Tipos de meteoritos: de hierro, de piedra, de hierro pétreo, lunares, marcianos

El segundo de una serie de artículos de Geoffrey Notkin, Meteoritos Aerolíticos

Meteorito de hierro: Detalle de una rodaja pulida y grabada de un meteorito de siderita (hierro) encontrado en el campo de cultivo de Brenham, Kansas, en 2005 por el cazador profesional de meteoritos Steve Arnold. La rodaja ha sido grabada con una solución suave de ácido nítrico para revelar un patrón entrelazado de aleaciones de hierro-níquel, taenita y kamacita. La estructura en forma de celosía se conoce como patrón Widmanstätten en honor al conde Alois von Beckh Widmanstätten, que describió el fenómeno a principios del siglo XIX. Foto de Geoffrey Notkin, copyright Aerolite Meteorites. Haga clic para ampliar.

Suele decirse que cuando la persona media se imagina cómo es un meteorito, piensa en un hierro. Es fácil ver por qué. Los meteoritos de hierro son densos, muy pesados, y a menudo se han forjado en formas inusuales o incluso espectaculares al caer en picado, fundiéndose, a través de la atmósfera de nuestro planeta.

Aunque los hierros pueden ser el sinónimo de la percepción de la mayoría de la gente del aspecto típico de una roca espacial, son sólo uno de los tres tipos principales de meteoritos, y bastante poco comunes en comparación con los meteoritos de piedra, especialmente el grupo de meteoritos de piedra más abundante: las condritas ordinarias.

Meteorito de hierro: Un magnífico meteorito de hierro completo de 1.363 gramos procedente de la lluvia de meteoritos Sikhote-Alin, que tuvo lugar en una zona remota de Siberia oriental en el invierno de 1947. Este magnífico ejemplar se describe como un individuo completo, ya que atravesó la atmósfera en una sola pieza, sin fragmentarse. Su superficie está cubierta de decenas de pequeños regmagliptos, o huellas de pulgares, creados por la fusión durante el vuelo. La lluvia de Sikhote-Alin fue la mayor caída de meteoritos presenciada de la historia. Foto de Geoffrey Notkin, copyright Aerolite Meteorites. Haga clic para ampliar.

Los tres tipos principales de meteoritos

Aunque hay un gran número de subclases, los meteoritos se dividen en tres grupos principales: hierros, piedras y hierros-piedra. Casi todos los meteoritos contienen níquel y hierro extraterrestre, y los que no contienen nada de hierro son tan raros que cuando nos piden ayuda y consejo para identificar posibles rocas espaciales, solemos descartar cualquier cosa que no contenga cantidades significativas de metal. Gran parte de la clasificación de los meteoritos se basa, de hecho, en la cantidad de hierro que contiene un espécimen.

Meteorito de piedra: Un individuo completo de 56,5 gramos de la eucrita Millbillillie de Australia. Fue una caída presenciada (1960) y es un tipo raro de acondrita, un meteorito de piedra que no contiene condrulos. Las eucritas son rocas volcánicas procedentes de otros cuerpos del sistema solar, y Millbillie es uno de los pocos meteoritos que no contiene hierro-níquel. Obsérvese la corteza de fusión de color negro brillante y las finas líneas de flujo que se produjeron al fundirse la superficie del meteorito durante el vuelo. Este espécimen también está muy orientado, con un borde de ataque de libro (en la imagen) y un dorso plano. Foto de Geoffrey Notkin, copyright Aerolite Meteorites. Haga clic para ampliar.

Meteoritos de hierro

Cuando doy conferencias y presentaciones sobre meteoritos a sociedades de rocas y minerales, museos y escuelas, siempre me gusta comenzar la presentación pasando un meteorito de hierro del tamaño de una pelota de fútbol.

La mayoría de la gente nunca ha tenido una roca espacial en sus manos y cuando alguien coge un meteorito de hierro por primera vez se le ilumina la cara y su reacción es, casi sin falta, exclamar: «¡Vaya, qué pesado!».

Los meteoritos de hierro formaron parte del núcleo de un planeta o de un gran asteroide desaparecido hace mucho tiempo y se cree que se originaron en el Cinturón de Asteroides, entre Marte y Júpiter. Se encuentran entre los materiales más densos de la Tierra y se adhieren con mucha fuerza a un imán potente. Los meteoritos de hierro son mucho más pesados que la mayoría de las rocas terrestres; si alguna vez has levantado una bala de cañón o un trozo de hierro o acero, te harás una idea.

En la mayoría de los especímenes de este grupo, el contenido de hierro es aproximadamente del 90 al 95%, y el resto está compuesto por níquel y oligoelementos. Los meteoritos de hierro se subdividen en clases tanto por su composición química como por su estructura. Las clases estructurales se determinan estudiando las aleaciones de hierro y níquel que las componen: kamacita y taenita.

Estas aleaciones crecen formando un complejo patrón cristalino entrelazado conocido como patrón Widmanstätten, en honor al conde Alois von Beckh Widmanstätten, que describió el fenómeno en el siglo XIX.

Esta notable disposición en forma de celosía puede ser muy hermosa y normalmente sólo es visible cuando los meteoritos de hierro se cortan en placas, se pulen y luego se graban con una solución suave de ácido nítrico. Los cristales de kamacita revelados por este proceso se miden y el ancho de banda medio se utiliza para subdividir los meteoritos de hierro en una serie de clases estructurales. Un hierro con bandas muy estrechas, de menos de 1 mm, sería una «octaedrita fina» y los que tienen bandas anchas se llamarían «octaedritas gruesas».

Metorito de piedra: Detalle de rebanada preparada de la condrita carbonácea Allende, que se vio caer en Chihuahua, México, la noche del 8 de febrero de 1969, tras una enorme bola de fuego. Allende contiene compuestos carbonosos así como inclusiones ricas en calcio (gran círculo blanco cerca del centro). El Dr. Elbert King, científico de la NASA, viajó al lugar inmediatamente después de la caída y recuperó numerosos ejemplares que se intercambiaron con instituciones de todo el mundo, lo que convirtió a Allende en uno de los meteoritos más estudiados. El meteorito Allende también contiene microdiamantes y se cree que es anterior a la formación de nuestro sistema solar. Foto de Leigh Anne DelRay, copyright Aerolite Meteorites. Haga clic para ampliar.

Meteoritos de piedra

El grupo más numeroso de meteoritos es el de las piedras, y en su día formaron parte de la corteza exterior de un planeta o asteroide. Muchos meteoritos de piedra -sobre todo los que han estado en la superficie de nuestro planeta durante un largo periodo de tiempo- suelen parecerse mucho a las rocas terrestres, y puede ser necesario un ojo experto para detectarlos cuando se busca un meteorito en el campo.

Las piedras recién caídas mostrarán una costra de fusión negra, creada cuando la superficie se quemó literalmente durante el vuelo, y la gran mayoría de las piedras contienen suficiente hierro para adherirse fácilmente a un imán potente.

Algunos meteoritos de piedra contienen pequeñas y coloridas inclusiones en forma de grano conocidas como «condrúculas». Estos diminutos granos se originaron en la nebulosa solar y, por lo tanto, son anteriores a la formación de nuestro planeta y del resto del sistema solar, lo que los convierte en la materia más antigua que conocemos para su estudio. Los meteoritos de piedra que contienen estos condritos se conocen como «condritas».

Las rocas del espacio sin condritas se conocen como «acondritas». Se trata de rocas volcánicas del espacio que se formaron a partir de la actividad ígnea dentro de sus cuerpos madre, donde la fusión y la recristalización erradicaron todo rastro de las antiguas condritas. Las acondritas contienen poco o ningún hierro extraterrestre, por lo que son mucho más difíciles de encontrar que la mayoría de los demás meteoritos, aunque los ejemplares suelen presentar una notable corteza de fusión brillante que parece casi una pintura de esmalte.

Meteorito de hierro-piedra: Un mar de cristales de olivino dorados y anaranjados (la piedra preciosa peridoto) se encuentran suspendidos en una matriz de hierro-níquel extraterrestre en este trozo pulido de la pallasita Imilac, descubierta por primera vez en el remoto desierto chileno de Atacama en 1822. Cuando están bien preparadas, las pallasitas se encuentran entre los meteoritos más atractivos y son muy apreciadas por los coleccionistas, tanto por su rareza como por su belleza. Foto de Geoffrey Notkin, copyright Aerolite Meteorites. Haga clic para ampliar.

Meteoritos de piedra de la Luna y Marte

¿Encontramos realmente rocas lunares y marcianas en la superficie de nuestro propio planeta? La respuesta es sí, pero son extremadamente raras. Se han descubierto en la Tierra un centenar de meteoritos lunares diferentes (lunaitas) y una treintena de meteoritos marcianos (SNC), y todos ellos pertenecen al grupo de las acondritas.

Los impactos de otros meteoritos en las superficies lunar y marciana dispararon fragmentos al espacio y algunos de ellos acabaron cayendo en la Tierra. Desde el punto de vista económico, los especímenes lunares y marcianos se encuentran entre los meteoritos más valiosos, y a menudo se venden en el mercado de los coleccionistas por hasta 1.000 dólares el gramo, lo que hace que valgan muchas veces su peso en oro.

Meteorito de hierro-piedra: El mesosiderito Vaca Muerta muestra características tanto de los meteoritos de hierro como de los de piedra, de ahí su clase de hierro-piedra. Este fragmento erosionado se encontró en el desierto de Atacama, en Chile. Una de las caras ha sido cortada y pulida para revelar un interior negro y plateado moteado. Foto de Leigh Anne DelRay, copyright Aerolite Meteorites. Haga clic para ampliar.

Meteoritos de hierro pétreo

Los menos abundantes de los tres tipos principales, los de hierro pétreo, representan menos del 2% de todos los meteoritos conocidos. Se componen de cantidades aproximadamente iguales de níquel-hierro y piedra y se dividen en dos grupos: pallasitas y mesosideritas. Se cree que los irones pétreos se formaron en el límite entre el núcleo y el manto de sus cuerpos madre.

Las pallasitas son quizás el más atractivo de todos los meteoritos, y ciertamente de gran interés para los coleccionistas privados. Las pallasitas están formadas por una matriz de níquel-hierro repleta de cristales de olivino. Cuando los cristales de olivino tienen la suficiente pureza y muestran un color verde esmeralda, se conocen como la piedra preciosa peridoto. Las pallasitas toman su nombre de un zoólogo y explorador alemán, Peter Pallas, que describió el meteorito ruso Krasnojarsk, encontrado cerca de la capital siberiana del mismo nombre en el siglo XVIII. Cuando se cortan y pulen en finas placas, los cristales de las pallasitas se vuelven translúcidos, lo que les confiere una notable belleza de otro mundo.

Las mesosideritas son el menor de los dos grupos de hierro-piedra. Contienen tanto níquel-hierro como silicatos y suelen mostrar una atractiva matriz plateada y negra de alto contraste cuando se cortan y pulen -la mezcla aparentemente aleatoria de inclusiones da lugar a algunas características muy llamativas. La palabra mesosiderita deriva del griego para «mitad» y «hierro», y son muy raras. De los miles de meteoritos catalogados oficialmente, menos de un centenar son mesosideritas.

Clasificación de los meteoritos

La clasificación de los meteoritos es un tema complejo y técnico y lo anterior pretende ser sólo un breve resumen del tema. La metodología de clasificación ha cambiado varias veces a lo largo de los años; los meteoritos conocidos son a veces reclasificados, y ocasionalmente se añaden subclases completamente nuevas. Para más información, recomiendo The Cambridge Encyclopedia of Meteorites de O. Richard Norton y The Handbook of Iron Meteorites de Vagn Buchwald.

El libro de meteoritos de Geoff Notkin

Sobre el autor

Geoffrey Notkin es un cazador de meteoritos, escritor científico, fotógrafo y músico. Nació en Nueva York, se crió en Londres, Inglaterra, y ahora tiene su hogar en el desierto de Sonora, Arizona. Colaborador habitual de revistas de ciencia y arte, su trabajo ha aparecido en Reader’s Digest , The Village Voice , Wired , Meteorite , Seed , Sky & Telescope Telescope , Rock & Gem , Lapidary Journal , Geotimes , New York Press , y numerosas otras publicaciones nacionales e internacionales. Trabaja regularmente en televisión y ha realizado documentales para The Discovery Channel, BBC, PBS, History Channel, National Geographic, A&E y Travel Channel.

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