Smithsonita: propiedades, color, cristales, usos, piedra preciosa

Mineral de carbonato de zinc, mineral de zinc, piedra preciosa menor

Colores de la smithsonita: Los especímenes de smithsonita de colores espectaculares son populares entre los coleccionistas de minerales. En el sentido de las agujas del reloj, desde la parte superior izquierda: una smithsonita cadmiense amarilla con hábito botrioidal procedente de Arkansas, 6,6 x 4,4 x 2,8 cm; una smithsonita cuprífera verde procedente de Namibia, 3,9 x 3,3 x 2,9 cm; un espécimen azul verdoso procedente de la mina Kelly, Nuevo México, 8 x 5,8 x 4,5 cm; una smithsonita cadmiense naranja procedente de México, 10,1 x 7 x 5,5 cm. Especímenes y fotos de Arkenstone / www.iRocks.com.

¿Qué es la smithsonita?

La smithsonita es un mineral de carbonato de zinc con una composición química de ZnCO3. Hoy en día es un mineral menor de zinc, pero en los primeros tiempos de la metalurgia era uno de los minerales más importantes. Los colores típicos de la smithsonita son el marrón, el gris, el blanco, el verde y el amarillo. Los especímenes translúcidos de colores azul, verde, rosa y amarillo son los favoritos de los coleccionistas de minerales. La smithsonita también se corta en gemas de colección y se utiliza como piedra ornamental.

Cristales de Smithsonita: La Smithsonita casi nunca se ve como cristales bien formados. Este espécimen, procedente de Namibia, es un trozo de roca del campo cubierto por una drusa de cristales de color verde grisáceo. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / MarcelC.

Mineral de hueso seco: Se conoce como mineral de hueso seco a una variedad impura y friable de smithsonita con una estructura en forma de panal. Es un mineral secundario que se encuentra donde los depósitos de zinc se han oxidado. Derechos de autor de la imagen iStockphoto / BrankoBG.

Ocurrencia geológica

La smithsonita es un mineral secundario que se encuentra en las rocas que están por encima y alrededor de muchos yacimientos importantes de zinc. Estas ocurrencias de smithsonita se ven a menudo en la superficie o a poca profundidad. Por ello, la smithsonita fue uno de los primeros minerales de zinc en ser descubiertos y explotados por los metalúrgicos pioneros. El hallazgo de smithsonita en la superficie ha conducido al descubrimiento de un importante yacimiento de zinc en el subsuelo.

Gran parte de la smithsonita se origina cuando la meteorización libera el zinc del mineral primario de un yacimiento, que suele ser la esfalerita. El mineral de zinc oxidado en presencia de dióxido de carbono puede dar lugar a la formación de smithsonita. Esta smithsonita es un mineral secundario que a menudo se encuentra en forma de rellenos de fracturas y revestimientos botrioidales en las rocas del campo. La smithsonita, formada a partir de zinc redepositado, es un excelente ejemplo de mineral secundario.

La smithsonita casi nunca se encuentra como cristales bonitos. Los recubrimientos botrioidales en las rocas y las fracturas son un modo común de ocurrencia. Otro modo de aparición es el conocido como mineral de hueso seco – una variedad impura y friable de smithsonita con una estructura en forma de panal.

Propiedades físicas de la smithsonita

Smithsonita vs. Hemimorfita

La smithsonita y la hemimorfita son dos minerales muy diferentes. La smithsonita es un mineral de carbonato y un miembro del sistema cristalino trigonal, mientras que la hemimorfita es un mineral de silicato y ortorrómbico. También tienen diferencias notables en cuanto a la gravedad específica y el clivaje.

Incluso con estas diferencias, los dos minerales se confundieron entre sí y se identificaron con el nombre de «calamina» hasta mediados o finales del siglo XIX. Un factor importante de esta confusión es el hecho de que ambos eran a menudo microcristalinos, translúcidos y a menudo intercalados entre sí en un hábito cristalino botrioidal. Por ello, durante mucho tiempo se pensó que eran el mismo mineral.

Los investigadores que conocen algunas propiedades básicas de estos minerales y tienen las herramientas necesarias pueden identificarlos fácilmente en especímenes monominerales. Identificar la mezcla es más difícil. Utilice estas propiedades:

  • La smithsonita efervesce bajo una gota de ácido clorhídrico diluido y frío, pero la hemimorfita no.
  • La hemimorfita tiene una gravedad específica menor (3,4 a 3,5) que la smithsonita (4,3 a 4,5).
  • La hemimorfita tiene un clivaje perfecto en una dirección, pero la smithsonita tiene un clivaje perfecto en dos direcciones que se unen para formar ángulos rómbicos.
  • Las mezclas de estos minerales tendrán una gravedad específica intermedia y reaccionarán con ácido clorhídrico diluido y frío.

Smithsonita facetada: Una piedra preciosa ovalada de corte escalonado, facetada de smithsonita amarilla translúcida. Con una dureza de 4,5, la smithsonita es demasiado blanda para la mayoría de los usos en joyería, pero el mineral se corta en gemas de colores para los coleccionistas. Imagen de SBS Eclectic Images / Alamy.

Cabujón de smithsonita: Un cabujón en forma de lágrima, tallado en smithsonita azul brillante. Con una dureza de 4,5, la smithsonita es demasiado blanda para la mayoría de los usos en joyería, pero el mineral se corta en gemas de colores para los coleccionistas. Imagen de SBS Eclectic Images / Alamy.

Gemología de la smithsonita

La smithsonita, con un color y una claridad excelentes, se corta a menudo en gemas facetadas y cabujones. Raramente se utiliza en joyería porque tiene una dureza Mohs de sólo 4 a 4,5 y se rayaría y desgastaría rápidamente incluso con un uso cuidadoso. Las fotos adjuntas muestran un óvalo facetado de smithsonita amarilla translúcida y un cabujón en forma de lágrima tallado en smithsonita azul translúcida.

La smithsonita es un buen ejemplo de gema de colección. Suelen tener una belleza espectacular pero son demasiado frágiles para ser prácticas en joyería. También pueden ser extremadamente raras o no ser lo suficientemente conocidas como para tener un mercado viable con los compradores de joyas.

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