Usos del gas natural: Energía eléctrica, industria, vehículos, hogares

El gas natural es un importante combustible y una materia prima en la fabricación.

Uso final del gas natural en Estados Unidos: La generación de energía eléctrica, la industria, las residencias y los edificios comerciales fueron los principales sectores consumidores de gas natural en Estados Unidos durante el año natural 2013. Solo el 0,14% se destinó a su uso como combustible para vehículos. Imagen de Geology.com con datos de la Administración de Información Energética de Estados Unidos.

El gas natural: Un combustible y una materia prima

El gas natural se utiliza de un número asombroso de maneras. Aunque en la mayoría de los hogares estadounidenses se considera un combustible para cocinar y calentar, el gas natural tiene otros muchos usos energéticos y como materia prima que sorprenden a la mayoría de las personas que los conocen.

En Estados Unidos, la mayor parte del gas natural se quema como combustible. En 2012, cerca del 30% de la energía consumida en todo el país se obtuvo del gas natural [1]. Se utilizó para generar electricidad, calentar edificios, abastecer de combustible a los vehículos, calentar agua, hornear alimentos, alimentar hornos industriales, ¡e incluso hacer funcionar aparatos de aire acondicionado!

Consumo de gas natural por parte de clientes residenciales y comerciales: La demanda residencial y comercial de gas natural es mayor en invierno, cuando la gente quema gas para calentar sus hogares y negocios. Dado que pocas personas enfrían su casa o negocio en verano con aires acondicionados de gas natural, la demanda de verano es mucho menor. Imagen de la Administración de Información Energética de EE.UU.

22 trillones de pies cúbicos

Durante 2009, Estados Unidos consumió unos 22,8 trillones de pies cúbicos de gas natural. Eso es suficiente gas para llenar una habitación del tamaño de Pensilvania y de unos 18 pies de altura. La mayor parte de ese gas se suministró a casi 70 millones de hogares y lugares de negocios a través de más de un millón de kilómetros de gasoductos de gas natural [2].

Usos del gas natural en los hogares estadounidenses

Más de la mitad de los hogares de Estados Unidos se abastecen de gas natural. Alrededor del 21% del gas natural consumido en Estados Unidos durante 2013 se destinó a los hogares [1]. Este gas se suministra a los hogares a través de tuberías o en tanques como GNC (gas natural comprimido). La mayor parte del gas natural que se consume en los hogares se utiliza para la calefacción y el calentamiento del agua. También se utiliza en estufas, hornos, secadoras de ropa, aparatos de iluminación y otros electrodomésticos.

Usos sorprendentes del gas natural: El gas natural se utiliza para fabricar una gran variedad de productos. El fertilizante que se está esparciendo en la imagen superior izquierda podría haberse fabricado con amoníaco producido a partir de gas natural; las piezas de plástico de la esparcidora y la ropa del operario probablemente se produjeron con la ayuda del gas natural como ingrediente o como combustible en la fábrica. La mayoría de los ladrillos y el cemento se producen utilizando gas natural como fuente de calor. Muchos productos farmacéuticos y botellas de plástico se fabrican con gas natural como ingrediente. Los cereales y las frutas suelen hornearse o secarse utilizando gas natural como fuente de calor. Imágenes con copyright de iStockphoto y (en el sentido de las agujas del reloj) de Bill Grove, John Leung, Kristine Slipson y Amanda Rohde.

Usos del gas natural en los edificios comerciales

En 2013 cerca del 14% del gas natural consumido en Estados Unidos se destinó a los edificios comerciales. El uso del gas natural en los edificios comerciales es similar a su uso en las residencias. Se utiliza principalmente para la calefacción de espacios, el calentamiento del agua y, a veces, para el aire acondicionado.

Demanda de gas natural por parte de clientes eléctricos e industriales: La demanda de gas natural por parte de la industria eléctrica en Estados Unidos alcanza su punto máximo en verano, cuando los hogares y las empresas utilizan el aire acondicionado. Dado que muy pocos hogares y empresas tienen aparatos de aire acondicionado de gas natural, la demanda se dirige a la electricidad. Imagen de la Administración de Información Energética de Estados Unidos.

Generación de energía eléctrica

El sector de la energía eléctrica fue el mayor consumidor de gas natural en Estados Unidos durante 2013. Alrededor del 34% del consumo de gas natural se utilizó para producir electricidad.

De los tres combustibles fósiles utilizados para la generación de energía eléctrica (carbón, petróleo, gas natural), el gas natural es el que menos dióxido de carbono emite por unidad de energía producida. Emite un 30% menos de dióxido de carbono que el petróleo y un 45% menos que el carbón. La quema de gas natural también libera menos cantidades de óxidos de nitrógeno, dióxido de azufre, partículas y mercurio en comparación con el carbón y el petróleo [3].

A medida que Estados Unidos se preocupa más por el cambio climático, las emisiones de dióxido de carbono y la calidad del aire, se espera que aumente el uso del gas natural para la generación de electricidad.

Gráfico de precios del gas natural: Los precios del gas natural fluctúan con el tiempo. Los precios en boca de pozo están determinados por la oferta, la demanda y las condiciones económicas generales. Los precios para los consumidores se determinan por factores similares. Imagen de la Administración de Información Energética de los Estados Unidos.

Usos industriales del gas natural

El gas natural se utiliza en una gran variedad de procesos de fabricación. Alrededor del 31% del consumo de gas natural en 2013 en Estados Unidos fue realizado por la industria. El gas natural se utiliza como materia prima y como fuente de calor.

El gas natural es un ingrediente utilizado para fabricar fertilizantes, anticongelantes, plásticos, productos farmacéuticos y tejidos. También se utiliza para fabricar una amplia gama de productos químicos como amoníaco, metanol, butano, etano, propano y ácido acético.

Muchos procesos de fabricación requieren calor para fundir, secar, hornear o esmaltar un producto. El gas natural se utiliza como fuente de calor en la fabricación de vidrio, acero, cemento, ladrillos, cerámica, azulejos, papel, productos alimenticios y muchos otros productos. El gas natural también se utiliza en muchas instalaciones industriales para la incineración.

Mapa de precios del gas natural: El precio del gas natural no es uniforme en todo Estados Unidos. En su lugar, el precio viene determinado por la oferta, la demanda, la proximidad al suministro, los entornos normativos y el coste del gas natural que fluye en el sistema de distribución local. Históricamente, los habitantes de la costa este han pagado algunos de los precios más altos. Esto puede cambiar a medida que se desarrollen nuevos recursos no convencionales, como el Marcellus Shale, y que llegue más GNL de productores de bajo coste. Imagen de Geology.com con datos del precio del gas natural del año 2008 de la Administración de Información Energética de Estados Unidos.

Uso de la industria del gas y el petróleo

Las empresas que producen y transportan gas natural también son consumidoras. El transporte de gas natural a través de gasoductos requiere estaciones de compresión para mantener el gas presurizado y fluyendo a través del gasoducto. Muchas de estas estaciones de compresión utilizan el gas natural como combustible. Muchas refinerías de petróleo utilizan el gas natural para la calefacción y la generación de energía.

Estudios sobre flotas de gas natural: El gobierno de Estados Unidos ha realizado muchos estudios de cooperación con empresas, gobiernos locales y organismos públicos relacionados con el uso del gas natural como combustible para flotas de vehículos. Los resultados de estos estudios han favorecido de forma abrumadora al gas natural. Los resúmenes de estos estudios y muchos informes completos pueden descargarse de la página web del Departamento de Energía de Estados Unidos [5].

El gas natural como combustible vehicular

El gas natural tiene un enorme potencial para aumentar su uso como combustible vehicular. Los principales obstáculos para ello han sido la corta autonomía de los vehículos, las limitadas opciones de repostaje y la lentitud de éste. Sin embargo, en los últimos años los precios de las estaciones de servicio han bajado a unos pocos cientos de dólares, y éstas pueden colocarse en las residencias donde los vehículos pueden repostar durante la noche o entre viajes.

Dado que aproximadamente la mitad de las residencias de Estados Unidos se abastecen de gas natural, el potencial para aumentar el número de vehículos de gas natural en la carretera es muy alto. Además, el descubrimiento de gas natural en los yacimientos de esquisto de todo el país ha aumentado la disponibilidad del gas y ha disminuido su precio.

El gas natural tiene importantes ventajas sobre la gasolina y el gasóleo. Los vehículos de gas natural emiten entre un 60% y un 90% menos de contaminantes que producen smog y entre un 30% y un 40% menos de emisiones de gases de efecto invernadero. También cuesta menos por kilómetro el funcionamiento de un vehículo de gas natural en comparación con uno de gasolina o diésel [4]. Además, el gas natural se produce localmente en lugar de importarse.

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