Rubí y Zafiro: Gemas del mineral corindón

Los corindones rojos son rubíes. Los corindones azules son zafiros. Los oligoelementos producen sus colores.

Rubíes: La variedad más deseada de corindón es el rubí. El color rojo se produce por trazas de cromo en el mineral. Estos dos hermosos rubíes fueron extraídos en Madagascar. El de la izquierda es un octógono de 7 x 5 milímetros que pesa unos 1,32 quilates. El de la derecha es un óvalo de 8 x 6 milímetros que pesa unos 1,34 quilates. Aunque Asia ha sido la fuente tradicional de gemas de corindón durante más de mil años, África está a punto de convertirse en una nueva fuente primaria.

Rubí, zafiro y zafiro de fantasía

La mayoría de la gente no sabe que el rubí y el zafiro son gemas del mineral corindón. Ambas piedras preciosas tienen la misma composición química y la misma estructura mineral. Trazas de impurezas determinan si una gema de corindón será un brillante rubí rojo o un hermoso zafiro azul. Es sorprendente que las “impurezas” puedan producir resultados tan maravillosos.

El rojo y el azul son sólo dos de los muchos colores que se encuentran en los corindones gema. Trazas de otros elementos pueden producir gemas brillantes de color amarillo, naranja, verde y púrpura. Los corindones rojos se conocen como “rubíes”, los azules como “zafiros” y los de cualquier otro color como “zafiros de fantasía”. Las impurezas hacen que el corindón se presente en un espectro de colores, y cuando está completamente libre de impurezas causantes del color, es una gema incolora conocida como “zafiro blanco.”

Piedras de nacimiento del rubí y el zafiro

El rubí y el zafiro son dos piedras de nacimiento modernas. El rubí es la piedra de nacimiento del mes de julio. El zafiro es la piedra de nacimiento del mes de septiembre. Son excelentes opciones para las piedras de nacimiento porque son gemas bien conocidas y porque mucha gente ama las piedras rojas y azules.

El rubí y el zafiro no son gemas baratas y eso supone un reto cuando se utilizan como piedras de nacimiento. Muchas personas quieren regalar una piedra de nacimiento a un niño y dudan en hacer un regalo costoso. O el comprador quiere hacer un regalo con una piedra de nacimiento, pero tiene un presupuesto limitado. Para adaptarse a estos compradores, el uso de piedras de nacimiento sintéticas en monturas de oro o plata de ley de pocos quilates ofrece una opción más económica. A menudo se utilizan el corindón sintético y la espinela sintética.

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Rubí sobre mármol: Un cristal de rubí sobre mármol blanco de Jegdalek, Saroby, Afganistán. Este cristal mide unos 1,6 centímetros de longitud. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

¿Qué es un rubí?

Los rubíes son gemas de corindón con un color rojo dominante. El color puede ir del rojo anaranjado al rojo púrpura o al rojo pardo. La gama de colores más deseable es la de un rojo vibrante puro a un rojo ligeramente violáceo.

El color rojo del rubí se produce por la presencia de cromo en la gema. Una pequeña traza de cromo produce un color rosado. Para que se considere un rubí, debe haber suficiente cromo para dar a la gema un color claramente rojo.

Por último, los rubíes deben tener una combinación de color y claridad que los convierta en una gema atractiva. Los trozos opacos de corindón con sólo una pizca de color rojo no son rubíes, son corindón común.

Propiedades físicas del corindón

Tratamientos del rubí

Muy pocos ejemplares de corindón tienen un color natural dentro del rango requerido para un rubí. Muy pocos tienen también la claridad requerida para producir una bonita piedra facetada. Hace mucho tiempo, las personas que preparaban los materiales de las gemas para su corte comenzaron a experimentar con formas de mejorar su color y claridad.

Calentamiento

El calentamiento de los cristales de corindón en condiciones controladas puede mejorar o intensificar su color. El calentamiento también puede eliminar las inclusiones haciendo que se disuelvan, haciéndolas menos visibles y mejorando la claridad de la gema.

La mayoría de los rubíes del mercado actual han sido calentados para mejorar su color y claridad. Este tratamiento térmico es normal y esperado en el comercio de gemas, pero el vendedor debe revelar el tratamiento al comprador antes de la venta.

Relleno de fracturas

Uno de los primeros tratamientos consistía en rellenar las fracturas que llegaban a la superficie con aceites, ceras o resinas. Estos tratamientos rellenaban las fosas y fracturas de la superficie de la gema y mejoraban su aspecto. Sin embargo, estos tratamientos no son permanentes, ya que los aceites pueden desaparecer, y las ceras y resinas pueden agrietarse y caerse con el tiempo, incluso con un cuidado especial. Producen una mejora temporal del aspecto de la piedra y se realizan principalmente para producir una venta rápida y rentable.

Un tipo de tratamiento más permanente de las fracturas consiste en rellenarlas con pequeñas cantidades de fundente, vidrio u otro material duradero. Estos entran en las fracturas durante el proceso de tratamiento térmico. Cuando la piedra se enfría, se consigue un relleno permanente de la fractura. Estos tratamientos reducen la visibilidad de las fracturas y mejoran la claridad de las gemas. También pueden mejorar la durabilidad de algunas piedras. Este tipo de tratamiento es generalmente aceptable, pero debe ser comunicado al comprador.

Un tratamiento mucho más agresivo consiste en calentar la gema a una temperatura muy alta e inyectar vidrio o fundente en las fracturas. La temperatura de este tratamiento puede ser lo suficientemente alta como para que parte del rubí se funda y se mezcle con los materiales de relleno de las fracturas. El resultado de este tratamiento es una piedra alterada con una apariencia mejorada. Pero la piedra contiene ahora una cantidad desconocida y posiblemente significativa de material no rubí. Si estas gemas se venden “por quilates”, el comprador podría pagar una parte importante del precio por el material no rubí. Muchas personas creen que estos tratamientos producen materiales compuestos artificiales que no deberían llamarse “rubí”.

Zafiro de Montana: La localidad de zafiro más conocida de Norteamérica es Yogo Gulch, Montana, famosa por producir zafiros de color azul intenso de excelente calidad. Foto de Creative Commons de una gema de Barnes Jewelry, Helena, Montana, por Montanabw.

Zafiros de lujo: Una colección de zafiros. En el sentido de las agujas del reloj, desde la izquierda: un zafiro naranja rojizo tratado con berilio de 0,62 quilates procedente de Tanzania; un zafiro púrpura rosado tratado con calor de 0,62 quilates procedente de Tanzania; un zafiro naranja mandarina tratado con berilio de 0.66 quilates de Tanzania; un zafiro verde tratado térmicamente de 0,87 quilates de Australia; un zafiro amarillo anaranjado tratado térmicamente con berilio de 0,77 quilates de Tanzania; y un zafiro rosa violáceo tratado térmicamente de 0,66 quilates de Madagascar. Casi todos los zafiros de fantasía han recibido tratamiento térmico o de berilio para mejorar su color.

¿Qué es un zafiro?

Las trazas de hierro y titanio pueden producir un color azul en el corindón. Los corindones azules se conocen como “zafiros”. El nombre “zafiro” se utiliza para los corindones que van de un color azul muy claro a un azul muy oscuro. El azul puede variar desde un azul verdoso hasta un azul violáceo. Las gemas con un color azul intenso a azul violáceo son las más deseables.

El corindón de calidad gema se presenta en una amplia gama de otros colores, como el rosa, el morado, el naranja, el amarillo y el verde. Estas gemas se conocen como “zafiros de fantasía”. Es sorprendente que un solo mineral pueda producir piedras preciosas de tantos colores diferentes.

Cuando el color de un zafiro es cualquier otro que no sea el azul, el color debe usarse como adjetivo precedente para describir la piedra. Por ejemplo, zafiro rosa, zafiro amarillo o zafiro verde. Si se utiliza sola, la palabra “zafiro” se refiere únicamente al corindón azul.

Zafiros tratados térmicamente: Esta foto muestra unos 49 quilates de zafiro Montana en bruto del Bar El Dorado que han recibido tratamiento térmico. Esta foto se utiliza con permiso de 46 Degree Resources.

Tratamientos del zafiro

Al igual que el rubí, los zafiros se someten a una amplia variedad de tratamientos térmicos y de relleno de fracturas. Y, al igual que el rubí, cualquier tratamiento térmico, de relleno de fracturas o de otro tipo debe ser comunicado a los compradores.

Resultados espectaculares del tratamiento térmico

Algunos materiales en bruto que no tienen ningún rastro de color azul pueden calentarse para producir un azul espectacular. Algunos corindones entre lechosos y amarillentos, entre turbios y translúcidos, pueden calentarse para obtener piedras transparentes y de color azul brillante. Si se han utilizado estos tratamientos, los vendedores deben revelar los tipos de tratamientos a los compradores potenciales cuando la piedra se presenta a la venta.

Difusión reticular

Algunos zafiros se tratan mediante un proceso conocido como “difusión reticular”. En la difusión reticular, el zafiro se calienta en presencia de un material que libera pequeños iones metálicos. Cuando el corindón se calienta, su red se expande lo suficiente como para que estos pequeños iones puedan difundirse en la gema y quedar atrapados en la red cuando se deja enfriar el corindón. Los iones atrapados impiden que el corindón se contraiga a sus dimensiones normales, produciendo un defecto que altera el color de la luz que atraviesa la gema.

La difusión del berilio puede producir colores naranja, amarillo y rosa. La difusión del titanio puede producir el azul. El tratamiento de difusión reticular se considera un tratamiento severo que a veces es difícil de detectar. Algunos creen que el corindón que tiene un color producido por difusión reticular no debería llamarse “zafiro”.

Importaciones de piedras de color: Este gráfico ilustra la popularidad del zafiro y el rubí en Estados Unidos. La tarta representa todas las piedras de color importadas en Estados Unidos durante 2015 en base al valor en dólares. Como variedades de gemas individuales, el zafiro y el rubí ocupan posiciones importantes en el mercado de las importaciones, representando más del 35% de todas las piedras de color importadas y un valor total de aproximadamente 613 millones de dólares. Los datos proceden del Anuario de Minerales del Servicio Geológico de los Estados Unidos, marzo de 2018. [5]

Cristal de zafiro: Un cristal de zafiro azul, doblemente terminado y translúcido procedente de Sri Lanka. La mayoría de los ejemplares de cristal como éste han sido transportados por corrientes de agua y muestran un mayor desgaste. Este ejemplar no ha sido tratado. El tratamiento térmico probablemente profundizaría el color, lo haría más uniforme y mejoraría la claridad. Este cristal mide unos cinco centímetros de largo. Espécimen y foto de Arkenstone / www.iRocks.com.

Popularidad del rubí y el zafiro

El rubí y el zafiro son piedras preciosas extremadamente populares. Prácticamente todas las joyerías que ofrecen piedras preciosas de color en joyas tendrán una generosa parte de su exposición dedicada a artículos de rubí y zafiro. El rubí es la piedra preciosa roja más popular, y el zafiro es la piedra preciosa azul más popular.

El gráfico circular de esta página muestra la parte de las importaciones de piedras de color en valor de dólares que se destinaron a las categorías de zafiro, rubí, esmeralda y todas las demás variedades de piedras preciosas durante el año natural 2015. Muestra que el zafiro y el rubí fueron la segunda y tercera piedras de color más importadas durante ese año. Se importó un total de 464 millones de dólares de zafiro y un total de 149 millones de dólares de rubí.

Aunque el gráfico circular no incluye la producción nacional de piedras de color, puede considerarse casi completo. El Servicio Geológico de Estados Unidos estima que el valor de la producción nacional total de piedras de color de todo tipo en Estados Unidos durante el año natural 2015 fue de solo 8,5 millones de dólares.

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Zafiro estrella: Algunos ejemplares de zafiro y rubí contienen una “seda” muy fina de inclusiones fibrosas que son paralelas a los ejes cristalográficos del mineral. Cuando estas piedras se cortan en cabujones con su eje c penetrando en su base en ángulo recto, se puede ver una estrella de seis rayos flotando en la superficie del cabujón. Se conocen como “zafiros estrella” o “rubíes estrella”, según su color. Fotografía de dominio público de Mitchell Gore.

Minería de rubíes y zafiros

La mayoría de los corindones de calidad gema se forman en rocas metamórficas, como el esquisto o el gneis, o en rocas ígneas como el basalto o la sienita. Sin embargo, los corindones gema rara vez se extraen de las rocas en las que se forman. Es posible extraer pequeñas gemas de las rocas duras, pero es muy caro y muchas de las gemas se rompen durante el proceso de extracción. Afortunadamente, el corindón es muy duro y resistente a la intemperie. En muchas zonas, la meteorización y la erosión naturales han liberado las piedras de su roca huésped y las han llevado a los arroyos durante largos períodos de tiempo geológico.

En la actualidad, las gemas se extraen de estos sedimentos fluviales. Su elevado peso específico en relación con otras partículas de sedimentos hace que las corrientes las concentren en pequeños depósitos aluviales. La mayoría de los rubíes y zafiros se producen lavando las gravas de estos depósitos de arroyos. Este trabajo se realiza a menudo a mano porque los depósitos son pequeños e irregulares en forma y carácter. Estos yacimientos suelen estar situados en países en los que los salarios son muy bajos y en los que predomina la minería artesanal.

Entre los lugares donde se han producido corindones de calidad gema destacan Myanmar, Tailandia, Camboya, Vietnam, India, Pakistán, Afganistán, Sri Lanka, China, Australia, Madagascar, Kenia, Tanzania, Nigeria y Malawi.

Zafiro estrella negro: Un cabujón de zafiro estrella negro de 8 mm x 6 mm procedente de Tailandia. Las inclusiones dentro de la piedra se alinean con el eje cristalográfico para producir una estrella plateada de seis rayos. Cuando la estrella es claramente visible y está centrada, como en este ejemplo, la base de la piedra cruza el eje c del cristal de corindón a 90 grados. Esta piedra ha sido tratada térmicamente para oscurecerla y mejorar la visibilidad de la estrella.

Explosión de los recursos mundiales de zafiro

Dos de los acontecimientos más espectaculares de la historia de la extracción de piedras preciosas se produjeron cuando los descubrimientos en materia de tratamiento térmico permitieron convertir la geuda (un corindón de color blanco lechoso a pardo, que se encuentra principalmente en Sri Lanka) en hermosas gemas azules. El corindón sin valor se convirtió de repente en algo valioso. Hasta entonces, los recursos mundiales de zafiro azul en bruto eran cada vez más limitados. Este descubrimiento produjo un aumento instantáneo de los recursos de zafiro de Sri Lanka, y posiblemente aumentos similares de los recursos de zafiro en otras partes del mundo.

En poco tiempo, se utilizaron métodos de tratamiento térmico similares en una variedad de corindón ahumado llamado “dhun” que se encuentra en Madagascar. Era fácil de tratar y extremadamente abundante, sin ningún otro uso competitivo. Esto produjo otro aumento de los recursos mundiales de zafiro gracias al descubrimiento de un método de tratamiento.

Luego vino un tratamiento conocido como “difusión en red”. Se trata de un método en el que el corindón se calienta en presencia de otro material que puede donar pequeños átomos, como el berilio. El calor hace que la red de corindón se expanda lo suficiente como para que puedan entrar los diminutos átomos de berilio. Cuando el corindón se enfría, la red comienza a contraerse hasta alcanzar su tamaño y forma originales, pero los átomos atrapados en su interior lo impiden. El entramado deformado transmite entonces la luz de forma diferente, y el color del corindón cambia. La difusión del berilio puede producir colores naranja, amarillo y rosa. La difusión del titanio puede producir un corindón azul.

Estos tratamientos térmicos y de difusión en red han transformado material sin valor y depósitos sin valor en recursos valiosos. Permitieron obtener un flujo de ingresos adicional de las minas en funcionamiento y, de repente, dieron a los sedimentos previamente explotados en muchas partes del mundo otra oportunidad de producción. El valor de este bruto no será tan alto como el de un bruto de color azul natural, pero significará futuros puestos de trabajo, futuras gemas y futuras ventas.

Detección del corindón sintético: El examen con un microscopio es el mejor método para detectar el rubí y el zafiro sintéticos. Cuando estas gemas se fabrican, los rasgos de crecimiento y otras características proporcionan algunas de las pruebas más sólidas de la fabricación sintética del rubí y otras variedades de corindón. En el método de síntesis por fusión con llama, las líneas de crecimiento se desarrollan en el cristal a medida que el boule gira bajo la alimentación de material. Cerca del centro de la bola, estas líneas de crecimiento tienen una fuerte curvatura. Cerca de la circunferencia exterior del rodillo, las líneas de crecimiento tienen una curvatura mucho más suave. Las líneas de crecimiento pueden ser difíciles de ver. Sólo son visibles cuando se observan desde una gama limitada de ángulos bajo ciertas condiciones de iluminación. Las líneas de crecimiento de este rubí sintético son muy gruesas. Su cruce de las uniones de las facetas confirma que están dentro de la piedra y no son líneas de pulido en las superficies de las facetas.

Rubí estrella sintético: Los laboratorios han podido producir en masa corindón estrella sintético desde que la división Lindy de Union Carbide inundó el mercado de gemas con ellos en los años 50 y 60. Este corindón rojo sintético tiene una estrella visible de seis rayos y un reverso facetado para realzar el brillo de la piedra.

Corindón sintético

Los rubíes y los zafiros han sido muy codiciados en muchas partes del mundo durante más de mil años. Los yacimientos que producen piedras de alta calidad y buen color han atraído una enorme atención y han sido muy explotados. En consecuencia, los compradores que necesitan grandes cantidades de piedras de calidad tienen más dificultades para encontrarlas en los volúmenes necesarios para el mercado actual de la joyería.

Imaginemos un fabricante de joyas que quiere crear suficientes conjuntos de colgantes, anillos y pendientes de rubíes a juego para abastecer a una gran cadena de joyerías con más de 1000 tiendas y un sitio web muy concurrido. Este fabricante necesitará al menos cuatro bonitos rubíes para cada conjunto a juego, multiplicado por los suficientes conjuntos para abastecer a más de 1000 tiendas y un sitio de Internet muy concurrido.

Este fabricante necesitará cientos de miles, si no millones, de rubíes, todos ellos emparejados en juegos y todos cortados en formas y tamaños calibrados. En cuanto a la producción, el trabajo necesario para descubrir, extraer, clasificar, cortar y pulir estas piedras será enorme. También se necesitará un enorme esfuerzo en el lado de la fabricación sólo para encontrar suficientes vendedores que las proporcionen, confirmar su calidad, negociar los precios, hacer un gran número de compras y entregar las piedras a la planta de fabricación.

Conseguir millones de rubíes naturales, clasificados y cortados según las especificaciones será un trabajo muy difícil y que requerirá mucho tiempo. Sin embargo, conseguir piedras sintéticas es un trabajo mucho más fácil y menos costoso. Por ello, los laboratorios capaces de producir de forma fiable rubíes y zafiros sintéticos de tamaño, color, calidad y aspecto uniformes han encontrado un lugar importante en el mercado de las piedras preciosas.

Si usted va de compras en los Estados Unidos y mira las joyas de rubíes y zafiros que se ofrecen en muchas joyerías de centros comerciales de renombre y grandes almacenes en el rango de precios de menos de 100 a 500 dólares, encontrará que muchos de los artículos de joyería están hechos con rubíes y zafiros “creados en laboratorio” o “cultivados en laboratorio” o “sintéticos”.

El corindón sintético de estas joyas tiene un color perfecto, una claridad maravillosa y es extremadamente atractivo. Muchos compradores ven el precio más bajo y la mejor apariencia de los materiales sintéticos en comparación con las piedras naturales de tamaño similar y optan por comprar el sintético. Es una elección lógica basada en lo que atrae a la persona y lo que está dispuesta a pagar. Consiguen una gran apariencia a un precio más bajo.

Las piedras preciosas naturales son un recurso finito que será más difícil de obtener y más caro con el tiempo. Como resultado, los compradores probablemente verán más piedras sintéticas que se ofrecen en la mayoría de las tiendas de joyería y deben esperar ver la diferencia de precio entre las piedras sintéticas y las piedras naturales de tamaño, color y calidad similar se hacen más grandes en el futuro.

¿Tratando de engañar a los gemólogos? Usted está mirando hacia abajo a través de un rubí que está roto por una red de fracturas en forma de panal. Las estrías diagonales y ligeramente curvadas son una fuerte evidencia de que este rubí es sintético. Es posible que este rubí sintético haya sido craquelado para arruinar su perfecta claridad y hacer que se parezca más a un rubí natural, tanto a simple vista como a través de un microscopio.

Sepa lo que está comprando

Los rubíes, zafiros y otros tipos de gemas sintéticas son fáciles de encontrar en el mercado. Muchas tiendas los venden y representan un porcentaje muy importante de los rubíes y zafiros que se venden hoy en día. No hay nada malo en venderlos ni en comprarlos. Sin embargo, lo esencial de la transacción es que el vendedor revele claramente que son fabricados por el hombre y que el comprador entienda perfectamente que son fabricados por el hombre.

Los vendedores deben realizar esta comunicación esencial en el momento de la venta exhibiendo las gemas sintéticas con etiquetas evidentes, informando al cliente verbalmente y proporcionando un recibo que indique claramente que son artificiales. Podrían llamarse “artificiales”, “sintéticas”, “cultivadas en laboratorio”, “creadas en laboratorio” o cualquier otra terminología que el comprador entienda.

Una de las ventajas de comprar un rubí natural o un zafiro natural es saber que la gema ha sido creada por la naturaleza. La ventaja de comprar un rubí o un zafiro sintético es obtener una piedra con una claridad y un color excelentes a un precio asequible. Muchas personas tienen en mente otros beneficios cuando van a comprar una joya.

Si va a comprar un rubí o zafiro…

Debe saber que se ofrecen varios tipos de rubíes y zafiros a la venta. Algunos son piedras preciosas naturales, otros son piedras preciosas naturales que han sido tratadas por la gente para mejorar su aspecto, y otros son piedras preciosas sintéticas creadas por la gente. Muchos compradores prefieren las gemas naturales no tratadas y están dispuestos a pagar un precio superior por ellas. Otros consideran que las gemas tratadas son aceptables, especialmente a un precio más bajo. Algunos nunca comprarán una gema sintética, pero a otros les gustan las gemas sintéticas porque, en general, tienen un aspecto y un precio atractivos.

No hay nada malo en ninguna de estas opciones. Se trata de una cuestión de preferencia personal y de la cantidad que quiera gastar.

El vendedor de estos artículos debe informarle sobre lo que está comprando en un lenguaje que usted entienda, y la información sobre su compra debe estar escrita en su recibo. Si no estás seguro de algo, no dudes en preguntar. Si tiene alguna duda sobre lo que está comprando, probablemente sea una buena idea retrasar la compra o comprar en otro sitio. Puedes simplemente decirle al vendedor que “necesito pensarlo un poco más”.

Si va a comprar un artículo muy caro, es buena idea que lo identifique un laboratorio gemológico y reciba un informe del mismo. Esto implica enviar el artículo al laboratorio, pagar una pequeña cuota y esperar dos o tres semanas para recibir el informe del laboratorio. Su compra puede depender de que el informe del laboratorio coincida con la información proporcionada por el vendedor. Incluso si el vendedor ya tiene un informe, puede pedir que el laboratorio de su elección le prepare uno.

En resumen, debe entender lo que está comprando, saber que tiene muchas opciones y sentirse cómodo tanto con el artículo como con el precio.

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