyó nueve puentes de carretera, muchos kilómetros de autopistas y carreteras, y unas 200 casas en la llanura de inundación del río Toutle (Foto: D. Crandell, USGS).

Flujos de escombros y volcanes

Entre los tipos más destructivos de flujos de escombros están los que acompañan a las erupciones volcánicas. Un ejemplo espectacular en los Estados Unidos fue el flujo de escombros masivo resultante de las erupciones de 1980 del Monte Santa Helena, en Washington. Las zonas cercanas a las bases de muchos volcanes de la cordillera de las Cascadas de California, Oregón y Washington corren el riesgo de sufrir los mismos tipos de flujos durante futuras erupciones volcánicas. En las zonas con poblaciones vulnerables, como los valles cercanos al Monte Rainier en Washington, los científicos están elaborando mapas de riesgo que delimitan los peligros de los flujos de escombros. En muchos casos, el USGS colabora con otros organismos en la instalación de sistemas de detección de peligros y de alerta, y en el desarrollo de medios para comunicar los peligros y las alertas sobre erupciones volcánicas y flujos de escombros.

¿Qué puede hacer si vive cerca de colinas empinadas?

Antes de las tormentas intensas:

(1) Familiarícese con el terreno que le rodea. Averigüe si se han producido flujos de escombros en su zona poniéndose en contacto con las autoridades locales, los estudios geológicos estatales o los departamentos de recursos naturales, y los departamentos universitarios de geología. Las laderas en las que se han producido flujos de escombros en el pasado es probable que los experimenten en el futuro.

(2) Apoye a su gobierno local en sus esfuerzos por desarrollar y hacer cumplir las ordenanzas de uso de la tierra y de construcción que regulan la construcción en áreas susceptibles de desprendimientos y flujos de escombros. Los edificios deben estar alejados de las laderas empinadas, de los arroyos y ríos, de los cauces intermitentes y de las desembocaduras de los canales de montaña.

(3) Observe los patrones de drenaje de las aguas pluviales en las laderas cercanas a su casa, y fíjese especialmente en los lugares donde convergen las aguas de escorrentía, aumentando el flujo sobre las laderas cubiertas de tierra. Observe las laderas que rodean su casa para detectar cualquier signo de movimiento de tierra, como pequeños desprendimientos o flujos de escombros o árboles que se inclinan progresivamente.

(4) Póngase en contacto con las autoridades locales para conocer los planes de respuesta a emergencias y evacuación de su zona y desarrolle sus propios planes de emergencia para su familia y su negocio.

Durante las tormentas intensas:

(1) ¡Manténgase alerta y despierto! Muchas de las muertes por flujo de escombros ocurren cuando la gente está durmiendo. Escuche la radio para ver los avisos de lluvias intensas. Tenga en cuenta que las ráfagas cortas e intensas de lluvia pueden ser especialmente peligrosas, sobre todo después de períodos más largos de lluvias intensas y tiempo húmedo.

(2) Si se encuentra en zonas susceptibles de sufrir desprendimientos de tierra y flujos de escombros, considere la posibilidad de marcharse si es seguro hacerlo. Recuerde que conducir durante una tormenta intensa puede ser de por sí peligroso.

(3) Preste atención a cualquier sonido inusual que pueda indicar la presencia de escombros en movimiento, como el crujido de árboles o el choque de rocas. Un hilo de lodo o escombros que fluye o cae puede preceder a flujos mayores. Si estás cerca de un arroyo o canal, estate atento a cualquier aumento o disminución repentina del flujo de agua y a un cambio de agua clara a agua turbia. Estos cambios pueden indicar actividad de deslizamiento de tierra río arriba, así que prepárate para moverte rápidamente. No se retrase. Sálvese usted, no sus pertenencias.

(4) Esté especialmente alerta cuando conduzca. Los terraplenes a lo largo de las carreteras son especialmente susceptibles de sufrir desprendimientos. Observe la carretera en busca de pavimento colapsado, barro, rocas caídas y otros indicios de posibles flujos de escombros.

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