Tipos de erupciones volcánicas

Erupción hawaiana. En una erupción hawaiana, la lava fluida es expulsada de un respiradero en forma de fuentes de fuego o flujos de lava. La erupción de 1969 en el Mauna Ulu, un respiradero del volcán Kilauea en Hawai, fue un ejemplo espectacular de fuentes de fuego. Foto de D.A. Swanson, USGS, 22 de agosto de 1969. Ampliar la imagen

Erupciones volcánicas

El tipo más común de erupción volcánica se produce cuando el magma (el término para la lava cuando está por debajo de la superficie de la Tierra) se libera de un respiradero volcánico. Las erupciones pueden ser efusivas, en las que la lava fluye como un líquido espeso y pegajoso, o explosivas, en las que la lava fragmentada explota desde un respiradero. En las erupciones explosivas, la roca fragmentada puede ir acompañada de ceniza y gases; en las erupciones efusivas, la desgasificación es común pero la ceniza no suele serlo.

Los vulcanólogos clasifican las erupciones en varios tipos diferentes. Algunas reciben el nombre de volcanes concretos en los que el tipo de erupción es habitual; otras se refieren a la forma resultante de los productos eruptivos o al lugar donde se producen las erupciones. A continuación se presentan algunos de los tipos de erupciones más comunes:

Erupción hawaiana

En una erupción hawaiana, la lava basáltica fluida es lanzada al aire en chorros desde un respiradero o línea de respiraderos (una fisura) en la cumbre o en el flanco de un volcán. Los chorros pueden durar horas o incluso días, un fenómeno conocido como fuente de fuego. Las salpicaduras creadas por los trozos de lava caliente que caen de la fuente pueden fundirse y formar flujos de lava, o construir colinas llamadas conos de salpicaduras. Los flujos de lava también pueden salir de los respiraderos al mismo tiempo que se producen las fuentes, o durante los periodos en los que las fuentes se han detenido. Dado que estos flujos son muy fluidos, pueden recorrer kilómetros desde su origen antes de enfriarse y endurecerse.

Las erupciones hawaianas reciben su nombre del volcán Kilauea, en la Gran Isla de Hawai, que es famoso por producir espectaculares fuentes de fuego. Dos excelentes ejemplos de ellas son la erupción del Mauna Ulu de 1969-1974 en el flanco del volcán, y la erupción del cráter Kilauea Iki de 1959 en la cumbre del Kilauea. En ambas erupciones, las fuentes de lava alcanzaron alturas de más de mil pies.

Erupción estromboliana. Una erupción estromboliana se caracteriza por breves estallidos de lava incandescente, creados por el estallido de grandes burbujas de gas en el respiradero de la cumbre de un volcán. Esta foto, tomada desde la cima del Stromboli, un volcán de las Islas Eolias (Italia), muestra un ejemplo clásico de esta actividad. Foto copyright iStockphoto / Andrew Hague.

Erupción estromboliana

Las erupciones estrombolianas son estallidos distintos de lava fluida (normalmente basalto o andesita basáltica) desde la boca de un conducto de la cumbre lleno de magma. Las explosiones suelen producirse cada pocos minutos a intervalos regulares o irregulares. Las explosiones de lava, que pueden alcanzar alturas de cientos de metros, son causadas por el estallido de grandes burbujas de gas, que se desplazan hacia arriba en el conducto lleno de magma hasta llegar al aire libre.

Este tipo de erupción puede crear una variedad de productos eruptivos: salpicaduras, o globos endurecidos de lava vítrea; escoria, que son trozos endurecidos de lava burbujeante; bombas de lava, o trozos de lava de unos pocos centímetros a unos pocos metros de tamaño; ceniza; y pequeños flujos de lava (que se forman cuando las salpicaduras calientes se funden y fluyen ladera abajo). Los productos de una erupción explosiva suelen denominarse colectivamente tefra.

Las erupciones estrombolianas suelen estar asociadas a pequeños lagos de lava, que pueden acumularse en los conductos de los volcanes. Son una de las menos violentas de las erupciones explosivas, aunque pueden seguir siendo muy peligrosas si las bombas o los flujos de lava alcanzan zonas habitadas. Las erupciones estrombolianas deben su nombre al volcán que forma la isla italiana de Stromboli, que cuenta con varios respiraderos en la cumbre. Estas erupciones son especialmente espectaculares por la noche, cuando la lava brilla intensamente.

Erupción vulcaniana. Explosiones relativamente pequeñas pero violentas de lava viscosa crean columnas de ceniza y gas y ocasionalmente flujos piroclásticos, como se ve en esta erupción del complejo de domos volcánicos del Santiaguito en Guatemala. Foto de Jessica Ball, 15 de marzo de 2009.

Erupción vulcaniana

Una erupción vulcaniana es una explosión corta, violenta y relativamente pequeña de magma viscoso (generalmente andesita, dacita o riolita). Este tipo de erupción es el resultado de la fragmentación y explosión de un tapón de lava en un conducto volcánico, o de la ruptura de un domo de lava (lava viscosa que se amontona sobre un respiradero). Las erupciones vulcanianas crean potentes explosiones en las que el material puede viajar a más de 350 metros por segundo (800 mph) y elevarse varios kilómetros en el aire. Producen tefra, nubes de ceniza y corrientes de densidad piroclástica (nubes de ceniza caliente, gas y roca que fluyen casi como fluidos).

Las erupciones vulcanianas pueden ser repetitivas y durar días, meses o años, o pueden preceder a erupciones explosivas aún mayores. Reciben su nombre de la isla italiana de Vulcano, donde se cree que un pequeño volcán que experimentó este tipo de erupción explosiva era el respiradero sobre la fragua del dios herrero romano Vulcano.

Erupción de Plinain. Las erupciones plinianas, las más grandes y violentas de todas las erupciones explosivas, envían columnas de roca pulverizada, ceniza y gases que se elevan kilómetros hacia la atmósfera en cuestión de minutos. El Monte St. Helens, en el estado de Washington, experimentó una erupción pliniana tras un gran colapso de los flancos en 1980. Foto de Austin Post, USGS, 18 de mayo de 1980. Ampliar la imagen

Erupción pliniana

El mayor y más violento de todos los tipos de erupciones volcánicas son las erupciones plinianas. Se producen por la fragmentación de magma gaseoso y suelen estar asociadas a magmas muy viscosos (dacita y riolita). Liberan enormes cantidades de energía y crean columnas de erupción de gas y ceniza que pueden elevarse hasta 50 km (35 millas) de altura a velocidades de cientos de metros por segundo. La ceniza de una columna de erupción puede desplazarse o ser arrastrada a cientos o miles de kilómetros del volcán. Las columnas de erupción suelen tener la forma de un hongo (similar a una explosión nuclear) o de un pino italiano; Plinio el Joven, un historiador romano, hizo la comparación mientras veía la erupción del Monte Vesubio en el año 79 d.C., y las erupciones plinianas llevan su nombre.

Las erupciones plinianas son extremadamente destructivas y pueden llegar a destruir toda la cima de una montaña, como ocurrió en el Monte Santa Helena en 1980. Pueden producir caídas de ceniza, escoria y bombas de lava a kilómetros del volcán, así como corrientes de densidad piroclástica que arrasan los bosques, arrancan el suelo del lecho de roca y borran todo lo que encuentran a su paso. Estas erupciones suelen ser climáticas, y un volcán con una cámara de magma vaciada por una gran erupción pliniana puede entrar posteriormente en un periodo de inactividad.

Domo de lava. Los domos de lava, como este ejemplo en el cráter del Monte Santa Helena, son pilas de lava viscosa que están demasiado frías y pegajosas para fluir lejos. Los domos crecen y se colapsan en ciclos, y a menudo se forman en volcanes que también experimentan erupciones plinianas. Foto de Lyn Topinka, USGS, 12 de agosto de 1985. Ampliar la imagen

Cúpulas de lava

Las cúpulas de lava se forman cuando la lava muy viscosa y con restos (normalmente andesita, dacita o riolita) sale de un respiradero sin explotar. La lava se amontona en un domo, que puede crecer inflándose desde el interior o expulsando lóbulos de lava (algo así como la pasta de dientes que sale de un tubo). Estos lóbulos de lava pueden ser cortos y abultados, largos y finos, o incluso formar picos que se elevan decenas de metros en el aire antes de caer. Las cúpulas de lava pueden ser redondeadas, con forma de tortita o con montones irregulares de roca, según el tipo de lava del que se formen.

Los domos de lava no son sólo pilas pasivas de roca; a veces pueden colapsar y formar corrientes de densidad piroclástica, extruir flujos de lava o experimentar pequeñas y grandes erupciones explosivas (¡que pueden incluso destruir los domos!) Una erupción de construcción de domos puede durar meses o años, pero suelen ser repetitivas (lo que significa que un volcán construirá y destruirá varios domos antes de que la erupción cese). El volcán Redoubt, en Alaska, y el Chaitén, en Chile, son ejemplos activos de este tipo de erupción, y el Monte Santa Helena, en el estado de Washington, pasó varios años construyendo varios domos de lava.

Erupción Surtseyana. La lava que entra en erupción a través del agua crea los dramáticos penachos de escoria y las ondulantes nubes de ceniza y gas de una erupción Surtseyana. El ejemplo tipo de esta erupción ocurrió en Surtsey, una isla volcánica frente a la costa de Islandia. Imagen de la NOAA de la erupción de 1963. Ampliar la imagen

Erupción Surtseyana

Las erupciones Surtseyanas son un tipo de erupción hidromagmática, en la que el magma o la lava interactúan explosivamente con el agua. En la mayoría de los casos, las erupciones Surtseyanas se producen cuando un volcán submarino ha crecido lo suficiente como para romper la superficie del agua; como el agua se expande cuando se convierte en vapor, el agua que entra en contacto con la lava caliente explota y crea penachos de ceniza, vapor y escoria. Las lavas creadas por una erupción surtseyana tienden a ser basálticas, ya que la mayoría de los volcanes oceánicos son basálticos.

El ejemplo clásico de una erupción surtseyana fue la isla volcánica de Surtsey, que entró en erupción frente a la costa sur de Islandia entre 1963 y 1965. La actividad hidromagmática acumuló varios kilómetros cuadrados de tefra durante los primeros meses de la erupción; finalmente, el agua del mar ya no pudo llegar al respiradero y la erupción pasó a ser de estilo hawaiano y estromboliano. Más recientemente, en marzo de 2009, varios respiraderos de la isla volcánica de Hunga Ha’apai, cerca de Tonga, entraron en erupción. Las explosiones en tierra y mar adentro crearon penachos de ceniza y vapor que se elevaron a más de 8 km de altura y arrojaron penachos de tefra a cientos de metros de los respiraderos.

Sobre el autor

Jessica Ball es una estudiante graduada en el Departamento de Geología de la Universidad Estatal de Nueva York en Buffalo. Su especialidad es la vulcanología y actualmente investiga los colapsos de domos de lava y los flujos piroclásticos. Jessica se licenció en Ciencias en el College of William and Mary y trabajó durante un año en el American Geological Institute en el programa de educación y divulgación. También escribe el blog Magma Cum Laude, y en el tiempo libre que le queda, disfruta escalando y tocando varios instrumentos de cuerda.

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