Whitby Jet: Una gema orgánica negra, una roca similar al carbón

Un material orgánico negro para gemas que también es una roca muy parecida al carbón.

Azabache facetado: Cuatro piedras de azabache facetado procedentes de la zona de Whitby en Inglaterra. Estas piedras muestran claramente cómo el azabache puede aceptar un pulido altamente reflectante. La piedra redonda de la parte inferior de esta foto tiene unos 12 milímetros de diámetro.

¿Qué es el azabache?

El azabache es una roca orgánica negra que se forma cuando trozos de material leñoso se entierran en sedimentos y se carbonizan. Aunque es muy similar al carbón, es menos friable. El azabache se puede cortar, tallar y pulir hasta conseguir un brillo intenso. El azabache se ha utilizado durante miles de años para producir piedras preciosas, cuentas y muchos otros objetos. El azabache es una de las pocas piedras preciosas orgánicas. Es el material que inspiró la frase “jet black”, que significa “tan negro como sea posible”.

Jet con vetas de madera: Una fina pieza de azabache procedente de una mina cercana a Whitby, Inglaterra. La superficie de esta pieza muestra algunas de las estructuras de la planta de la que se formó. El espécimen tiene unos 3 centímetros de diámetro.

¿Cómo se forma el azabache?

El material conocido como “chorro” es muy similar al carbón, pero la manera en que se forma es diferente. La mayoría de los filones de carbón se forman cuando se entierra un pantano que contiene abundante material leñoso; ese material leñoso se compacta, sufre una degradación orgánica y se calienta. El resultado es una veta de carbón.

El chorro no se forma en un filón. En cambio, se forma cuando un trozo individual de material leñoso, como una rama de árbol, es arrastrado a una masa de agua, se anega, se hunde hasta el fondo y es cubierto por sedimentos ricos en materia orgánica. A continuación, se compacta, se degrada y se calienta de forma aislada.

Esto produce un material similar al carbón; sin embargo, este material está mucho más influenciado por el entorno geoquímico del esquisto rico en materia orgánica que lo rodea. Se cree que el chorro absorbe los aceites liberados por la descomposición de los restos orgánicos ricos en petróleo de la roca circundante, como las algas y el plancton. A medida que el chorro se transforma en roca, no desarrolla un sistema de fracturas, conocido como “cleat”, que se desarrolla en una veta de carbón. Esto da al chorro una textura más uniforme y una dureza que contrasta con la friabilidad del carbón extraído de una veta.

El origen leñoso del azabache se ha confirmado porque, cuando se examina con aumento, el azabache contiene la estructura celular conservada de las plantas leñosas originales. Algunos especímenes muestran estructuras vegetales evidentes sin necesidad de ampliación.

Azabache “duro” y “blando”

Los artesanos que trabajan con el azabache reconocen que el material de algunas zonas es mucho más duro que el de otras. El “chorro duro” tiende a asociarse con pizarras bituminosas que se depositaron en agua salada, mientras que el “chorro blando” tiende a asociarse con pizarras bituminosas que se depositaron en entornos de agua dulce.

El chorro encontrado en la zona de Whitby, en Inglaterra, se depositó en un pantano de agua salada hace unos 180 millones de años. Luego se comprimió durante el enterramiento y se calentó geológicamente a temperaturas y presiones que lo llevaron al rango de lignito y casi al de carbón sub-bituminoso. Esto ha dado al chorro duro de Whitby las mejores cualidades de trabajo que cualquier otro chorro que se haya encontrado en abundancia. Como resultado, el “chorro de Whitby” es ahora famoso en todo el mundo.

Propiedades físicas del azabache

Propiedades físicas del azabache

El azabache tiene algunas propiedades que lo hacen útil y deseable. Éstas han dictado su uso a lo largo de los siglos. La primera de estas propiedades es su capacidad para ser fácilmente tallado o cortado en formas. El azabache es blando y tiene una textura uniforme, lo que permite tallarlo con precisión.

El azabache puede frotarse hasta conseguir un bonito acabado mate o pulirse hasta conseguir un brillo muy intenso. Bien hechos, estos acabados realzan el valor estético de las piezas de azabache talladas o cortadas.

El azabache también tiene un bajo peso específico. Por lo tanto, una ristra de cuentas de azabache o un gran cabujón pesan aproximadamente un 50% menos que si estuvieran hechas de ágata, jaspe, cuarzo u otro material mineral. Esto permite que las cuentas se lleven con mayor comodidad y que el broche se lleve sin que suponga tanta tensión o cuelgue de forma incómoda en la prenda.

Azabache encontrado en la playa: Dos piezas de azabache de Whitby encontradas en la playa de la costa este de Inglaterra. Muestran la forma “redondeada” y el brillo mate del azabache que se recoge en la playa. Estas piezas tienen un tamaño de unos 2 centímetros y presentan una veta marrón.

Historia del uso humano

La fuente más importante de azabache ha sido siempre la costa oriental de Inglaterra y Escocia, centrada cerca de lo que ahora es la comunidad de Whitby. En esta zona la gente encontró pequeñas piedras negras, redondeadas y ligeras a lo largo de la costa. Descubrieron que estas piedras se podían convertir fácilmente en cuentas y otros objetos y que se podían pulir hasta conseguir un brillo muy intenso. En el antiguo Egipto, los pequeños trozos planos de azabache se pulían hasta conseguir un brillo intenso y se utilizaban como espejos.

Desde la Edad de Piedra se fabricaban objetos de azabache. Uno de los objetos de azabache más antiguos que se conocen es un collar de cuentas alternas de azabache y tiza encontrado en un enterramiento neolítico en Francia. Se han encontrado collares de cuentas de azabache en numerosos túmulos de la Edad de Bronce en Inglaterra y Escocia. En dos yacimientos de la Edad de Bronce en Inglaterra, los artículos de azabache parcialmente acabados, los fragmentos de desechos y las herramientas utilizadas para fabricarlos revelan una temprana industria del azabache [1].

Durante la dominación romana de Gran Bretaña, se recogía mucho azabache en las playas de los alrededores de Whitby y se llevaba a York para fabricar joyas y otros artículos. Estos artículos se comercializaban localmente y se vendían a los comerciantes de Europa. Los artículos fabricados con azabache se comercializaban con historias que afirmaban que el material tenía propiedades protectoras y curativas. Esto inspiró a la gente a crear amuletos y talismanes de azabache que se llevaban para protegerse o tener buena suerte.

La mayor popularidad del azabache comenzó aproximadamente en 1861, cuando la reina Victoria empezó a usarlo en “joyas de luto” tras la muerte de su marido, el príncipe Alberto. Tal vez inspirados por la Reina, muchas personas en Inglaterra y otras partes del mundo empezaron a usar joyas hechas con azabache. El azabache se utilizó para fabricar cuentas, cabujones, camafeos, intaglios, peines, horquillas para el pelo, brazaletes, rosarios, mangos de bastones, plumas, sellos, abrecartas, candelabros, mangos de platería y muchos otros objetos decorativos y útiles.

En esta época, los buscadores de playas del este de Escocia e Inglaterra habían encontrado la mayor parte del chorro de la costa. Los fabricantes se dedicaron entonces a la extracción de los esquistos bituminosos del Lías superior. Estos esquistos contenían nódulos y finas bandas de azabache. Eran lo suficientemente abundantes como para que, en algunas zonas, los trabajadores pudieran hacer túneles en el esquisto y extraer cantidades rentables de azabache. La extracción de azabache comenzó poco antes de que la reina Victoria llamara la atención sobre el azabache y continuó hasta la década de 1920.

Se descubrieron depósitos de azabache en otros países además de Gran Bretaña, como España, Alemania, China, Turquía y Siberia. En Estados Unidos, se ha encontrado azabache en Virginia, Nuevo México, Utah y Alaska. En ninguno de estos lugares se obtuvo un azabache con las mismas cualidades de trabajo y belleza que el encontrado cerca de Whitby.

En la década de 1920, las cuentas de azabache se hicieron muy populares en Estados Unidos. Los collares de cuentas de azabache hasta la cintura eran muy populares. Estos collares eran mucho más ligeros que los collares hechos con cuentas de ágata, jaspe o cuarzo con el doble de peso específico.

Cuentas de azabache: Cuentas facetadas de azabache de Whitby. Las cuentas tienen entre 10 y 11 milímetros de diámetro. Sus superficies facetadas presentan estrías de fabricación.

Utilización del azabache y sus sustitutos en la actualidad

Como artículo de moda, el azabache decayó rápidamente durante la Gran Depresión, cuando se hundió la demanda de productos manufacturados de todo tipo. Nunca recuperó su popularidad victoriana y hoy en día se utiliza con poca frecuencia.

El azabache es uno de los materiales de las gemas que ha sido muy sustituido por imitaciones. Cuando el azabache era popular, materiales como el vidrio negro y la gutapercha (un látex natural hecho de la savia de la planta getah perca ) competían con el azabache por las ventas. Estos materiales eran menos costosos y se podían moldear fácilmente en cuentas y otras formas.

En la actualidad, los materiales modernos, como el plástico, la vulcanita, el vidrio y la circonita negra, compiten con el azabache por la cuota de mercado. El precio, la disponibilidad y la facilidad de producción en masa dan a estos materiales una ventaja competitiva.

Es posible que el mundo no tenga suficiente azabache para abastecer todos estos usos. Los sustitutos de vidrio, plástico y circonio cúbico del azabache se comercializan regularmente como de color “negro azabache”. Aunque el azabache, como material, apenas se utiliza hoy en día, su nombre persiste en el mercado, y algunas personas siguen queriendo el auténtico.

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