Usos del sílex | Herramientas, armas, encendedores, piedras preciosas

Un material duro y resistente, utilizado por los humanos para fabricar herramientas durante millones de años

Nódulo de sílex: El sílex es una variedad de cuarzo microcristalino o criptocristalino. Se presenta en forma de nódulos y masas concrecionales y, con menor frecuencia, en forma de depósito estratificado. Se rompe de forma consistente con una fractura concoidea y fue uno de los primeros materiales utilizados para fabricar herramientas por los primeros pobladores. Lo utilizaron para fabricar herramientas de corte. Este espécimen mide unos diez centímetros y procede de los acantilados de Dover (Inglaterra).

¿Qué es el sílex?

El sílex es una roca sedimentaria química o bioquímica dura y resistente que se rompe con una fractura concoidea. Es una forma de cuarzo microcristalino que los geólogos suelen llamar «chert».

El sílex se forma a menudo en forma de nódulos en rocas sedimentarias como la creta y las calizas marinas. Los nódulos pueden estar dispersos de forma aleatoria en la unidad rocosa, pero a menudo se concentran en capas distintas. Algunas unidades de roca se forman por la acumulación de material esquelético silíceo. Estos pueden recristalizar para formar una capa de sílex estratificado.

¿Es esta roca sílex? ¿Chert? o ¿Jaspe?

El sílex es muy resistente a la intemperie y suele encontrarse en forma de guijarros o cantos rodados a lo largo de los arroyos y las playas. Los primeros pobladores que utilizaban el sílex para fabricar herramientas solían buscar en estas zonas trozos de sílex con una forma agradable para fabricar herramientas específicas.

Flintknapping: Los pueblos prehistóricos llegaron a ser muy hábiles en el flintknapping, un método para dar forma al sílex en objetos útiles como taladros, puntas de flecha, hojas de cuchillo y puntas de lanza. Imagen del Servicio de Parques Nacionales.

El material preferido para fabricar herramientas

Los seres humanos han utilizado el sílex para fabricar herramientas de piedra durante al menos dos millones de años. [1] La fractura concoidea del sílex hace que se rompa en trozos de bordes afilados. Los primeros pobladores reconocieron esta propiedad del sílex y aprendieron a convertirlo en hojas de cuchillo, puntas de proyectil, raspadores, hachas, taladros y otras herramientas afiladas.

Desarrollaron un método para golpear un trozo de sílex y obtener un borde afilado, conocido como «afilado de sílex». Mediante el ensayo, el error y la práctica, se convirtieron en artesanos altamente cualificados que podían fabricar herramientas con unos pocos golpes rápidos. Si las herramientas se rompían o se dañaban con el uso, a menudo se reconvertían en herramientas más pequeñas de función similar.

Cuchillo de sílex: Un cuchillo lítico fabricado con sílex. Foto copyright iStockphoto / Martin Vallière.

El valor del sílex para la fabricación de herramientas afiladas fue descubierto y utilizado por los pueblos de la Edad de Piedra en casi todas las culturas primitivas situadas donde el sílex podía encontrarse fácilmente. Cuando el sílex no estaba disponible localmente, la gente a menudo viajaba o comerciaba para obtener herramientas prefabricadas o piezas de sílex para su fabricación. Su supervivencia dependía de tener un material duradero que pudiera utilizarse para producir herramientas afiladas.

Piedra de Ohio: El sílex de Vanport ha sido extraído por la gente durante al menos 12.000 años. Aflora en una capa de entre uno y doce pies de espesor a lo largo de Flint Ridge en el este de Ohio. Los nativos americanos produjeron el sílex en cientos de canteras a lo largo de la cresta. Algunos de estos pueblos viajaban cientos de kilómetros para recoger el sílex, lo utilizaban para fabricar una gran variedad de herramientas y armas, y lo comercializaban ampliamente en lo que hoy es el este de Estados Unidos.

Canteras de Flint Ridge, Ohio

Una de las localidades más importantes de sílex en el este de Norteamérica es Flint Ridge, en el este de Ohio. Los nativos americanos descubrieron este yacimiento y produjeron sílex en cientos de pequeñas canteras a lo largo de la cresta. [2] Este «sílex de Ohio» se presentaba en colores distintivos y era atesorado por los nativos americanos.

Viajaron cientos de kilómetros para recogerlo y difundieron el material distintivo en el comercio a través del este de América del Norte. Se ha encontrado como artefactos tan al sur como el Golfo de México y tan al oeste como las Montañas Rocosas. [3]

Kits de rocas y minerales: Consigue un kit de rocas, minerales o fósiles para aprender más sobre los materiales de la Tierra. La mejor manera de aprender sobre las rocas es tener especímenes disponibles para probar y examinar.

Canteras de sílex de Alibates: Paisaje de grandes canteras en el Monumento Nacional de Canteras de Sílex de Alibates. Más de 700 canteras se pueden ver todavía hoy. Todas ellas fueron excavadas a mano sin herramientas metálicas. Imagen del Servicio de Parques Nacionales.

Piedra de Alibates: El sílex de Alibates ha sido utilizado por los habitantes del suroeste de Norteamérica desde hace unos 13.000 años. Las canteras utilizadas por estos pueblos se han conservado como parte del Monumento Nacional de la Cantera de Sílex de Alibates. Imagen del Servicio de Parques Nacionales.

Canteras de sílex de Alibates

En la zona que ahora es el panhandle de Texas, los nativos americanos descubrieron una zona en la que el sílex meteorizado cubría el suelo. Este sílex se desprendía de una dolomita que se encontraba bajo la fina cubierta del suelo. Esta gente descubrió que se podía obtener un sílex fresco, no meteorizado, de gran calidad, excavando unos pocos metros hacia abajo.

Desde hace unos 13.000 años y hasta el siglo XIX, esta zona se explotó continuamente para obtener un sílex de alta calidad. El sílex se utilizaba para producir puntas de proyectil, raspadores, cuchillos y otras herramientas de piedra. En el siglo XIX, el sílex también se extraía para utilizarlo como piedra de cañón. Más de 700 pequeñas canteras siguen siendo visibles hoy en día y se han conservado como parte del Monumento Nacional de Alibates Flint.

Mineros neolíticos de sílex

Quizá la historia más impresionante sobre el sílex sea la de los antiguos complejos mineros que se construyeron en lo que hoy es Inglaterra durante el Neolítico. Estas excavaciones comenzaron alrededor del año 4000 a.C. y continuaron hasta el uso generalizado de los metales unos 2.000 años después. [4]

Un complejo minero de sílex de especial interés fue Grime’s Graves, situado cerca de Brandon, Inglaterra. Aquí los antiguos mineros excavaron pozos a través de 40 pies de tiza cretácea hasta llegar a una capa de sílex de alta calidad. Cada pozo tenía varios metros de diámetro y requería la extracción de unas 2.000 toneladas de tiza. La mayor parte de la excavación se realizó sin herramientas metálicas, utilizando cuernos de ciervo como picos. Cada pozo requirió un equipo de trabajadores y su construcción duró varios meses. [5]

De cada uno de estos pozos y de las cortas excavaciones horizontales que seguían a la capa de sílex de alta calidad en la base se pudieron extraer unas 60 toneladas de sílex. Desde aproximadamente el año 3000 a.C. hasta el 1900 a.C., estos mineros construyeron más de 400 pozos en un área de unos 100 acres y extrajeron miles de toneladas de sílex. [6]

Aunque estas operaciones mineras fueron asombrosas hazañas de ingeniería, igual de impresionante fue la comprensión geológica de los trabajadores. Sabían que el sílex estaba bajo el suelo aunque no aflorara en ninguna parte de la zona inmediata. También sabían que la capa de sílex de mayor calidad estaba por debajo de las zonas de menor calidad que se encontraron durante las primeras excavaciones.

Flintlock: Primer plano de un rifle francés de pedernal que muestra un pedernal listo para golpear el frizzen de acero, que producirá la chispa necesaria para encender la pólvora. Foto copyright iStockphoto / Michael Westhoff.

El pedernal como fuente de fuego

Otra propiedad importante del pedernal es su capacidad para generar chispas de material caliente cuando se golpea contra el acero. Esta propiedad permite utilizar el sílex como fuente de fuego. Las personas expertas pueden utilizar un trozo de sílex, un trozo de acero y un poco de yesca para encender rápidamente un fuego.

Las primeras armas de fuego, como la cerradura de pedernal, tenían un trozo de pedernal unido a un martillo con resorte que se liberaba al apretar el gatillo. El martillo golpeaba una pieza de acero conocida como «frizzen» para crear una lluvia de chispas que encendía un pequeño recipiente de pólvora. Esto provocó la carga primaria que explotó para propulsar la bola por el cañón.

Piedras preciosas de sílex: El sílex se corta a menudo en piedras con forma de cúpula conocidas como cabujones. Estos pueden ser colocados en alfileres, hebillas de cinturón, colgantes, bolos y otros artículos de joyería.

El sílex como piedra preciosa

El sílex es un material muy duradero que acepta un pulido brillante y a menudo se presenta en atractivos colores. A veces se corta en cabujones, cuentas y formas barrocas para utilizarlo como piedra preciosa. También se utiliza para producir piedras talladas en un bombo de roca.

La mayoría de la gente ha oído hablar de un material gema llamado «jaspe». El jaspe es una variedad opaca del cuarzo criptocristalino. Obtiene su color y opacidad de una gran cantidad de partículas minerales incluidas. El sílex y el jaspe son materiales similares y ambos son variedades de un material gema conocido como «calcedonia».

Los acantilados de tiza: Los acantilados de tiza pueden ser un lugar excelente para encontrar sílex. Cuando la tiza blanda se desgasta, los nódulos de sílex caen a la playa. Imagen de acantilados de tiza a lo largo del Mar Báltico, foto con copyright iStockphoto / hsvrs.

El sílex como material de construcción

En los lugares donde abunda el sílex se utiliza a veces como material de construcción. Es muy duradero y resiste a la intemperie mejor que casi cualquier otra piedra natural. En el sur de Inglaterra y en muchas partes de Europa es habitual ver muros, casas y edificios más grandes construidos parcialmente o en su totalidad con sílex como piedra de revestimiento.

Muro de sílex: Parte de un muro de un edificio medieval en Suffolk, Reino Unido, construido con sílex partido. Foto copyright iStockphoto / John Woodcock.

Una confusión de nombres

El sílex es una variedad microcristalina del cuarzo. Los materiales de esta descripción han recibido una gran variedad de nombres, como chert, jaspe, ágata y calcedonia. La mayoría de los geólogos utilizan la palabra «chert» en lugar de «flint».

Algunas personas creen que el nombre «sílex» debería reservarse para el cuarzo de color oscuro que se formó como nódulos en la piedra caliza o la tiza. Algunos arqueólogos creen que el nombre de «sílex» sólo debe utilizarse cuando el material ha sido transformado en un artefacto.

El nombre de «sílex» se ha asociado tan estrechamente con el encendido de fuegos que se ha dado el nombre de «pedernal» a los materiales fabricados por el hombre para producir chispas en los encendedores y en los kits de supervivencia.

La «novaculita» es una roca metamórfica similar al sílex. Tiene un origen sedimentario, al igual que el sílex, pero la diagénesis y el metamorfismo han aumentado el tamaño de los microcristales de cuarzo. Se ha utilizado durante miles de años para fabricar herramientas y armas afiladas. Algunos ejemplares tienen una textura que los hace útiles como piedra de afilar.

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